18+
Иноходец: Шаг второй
Введите сумму не менее null ₽, если хотите поддержать автора, или скачайте книгу бесплатно.Подробнее

Объем: 410 бумажных стр.

Формат: epub, fb2, pdfRead, mobi

Подробнее

Предисловие

Если вы открыли эту книгу, то, я надеюсь, уже прочитали мой первый роман «Иноходец», увидевший свет в 2020 году. Если нет, то лучше начните с него, так как сейчас перед вами его продолжение.

Ту историю я сел писать, бросив самому себе вызов. И то, что я смог сделать из неё полноценный роман, принесло мне огромный заряд самоуважения. А немногочисленные, но положительные отзывы читателей вселили надежду, что писатель из меня всё-таки может получиться. И, конечно же, я сразу сел ваять вторую часть.

Но не зыбкая надежда на литературный успех толкнула меня повторить этот квест. Я просто не мог оставить своих героев, к которым прикипел всей душой. Это как досмотреть классный сериал и испытать ломку от того, что приключения любимых персонажей закончились, и больше тебе нечего от них ждать. Ну, только если через год-два киношники не снимут новый сезон… А тут я сам себе творец. И если мне чего-то не хватило в первой книге, то вот пожалуйста: год труда — и готова вторая.

Очень надеюсь, что вы открыли её из-за того, что первый «Иноходец» вам понравился.

Как и в прошлый раз, в тексте можно найти отсылки на музыкальные, кинематографические и виртуальные произведения, оказавшие влияние на автора. Спасибо их создателям за то, что они есть.

И чисто формально напоминаю, что все персонажи и события моего повествования являются вымышленными. Хотя Мирного я, кажется, где-то видел в реальности…

Глава 1. Встань или умри, танцуй и плачь

Аразат сидел в кафе, расположенном где-то в районе Центрального рынка Ростова. На столе перед ним стояла тарелка с шашлыком и соусом, а рядом с ней — бутылка холодной водки и стопка. Грузный мужчина жевал мясо и с уставшим видом оглядывал вычурный интерьер расположенного в подвале заведения. Он трапезничал здесь не как клиент, а как полноправный владелец этого места.

Кафешка, конечно, так себе, но обладает своей особой атмосферой. Стены украшены камнем и средних размеров зеркалами, под потолком висят вычурные люстры, на полу — плитка из серого мрамора. Когда-то, ещё в середине девяностых, какой-то умелец вылепил данный интерьер по своему вкусу, и с тех пор, кто бы ни становился хозяином помещения, ремонта в этом подвале не проводилось.

Зато здесь сохранился дух тех времен, когда правильные пацаны вставали на ноги и шли чужое делать своим. Сам Аразат «отжал» это кафе семь лет назад и теперь частенько ностальгировал в нём. Ведь когда-то именно в этих стенах он со своей братвой планировал первые крупные «дела». С тех старых добрых времен никого из друзей в живых уже не осталось. У владельца заведения давно сколочена новая банда из молодых ребят. И всё настолько хорошо схвачено, что единственной крупной проблемой стал неугомонный младший брат, за которым нужен глаз да глаз, чтобы он не вляпался в какую-нибудь историю.

Было уже ближе к полуночи, когда Аразат закончил трапезу. Как раз в это время прекратила терзать микрофон грудастая певица, что иногда выступала в этом кафе. Несколько человек в зале ей похлопали, кто-то даже присвистнул.

Со стороны могло показаться, что все эти мужчины — обычные посетители. Но никого чужого здесь не было и быть не могло. Каждый «гость» состоял в банде хозяина кафе и в любой момент был готов сорваться на точку по приказу босса. У Аразата не было проблем «внутри коллектива». Каждого братка ростовский «предприниматель» отбирал лично и старался, по возможности, держать подручных ближе к себе, чтобы не пропустить момент, когда его захотят «подвинуть». Вот и сидели они все вместе по вечерам в собственном кафе. Конечно, кроме тех пацанов, кто дежурил на точках или выполнял иные возложенные шефом обязанности.

При такой системе каждый раз, когда колокольчик на входной двери издавал звон, это означало, что кто-то из своих парней явился с информацией или просто пришел отдохнуть. Вот и сейчас, только заиграли переливы со стороны входа, Аразат сразу бросил туда взгляд, подумав о возвращении одного из своих братков.

Однако это оказался незнакомец — в кафе вошел солидный мужчина в возрасте, в дорогом костюме болотного цвета. Визитер держит в руках шляпу-котелок и трость, и всем своим видом напоминает пожилого туриста из Европы. И что такой диковинный гость забыл в этом заведении? Ошибся дверью? Или, скорее, кварталом…

Но, как оказалось, мужчина не случайно забрел в опасное место. Окинув собравшихся взглядом, он поймал глазами Аразата и спокойно двинулся к нему. Если бы не играющая из колонок армянская музыка, в зале сейчас стояла бы гробовая тишина, и только шаги незнакомца по мраморной плитке нарушали бы её.

— Разрешите присесть? — произнес гость, подойдя к диванчику, стоящему напротив хозяина кафе.

— Пожалуйста, — Аразат указал рукой на свободное место.

А пока загадочный мужчина устраивался, главарь банды постарался пристально рассмотреть его, пытаясь как можно скорее понять, кого же это нелегкая принесла.

Гладко выбритое лицо без намека на бороду точно незнакомо… Если это не турист, то, судя по костюму, какой-нибудь адвокат. На пальце у гостя красуется перстень со здоровенным зеленым камнем, от нагрудного кармана пиджака внутрь уходит золотая цепочка, навершие трости выполнено в виде черепа и тоже украшено драгоценными камнями. Вот, блин! Да если сейчас скомандовать ребятам схватить и раздеть этого типа, то можно поживиться тысяч так на триста! Это ещё неизвестно, что у него там в карманах.

Но такой «дорогой» человек явно не может быть случайным посетителем. Он точно знает, куда зашел и к кому. А раз не побоялся сунуться сюда один, значит, у него есть «крыша», и явно покруче, чем банда Аразата.

— С кем имею честь? — поинтересовался хозяин заведения. — Угостить вас чем-нибудь?

— О, нет, благодарю. Я обычно питаюсь в более респектабельных местах. Я к вам исключительно по делу, — в низком бархатистом голове мужчины явно прослеживается немецкий акцент, он точно иностранец. — Меня зовут Генрих Нойманн, а вы, как я полагаю, Аразат.

— Слава богу, не жалуюсь. Так чем обязан, господин Нойманн?

— Здесь в Ростове я ищу одного человека. Мне удалось узнать, что вы с ним уже некоторое время знакомы и даже сотрудничаете. Мне очень хотелось бы встретиться с ним, и я надеюсь, что вы мне в этом поможете.

— Все мои друзья и партнеры — не совсем обычные люди, если вы понимаете, о чём я. Так что я не раздаю направо и налево их визитки. Уточните, кто вам нужен, но не сильно надейтесь, что я тут же выложу адреса, пароли, явки.

В этот момент к столику подошла официантка. Она быстро убрала грязную тарелку из-под шашлыка и поставила на стол вторую рюмку для водки, хотя гость и не выказал желания пить с хозяином. Женщина хотела спросить, нужно ли ещё что-нибудь принести, но Аразат одним взмахом руки отослал её прочь.

— Цель моих поисков — некий колдун, работающий под псевдонимом Нергал Эрешкигаль. До меня дошли слухи, что он помогает вам обустраивать ваши дела здесь. Защищает от сглаза недругов, а иногда и сам может на конкурентов порчу навести…

— Есть такой, — Аразат налил себе водки в рюмку, а после секундной паузы и гостю тоже налил. — Но, знаете ли, господин хороший, он мне свои услуги оказывает как раз для того, чтобы я его оберегал от непрошенных гостей. Я всегда думал, кого это он так боится, чтобы ему нужна была защита человека, вроде меня. Это он вас избегает?

— Боюсь, мы с ним даже не знакомы. Но я знаю, что у него есть некоторые сведения, которые оказались бы очень полезны для моего дела.

Иностранец даже взглядом не повел в сторону рюмки.

— Будете? — спросил хозяин кафе, поднимая свою стопку.

— Что русскому хорошо — немцу смерть, — улыбнулся гость.

— Да я, вообще-то, не русский, — сказал Аразат и выпил, не закусывая.

— Так что, мы сможем достичь консенсуса, уважаемый?

— Да вот не знаю, не знаю… Мне этот парень крайне полезен, а вы — просто прохожий с улицы. Какая мне выгода нарушать договоренность с надежным человеком ради вашего «дела»?

— А я достаточно щедрый прохожий, Аразат, — многозначительно намекнул гость.

— Плата получится немаленькая, господин Нойманн. У неё будет много нулей, и речь идет о евро. Я высоко ценю своё сотрудничество с этим колдуном.

В этот момент колокольчик на двери снова зазвенел. Хозяин кафе не стал поднимать взгляд, делая суровую мину перед иностранцем, но чутье подсказало ему, что снова пришел кто-то посторонний. По охам своих ребят, вытаращивших глаза на второго гостя, он понял — вновь прибывший выглядит ещё страннее делового немца. Пришлось всё-таки взглянуть на этого новенького.

В помещение вошла девушка в черном кожаном плаще и черных очках. Выглядит, ну прямо как Тринити из «Матрицы», только волосы светлые. Блондинка, одетая во всё черное, произвела сильное впечатление на братков. На вид она не старше тридцати лет, но на лице не читается абсолютно никаких эмоций, что весьма странно для молодой особы. Она ведь тоже неслучайно сюда зашла, как и первый визитер?

Окинув всех присутствующих холодным взором из-под очков, девушка уверенно пошла к барной стойке. Кто-то из парней присвистнул ей вслед, но гостью это ничуть не смутило.

— Ваша знакомая? — догадался Аразат.

— Да. И это, как бы вам сказать, моя плата за ваше сотрудничество.

Хозяин кафе повернул голову, чтобы ещё раз оглядеть девушку. На вид она, конечно, стройная и симпатичная, хотя кто знает, что у неё там под плащом. Гостья как раз села за барную стойку и спокойно попросила у официантки апельсинового сока. Та смерила её чисто ростовским взглядом, но клиент есть клиент. Женщина достала пачку из холодильника, открыла её и налила почти полный стакан. Надо отметить, что целая упаковка этого сока стоит в магазине рублей семьдесят, а один стакан в этом кафе — рублей двести. Это так, к сведению.

— Вы девочками, что ли, торгуете? — обратился Аразат к своему гостю. — Скажу сразу, что моих парней такая плата устроила бы, но я — не они. Меня интересуют только деньги. А ваша подружка может быть только лишь приятным дополнением к сумме. Или у неё там весь плащ набит купюрами?

Немец улыбнулся.

— Ну что вы. Плата, которую я предлагаю, гораздо более весомая, чем молодое женское тело. И даже более значимая для вас, чем всякие там суммы с нулями. Я предлагаю за ваше сотрудничество вашу же жизнь. А также жизни всех этих ребят под вашим началом. Всё очень просто. Если мы с вами не договоримся, то никто из этих людей не выйдет отсюда живым.

Аразат не понял, шутит ли иностранец или говорит серьезно. Чутье заставило его ещё раз взглянуть на бар. Туда как раз подошли двое его молодцов, чтобы познакомиться с зашедшей на огонек красоткой. Однако девушка никак не реагирует на предложения угостить её и делает вид, что, кроме неё и стакана сока, здесь вообще ничего не существует.

— Угрожать мне — не очень хорошая идея, — хозяин заведения снова повернулся к иностранцу. — Что старик и девка сделают с десятком крепких парней? Или вы боевиков насмотрелись?

— Дорогой мой Аразат, я в угрозы не играю. Я делаю людям выгодные предложения. Вам уже озвучено, ради чего вы должны нарушить ваш уговор с колдуном. Вы будете сотрудничать или нет?

На этом терпение главаря банды лопнуло. Недолго думая, он схватил полную рюмку со стола и выплеснул её в лицо наглого иностранца.

— Дядя, ты меня за мальчика держишь?! Ты реально попутал, штоле?! — крикнул он, доставая пистолет из-за пояса. — Я твои условия вот где вертел! Ты бессмертный, штоле, я тебя спрашиваю?!

С этими словами Аразат направил оружие прямо на Нойманна. Братки повскакивали со своих мест, некоторые тоже достали пистолеты. Только непонятно было, на кого их направлять. На старика и девчонку, что ли?

Иностранец, тем временем, спокойно достал из внутреннего кармана платок, не торопясь, вытер им водку с лица, а когда закончил, обратился к своей спутнице.

— Соня, будь добра, покажи нашим русским друзьям, чем мы готовы были оплатить их услуги.

— Я тебе не ру… — начал было орать Аразат.

Но в эту же секунду раздался выстрел, и пуля пробила запястье его руки — той, в которой зажат пистолет. Оружие главаря банды отлетело в сторону, а мужчина, на которого оно было направлено, даже бровью не повел.

Ещё выстрел, ещё… Упав обратно на диван, хозяин заведения увидел, как девица, явившаяся вместе с немцем, палит одновременно из двух пистолетов без промаха, отправляя на тот свет его людей, одного за другим. Раздался крик официантки, а за ним снова пальба и ругательства. И только лицо иностранца, представившегося Генрихом Нойманном, осталось спокойным в этом кровавом хаосе…

***

— Алё, ты где там?! Уже все трупы увезли! — рассерженная Эля шипела из трубки мобильника, как запугивающая жертву змея.

— Да бегу, бегу… Тут такое столпотворение кругом, и менты на каждом шагу, — ответил Игорь, которому очень трудно было разогнаться на переполненном людьми тротуаре.

Его ещё бил легкий озноб. С одной стороны, сентябрь уже давал понять, что наступила осень, и утро было достаточно прохладным. Да к тому же парень проснулся гораздо раньше, чем обычно, и теперь его колотило от недосыпа.

В пять часов утра молодого человека разбудил звонок коллеги, которая потребовала, чтобы он немедленно явился на Центральный рынок — там в одном из кафе ночью произошла перестрелка, и якобы погибло много народу. Информацию журналистке слил один полицейский, которого она иногда угощала дорогими коньяками. Если повезет, то Игорь и Эля будут первыми на месте преступления, и достанут эксклюзив по этому происшествию.

Стоит коротко рассказать, что прошло полтора года с того случая, когда парень отрабатывал историю о пропаже Насти Коненко. Тогда он сам исчез на несколько дней, зато потом вернулся с материалом про гадалку, похитившую девочку. Статья набрала неожиданно много просмотров в Интернете и вышла полосой в газете. В итоге начальство забыло о прогуле Игоря и даже выписало ему премию в тысячу рублей. Но после этого случая молодого журналиста как будто подменили. Он стал абсолютно спокойным к своей работе и больше не занимался громкими темами. Писал лишь маленькие заметки про перекрытие улиц и отключения воды. Как результат, сумма его гонораров упала, и в редакции серьезно задумались, нужен ли им сотрудник с такой слабой выработкой.

Главный редактор настаивал, чтобы корреспондент Бабичев трудился больше, иначе у него банально не останется денег на жизнь. На эти лекции Игорь пожимал плечами и отвечал, что ему и десяти тысяч зарплаты хватит на всё необходимое. Коллеги не понимали, почему молодой парень, которому жениться в самый раз, вдруг перестал нуждаться в деньгах. В коллективе ходили слухи, что он спутался с какими-то хиппи, обитающими на Пушкинской. Мол, у них такая субкультура, которая отвергает материальные блага, а сами они спят в поле и путешествуют автостопом.

В общем, через несколько месяцев Игоря попросили уволиться, и он совершенно не сопротивлялся. На его место взяли другого молодого паренька, который очень хотел прилично зарабатывать.

Жизнь шла своим чередом, но однажды Эле, работавшей выпускающим редактором в том издании, жутко наскучило целыми днями вычитывать тексты про законодательное собрание и детские праздники. Душа звала её к тому, с чего она начинала, — громким сенсациям и журналистским расследованиям. Она уволилась через некоторое время после Игоря и подписала контракт со столичным телеканалом на то, что будет поставлять ему «горячий» материал из Ростова-на-Дону. Благо, что в этом городе и в его регионе постоянно происходит какая-нибудь жесть.

Поработав немного в новом формате, Эля быстро поняла, что её всё устраивает, только хотелось бы ещё иметь напарника — для полного дзена. А то одной во всякие лихие истории соваться опасно, плюс при работе с таким материалом всегда полезно иметь вторую пару рук — один отвлекает, другой снимает, например. Да и сам риск приносит больше удовольствия, когда его можно с кем-то разделить.

Тогда Эля вспомнила про Игоря и позвонила ему. Оказалось, молодому человеку нужны были деньги, только чтобы платить за квартиру, поэтому он устроился в совсем маленькое издание, где работа была «не бей лежачего». Используя силу убеждения, бывший редактор переманила парня к себе, заверив, что работать придется всего два-три раза в неделю, зато каждое задание будет настоящим приключением. И Эля обещала делиться с коллегой своими московскими гонорарами, которые были весьма солидными по ростовским меркам.

И вот уже пять месяцев эта парочка журналистов работала в таком формате. Иногда Элю бесило, что Игорь какой-то замкнутый и флегматичный, но в ряде ситуаций он оказывался крайне полезен. Легко находил очевидцев происшествий, ловко перелазил через заборы, умел быть незаметным, когда нужно. Вместе они успешно отработали уже восемь громких тем.

Но этим утром случилась настоящая сенсация, какой у Эли и её напарника ещё не было. Как рассказал «прибитый» полицейский, в армянском кафе в центре города произошла не просто перестрелка, а настоящая бойня, расправа в духе «девяностых». Наверняка, банды устроили передел территории. Эля тут же примчалась на место происшествия на такси и теперь ждала только своего непутевого помощника.

Вход в подвальное кафе был оцеплен. Несмотря на шесть часов утра, вокруг собралась толпа, как на митинге. Полицейские старались никого не подпускать к зданию. Трупы уже были увезены в морг, но внутри всё ещё работали криминалисты.

Игорь быстро нашел Элю среди множества людей, потому что она забралась на какой-то бордюр и неистово махала рукой. Правда, не ему.

— Андрей! Андрей! Я здесь! Можно вас?! — кричала она кому-то по ту сторону оцепления.

Игорь протиснулся к женщине сквозь толпу зевак и дернул её за куртку, уведомляя, что он пришел.

— Наконец-то! Ещё б минута, и я бы без тебя пошла! — прошипела экс-редактор, слезая с бордюра.

При её маленьком росте это оказалось не так-то просто. Игорь помог коллеге спуститься, и тут к ним подошел тот, кого так настойчиво звала журналистка. Сотрудник в форме выглядит очень хмуро. Как будто ему одному предстоит разгребать всё, что произошло в этом злосчастном кафе минувшей ночью.

— Андрей, мы от Владимира Павловича, вам должны были о нас сообщить. Никакой информации не надо, нам бы только зайти внутрь на минутку и всё, — затараторила Эля, глядя на полицейского снизу вверх.

Тот оказался чуть ли в не два раза выше журналистки.

— Вы понимаете, что пусти одних — все начнут орать, чтобы им тоже дали пройти? — пробурчал страж порядка.

— Конечно, понимаем. Поэтому мы и пришли раньше всех. Пока коллеги ещё не подтянулись, мы быстренько зайдем, сделаем пару фотографий и выйдем.

— У вас минута, — вздохнул полицейский, подав сослуживцам знак, что парень с низенькой женщиной могут пройти.

— Не волнуйтесь, не волнуйтесь! Мы там ничего трогать не будем! — радостно зашептала Эля, пролезая под лентой оцепления.

— А вам и не захочется, — многозначительно сказал коп и тут же прикрикнул на толпящихся зевак. — Так, а ну-ка не напираем! Вам тут что, цирк?!

Игорь и Эля быстро юркнули на лестницу, ведущую в подвал здания.

— Камеру включи! — прошипела женщина.

— Сейчас. Как обычно, ты отвлекаешь, я снимаю, — буркнул парень, доставая из кармана куртки аппарат для съемки, легко помещающийся в ладонь.

Как только кнопка «Запись» была нажата, парочка спустилась вниз.

— О, смотри! Кровавое пятно на ступеньке. А вон ещё одно! Снимай крупным планом, это то, что нужно! — скомандовала Эля.

Игорь подчинился, подержав камеру над каждым красным пятном по три секунды. Такова длина среднего кадра для новостного выпуска. Из таких отрезков монтажеры потом быстро собирают сюжеты про всякие происшествия. Нужно только чередовать крупные, средние и общие планы, чтобы картинка получилась разнообразной.

Закончив с пятнами, парень двинулся дальше и нашел свою коллегу застывшей у открытой двери. От элиной расторопности не осталось и следа. Женщина замерла, глядя на стены помещения, буквально залитые кровью. Несколько жалких капель на лестнице выглядят просто смешно по сравнению с тем, что творится внутри.

В самом заведении кровь, как будто из шланга разбрызгивали. А на полу целые лужи… Везде видны красные следы от ладоней и туфлей. Столы, диванчики, зеркала — всё в бурых подтеках. Увидев эту картину, журналисты раз и навсегда осознали, что «кровавая баня» — это не просто эффектное выражение из фильмов ужасов, у него может быть вполне конкретное воплощение в реальном мире.

Из ступора парочку вывел крик мужчины в кожаной куртке, стоящего в центре зала.

— Эй, не ходи там! Там криминалисты ещё не работали!

Нагоняй оказался адресован молодому сотруднику полиции, который озирался возле барной стойки, как будто здесь янтарная комната.

— Снимай всё. Камеру вообще не выключай, — процедила сквозь зубы Эля и заставила себя двинуться дальше.

Игорь повиновался. Руку с камерой он опустил, чтобы кто бы то ни было как можно позже заметил, что парень фиксирует всё происходящее.

Важный мужчина в куртке, похоже, является следователем. Прикрикнув на полицейского, он продолжил что-то объяснять своему коллеге.

— Десять крепких парней, хозяин заведения, повар, официантка, певица и ещё один подсобный рабочий. Всего пятнадцать человек. Положили быстро и, как видишь, безжалостно. Об изяществе никто не думал, задача была расправиться с ними как можно скорее, и чтобы никто не успел сбежать…

— Чтобы так сработать и не потерять никого из своих… — ответил молодой следователь. — Даже не знаю. Минимум, три-четыре человека надо с хорошей боевой подготовкой, бывших спецназовцев. Жертвы ведь были вооружены… Аразата же люди?

— Его… Кому-то старина-Аразат крупно перешел дорогу. Я даже в девяностых такого не видел… Так, пули на экспертизе, «следы» тоже отправили, свидетелей у нас, как выяснилось, нет…

— А это кто? — молодой следователь наконец заметил и обратил внимание своего наставника на двоих вошедших.

— Так, девушка, вы что тут забыли? Кто вас пустил? — повернулся к Эле старший следак.

— Понимаете, мы от Владимира Павловича… Журналисты… Канал… — обычно матерая ищейка не запиналась так перед всякими следователями и полицейскими, но вид крови вокруг, похоже, сильно её шокировал.

— Да вы вся бледная, милочка. Выйдете отсюда, пока в обморок не бухнулись прямо в кровищу! Никакого Палыча я не знаю. Сейчас я тут главный, и никому постороннему находиться здесь нельзя! — заявил следователь.

— Мы хотели только узнать… Отрабатывается ли версия разборок криминальных авторитетов…

— Девушка, вы меня слышали?! Выйдите отсюда, не надо тут топтаться в крови! Все комментарии через пресс-службу!

— Вы говорили, что здесь ещё две женщины погибло…

— Богом клянусь, сейчас и третья погибнет! Эй, ты! — следователь подозвал молодого полицейского, что без дела крутился у бара. — Выведи отсюда посторонних и передай своим, что если хоть ещё одна живая душа без погон в кафе зайдет, это всё будет в рапорте!

— Постойте, вы не имеете права! Мы здесь с разрешения… — Эля начала стандартный журналистский концерт, у которого только одна цель — дать Игорю хотя бы две-три лишних секунды для съемки.

Парень же сделал вид, что он более понятливый, чем его коллега, и уже направляется к лестнице. Правда, только затем, чтобы развернуться и ещё раз снять всё помещение общим планом.

Через минуту оба журналиста, бесцеремонно выгнанные из подвала, стояли за углом соседнего здания. Игорь отсматривал на камере видео, которые удалось снять, а Эля быстро набирала на телефоне сообщение в редакцию про пятнадцать трупов, среди которых две женщины.

— Вот мрак, никогда столько крови не видела… Бывает, в ужастиках её прямо ведрами льют, но когда вживую вот это вот всё… До сих пор дрожь пробирает, — призналась журналистка.

Её пальцы явно отказываются попадать по нужным клавишам, отчего приходится по нескольку раз перенабирать одни и те же слова.

Наконец она закончила и взглянула на коллегу.

— У тебя волосы до сих пор дыбом стоят. Ещё и потемнели как будто… — сказала она. — Я всё никак не пойму, ты то блондин, то брюнет…

— Это освещение вводит тебя в заблуждение. А вообще, я русый, — ответил парень, пригладив свои растрепанные волосы.

— Так, сейчас мигом домой, всё это скинь на сервер и тут же мне отпишись, как уйдет. Материал — бомба! Когда туда другие камеры пустят, там уже всё смыто будет, а мы самую кровяку засняли!

— Храбришься, а саму трясет, как лист на ветру…

— Ну я же всё-таки женщина! Знаешь, как страшно?! Я в морге так не боялась, когда за фотографией того актеришки туда пробралась… А тут прям техасская резня…

— Руку дай, — серьезно сказал Игорь.

— Да ладно, чего ты?! Я и не такое видала! — отмахнулась Эля.

Но парень всё равно поймал свободной рукой её ладонь, а затем закрыл глаза на несколько секунд, концентрируясь на этом тактильном контакте. Женщина тут же успокоилась и тоже на какое-то время прикрыла глаза.

— Опять эти твои энергетические штучки… — расслабленно сказала она. — Сколько раз просила тебя так не делать. Я, когда на взводе, и соображаю, и действую быстрее. А теперь буду, как вареный пельмень. А мне ещё пресс-службу комитета сейчас долбить, чтобы они нам первым подробности слили…

— Думаю, это было «спасибо». Всё, я пошел, надо успеть сбросить видео.

— Да-да! Пулей, Игорь! Его уже ждут, вот — как раз пишут мне: «Где ролик?»

Парень вышел из закутка и быстрым шагом пошел по улице, к остановке. Людей вокруг с каждой минутой становится всё больше, город окончательно проснулся, народ спешит на работу. Но журналист пошел так быстро, что никто из прохожих не обратил внимания на то, что он разговаривает сам с собой.

— Ничего не могу понять. Там буквально казнили полтора десятка человек, ментальный план был наполнен страхом, болью и страданием. Но всё это были эмоции жертв, я не заметил ни одного следа, оставленного убийцей. Он что, «подтер» за собой все свои эманации?

— В таком хаосе, да ещё и за короткое время это практически невозможно. Для такого нужно быть не просто иноходцем, а сильнейшим из вас, — эти слова тоже произнес Игорь, но, почему-то, женским голосом.

— То есть, это был очень сильный шаман, раз у него есть такие способности? — продолжил парень собственным тоном.

— Я бы предположила другое. Убийца ничего не «подтирал». Он просто не испытывал никаких эмоций во время расправы, — ответила его женская ипостась.

— Да как такое возможно?! Положить разом столько человек, пролить так много крови и бровью не повести? Это же какая выдержка должна быть…

— Выдержку мы бы почувствовали. А этот убийца, судя по всему, вообще не испытывает эмоций. Как будто он робот.

— Шикарно. Мы имеем дело с киборгом, у которого зуб на ростовскую мафию…

— А ещё прямо сейчас за нами следят…

— Что?! — Игорь чуть было не остановился, но быстро взял себя в руки и пошел дальше с той же скоростью.

Со стороны могло показаться, что парень просто споткнулся.

— Прямо от того жуткого места за нами следует человек. Он сильно взволнован, но внешне старается не подавать виду. Идет в десяти шагах позади нас и именно тебя держит взглядом, — сказала женская ипостась Игоря.

— Может ли быть, что это тот самый убийца? — спросил парень сам у себя.

— Не знаю. У него очень яркий ментальный след, он явно на взводе. Не похож на человека, который может убивать без всяких эмоций.

— Тогда «Троянский конь»?

— Думаю, это то, что нужно в данной ситуации.

Игорь свернул с намеченного пути и пошел не к остановке, а на улицу Темерницкую. Там гораздо меньше людей, и можно найти удобную подворотню, чтобы обмануть преследователя. Тот как раз отстает ровно на столько, чтобы не вызвать подозрения, если его цель вдруг обернется. Но парень не оборачивался, он ощущал следящего за ним так же хорошо, как если бы имел глаза на затылке.

Буквально, две-три минуты быстрой ходьбы — и вот он поворот в старенький дворик. Игорь нырнул туда и тут же перешел на бег, потому что преследователь тоже в этот момент должен был разогнаться. Едва не врезавшись в припаркованный во дворе автомобиль, парень поймал взглядом открытый подъезд и бросился в его спасительную тень. Настало время для уловки под кодовым названием «Троянский конь».

Глава 2. В темноте очертанья тают, в темноте…

Для Рафаела это была самая гадкая ночь в его жизни.

Начиналось всё как обычно, можно даже сказать, замечательно. Вечером он поехал в клуб, где встретился с друзьями и накатил с ними вискаря. Там же он положил глаз на одну девчонку, одетую так, будто она только и ждала, чтобы её поскорее раздели. Барышня задорно танцевала с подругами, и её движения явно намекали на то, что самке нужен самец. Не долго думая, Рафаел купил себе и даме по коктейлю и пошел с двумя бокалами прямо на танцпол. Девушка сначала немного испугалась навязчивого поклонника, но жест с выпивкой оценила. Вдвоём они прошли за отдельный столик, где ещё пару часов болтали обо всякой ерунде. Знакомились, в общем.

Когда часы показали уже прилично за полночь, Раф стал настойчиво приглашать барышню к себе, чтобы познакомиться поближе. Та после четвертого коктейля оказалась совсем не против. А когда они вышли из клуба, и молодой человек показал свой белый Ford Focus, девушка была согласна на интим даже в салоне автомобиля, можно было и домой не ехать. Но этот «казанова» уже перерос тот уровень, когда соглашаешься заниматься любовью в подворотне или на заднем сидении. Младший брат Аразата повез подругу к себе на квартиру, разгоняясь по ночным улицам Ростова совершенно без боязни каких-либо камер и инспекторов.

До этого момента всё шло просто шикарно. Точнее, по накатанной схеме. Но вдруг раздался телефонный звонок, и на экране мобильника высветилось слово «Мама». Рафаел чуть не потерял управление от неожиданности. Почему семидесятилетняя женщина не спит в такой поздний час?! Вначале лихач не хотел брать трубку — пусть родительница думает, что он благополучно смотрит сны. Но интуиция подсказала, что ночной звонок — это явно не к добру.

Молодой человек провел пальцем по сенсорному экрану и тут же услышал из динамика горький плач.

— Рафик… Мне сейчас только что позвонили… Сказали, Аразата убили… Его и всех, кто с ним в кафе был… Ой, не могу! Я не поверила… Ничего не понимаю… Говорят, все тела в морг увезли, который в БСМП-2… Рафик, родной, езжай туда прямо сейчас и всё узнай… Если вдруг Аразат там мертвый… Ой, я не знаю!!!

На этих словах разговор прекратился, потому что Рафаел всё-таки потерял управление, и его Ford понесло прямо на столб. Девушка заверещала, водитель ударил по тормозам и вывернул руль. Повезло. Иномарка лишилась только одной фары. Вмятина получилась неслабая, но машина осталась на ходу.

Ударившийся носом об руль Раф даже не заметил, что у него пошла кровь. Первые несколько секунд он пребывал в полнейшем шоке, но не из-за аварии, а от того, что услышал в трубке. Как такое могло случиться? Старший брат сидел в своём кафе, вокруг его братва, все вооружены… Кто мог ворваться туда и завалить целую банду? Такое не укладывается в голове.

С трудом молодой человек собрался и понял, что никаких теперь плотских утех. Нужно срочно ехать в морг и выяснить за брата — а вдруг его нет среди трупов. Рафаел глянул на свою подругу, у той оказалась рассечена бровь, кровь из раны капает на дорогое кожаное сидение. Девушка тоже пребывает в шоке. То ли из-за него, то ли из-за алкоголя она не чувствует боли и тупо смотрит на столб, «поцелованный» капотом машины.

— Вылезай! — крикнул ей водитель.

— Что? — ошарашено шепнула девушка.

— Вылезай, мне ехать срочно надо!

— А как же… — барышня показала пальцем на столб.

— Ты глухая или где?! — заорал Рафаел, начав выталкивать девицу из салона.

Та буквально вывалилась на газон. И как только пассажирская дверь за ней захлопнулась, иномарка взревела и отъехала от бетонной опоры. Заторможенная студентка в шоке посмотрела, как белый автомобиль рванул на север. Затем с трудом поднялась на ноги, медленно осознавая, что осталась одна в незнакомой части города, ночью и даже без денег на такси, пьяная… И это она ещё своей раны не видела. Хорошо, что к ней тут же подбежал охранник из соседнего круглосуточного магазина, который видел аварию.

Сознательный мужчина отвел пострадавшую в свою торговую точку, где продавщица дала ей воды и обработала зеленкой бровь. Охранник же в это время набрал 020 и сообщил дежурному, что по такому-то адресу белый Ford Focus врезался в столб, затем водитель выкинул раненую пассажирку из машины и уехал с места происшествия. Полицейские сразу же спросили, какие номера были у иномарки. Но ни очевидец, ни пьяная девушка не запомнили такую деталь. Последняя только смутно вспомнила, что перед ДТП шофер разговаривал по телефону, и взволнованный голос женщины просил его срочно поехать в БСМП-2.

Что же было дальше с Рафаелом. На разбитой машине он домчал до больницы, по пути тщетно пытаясь дозвониться до брата. На месте молодой человек бросился искать морг, раньше ведь ему это учреждение было совсем без надобности. В любую другую ночь поиски заняли бы больше времени, но сейчас возле нужного входа сверкала мигалками целая вереница карет скорой помощи. От одного из водителей молодой человек узнал, что привезли кучу трупов после какой-то перестрелки в районе Центрального рынка. Раф спросил адрес и похолодел, когда названное место действительно оказалось заведением, которое держал его старший брат.

Далее он рванул по коридорам морга, везде его пытались остановить, но парень кричал, что он родственник одного из убитых, и ему срочно надо узнать для матери, есть ли среди погибших Аразат. Рафаел угрожал, умолял, махал паспортом. Дежурный сотрудник пытался его успокоить и сказать, что опознание будет возможно только утром, в присутствии следователя. Тогда молодой человек достал пачку купюр и сунул её медику с настойчивой просьбой пустить его именно сейчас.

Деньги подействовали. Рафа завели в зал, где на столах и каталках лежало полтора десятка тел. Трясущимися от страха руками, молодой человек подходил к каждому, откидывал ткань и с ужасом узнавал в покойнике того или иного кореша Аразата. Среди них попалась мертвая певица, что подрабатывала в кафе. Убийца прострелил ей горло, рана выглядела просто чудовищно. Рафаела, наверное, стошнило бы, но в этот момент по очертаниям следующего тела, но понял, что оно, скорее всего, принадлежит его старшему брату.

Убедившись в том, что Аразат мертв, Раф упал на колени и, закрыв лицо руками, зарыдал в голос. Двое работников морга вытащили его обратно в коридор, кто-то сунул под нос молодому мужчине ватку с нашатырным спиртом. Убитый горем парень уже не замечал деталей — перед глазами стояло только застывшее навсегда лицо родного человека.

Сколько минут он так просидел на лавке в морге, Рафаел не считал. Неожиданно его привел в сознание диалог двух санитаров, которые болтали в другой части коридора.

— Никогда такого не видел. Столько убитых сразу, и женщины ещё… Это показательная расправа, не иначе, — сказал один. — Я слышал, что главный жмур каким-то крутым пацаном был. Крышевал торговые точки, оружием приторговывал…

— Как в девяностых, ей богу… Территорию решили поделить. Я думал, этот мрак давно закончился, а вот те на — кто-то из пацанов решил жестить по-старому… — сумничал второй.

После этих слов Раф встал и быстро покинул здание. Почему-то он решил, что сейчас должен ехать в кафе и увидеть место бойни собственными глазами.

Сначала он бросился к своей машине, но возле неё уже с умным видом стояли двое инспекторов ГИБДД. Соваться к автомобилю было не самой лучшей идеей. Наверняка, копам сейчас не объяснишь, что у тебя брата убили, — их будет интересовать только, почему ты врезался в столб и уехал.

Выругавшись, Рафаел достал телефон и вызвал такси. Приехавший через пять минут водитель отказался везти парня, потому что у того вся майка была в крови. Только тогда молодой человек понял, что мечется с разбитым носом ещё с самого момента аварии. Он вызвал другую машину, на этот раз приехала тачка попроще, и водитель у неё оказался, соответственно, посговорчивее. Раф не стал тратить время на объяснение своей ситуации, а просто отдал таксисту последние деньги и попросил довезти его до Центрального рынка. Сидя в машине, он додумался застегнуть куртку, чтобы никто больше не увидел его окровавленной майки. Нужно было ещё позвонить матери и сказать горькую правду, но парень так и не решился на это.

Когда Раф подошел к злополучному зданию, в котором располагалось кафе Аразата, часы показали пять утра. Территория у входа в заведение оказалась оцеплена полицией, вокруг уже начали собираться зеваки. Парень знал, что у его брата были «прибитые» люди среди ментов, но лично его влиятельный родственник с ними не знакомил. А просто так подойти и «по-братски» договориться с полицейскими сейчас не получится.

Неожиданно Рафаел осознал, насколько он стал слаб без Аразата. Мало того, что нелегальный бизнес брата кормил всю их семью, позволял покупать дорогие шмотки и тачки, так в случае какой-нибудь неприятности, вроде произошедшего ДТП, авторитетный родственник всегда мог отмазать младшего братца от всех ментов и прокуроров. Под его покровительством Раф спокойно гонял по городу, устраивал терки с любыми отморозками, тусил на вечеринках целыми сутками. А сейчас всё это, получается, ушло в прошлое. Нет ни Аразата, ни его братков. А другие ростовские паханы разве вступятся за младшего брата убитого кореша? Надо ещё разобраться, кто из них его убрал…

С этими грустными мыслями молодой человек снова достал телефон и наконец набрал мать, чтобы подтвердить ей страшные вести. Женщина даже не рыдала — она выла в трубку. В одну ночь она потеряла и сына, и кормильца семьи. Плач матери резал Рафаела по живому. Скрипя зубами, он пообещал ей, что всё узнает, достанет убийц из-под земли, порвет в клочья, отомстит любой ценой, но раздавленная горем дама уже не слушала его.

Закончив разговор, парень почувствовал себя действительно готовым на всё — хоть сейчас штурмовать оцепленное полицией здание. Но вдруг на глаза ему попались две персоны, явно выделяющиеся из толпы зевак. Молодой человек с растрепанными волосами и женщина низкого роста. Последняя не просто глазеет, она активно жестикулирует, пытаясь привлечь к себе внимание одного из сотрудников полиции. Страж порядка подошел к ней, перебросился парой фраз и нехотя пропустил за оцепление.

Какого черта? Кто это такие? На следователей не похожи. Чиновники какие-нибудь? Тоже вряд ли… Владельцы здания? Да нет, Рафаел бы их знал.

Вид у парочки суетной, они явно понимают, что не имеют права тут находиться, и торопятся поскорее зайти в кафе. Брату Аразата сразу же показалось, что эти двое что-то знают про перестрелку. Но кто же они такие?

Через пару минут парень и женщина вышли из здания, побледневшие от того, что увидели внутри. Их вывел какой-то молодой мент с суровым видом. Значит, эта парочка всё-таки зашла в кафе незаконно. Тогда почему их пропустили? Раф проследил за ними — загадочные персоны не остались в толпе за оцеплением, а тут же шмыгнули за угол. Найдя точку, из которой можно краем глаза «без палева» наблюдать за подозрительными личностями, он увидел, как парень показывает женщине что-то в своих руках. Это маленькая видеокамера. Ах, ну точно! Вот и разгадка тайны! Эти двое — обычные журналюги. Ну ещё бы, такая массовая расправа. Удивительно, что здесь ещё нет десятков телекамер, Первого канала, НТВ и прочих…

Несмотря на то, что до Рафаела дошло, зачем эти двое заходили в кафе, и как их туда пропустили, он продолжил следить за представителями прессы. Парочка недолго общалась в закоулке. Договорившись о чём-то, парень и женщина разбежались в разные стороны. Наблюдатель двинулся за молодым человеком. Сначала он сам не понял, почему преследует именно эту «цель», и лишь через полминуты мозг обрисовал четкое желание: отобрать у оператора камеру и посмотреть на видео, что же там творится в кафе. Этот план явно лучше, чем пытаться самому попасть внутрь. Полицейские, конечно, допросят Рафа, узнав, что он приходится родственником убитому, но потом они быстренько вспомнят про ночное ДТП, и тогда прощай возможность выследить убийц по горячим следам.

Преследуемый парень, не представляет угрозы для Рафаела. Вряд ли обычный журналюшка окажется матерым каратистом или со стволом за пазухой. А таких некрупных ребят брат Аразата никогда не боялся. В терках у клуба он и с более опасными пацанами проблемы решал. Всего-то дел: поймать этого лохматого в малолюдном месте, припугнуть, отобрать камеру и дать деру. Пусть потом строчит заяву ментам — Рафу сейчас на всё плевать, он вышел на тропу войны. Теперь либо найдет убийц брата, либо расшибет себе лоб в этих поисках.

Но «жертва» повела себя несколько странно. Вначале парень явно пошел на остановку, но потом неожиданно свернул на улицу Темерницкую. Почему — непонятно. Но так даже лучше. Здесь прохожих в этот час практически нет, а значит, задумку Рафаела можно осуществить в разы проще. Преследователь ускорился, адреналин заиграл в его крови… Какая удача! Оператор нырнул в один из двориков. Там-то всё и произойдет…

Брат Аразата забежал во двор следом за своей целью. Но парня с камерой как будто след простыл… Куда он успел спрятаться в этих двадцати квадратных метрах? Из трех дверей в подъезды открыта только одна. Раф уже было кинулся туда, но на ступеньках столкнулся с выходящей из дома девушкой.

Барышня оказалась весьма привлекательного вида. Легкое осеннее пальтишко и брюки не скрывают её длинных ног и осиной талии, а скорее подчеркивают их. А черные, как сырая земля, волосы опускаются до пояса и ещё ниже. Пропустив мадемуазель, молодой человек даже присвистнул ей вслед — клубная привычка. Какая белая кожа, а какие зеленые глаза! Эта богиня не идет ни в какое сравнение с той доступной девицей, которую Рафаел подцепил прошлым вечером на танцполе.

На несколько мгновений «казанова» даже забыл, зачем он вообще забежал в этот двор. В нём проснулся герой-любовник, который должен во что бы то ни стало покорить эту случайную встречную. По привычке парень оценил свой внешний вид для «охоты на самок», но тут же вспомнил, что выглядит он сейчас скорее пугающе, чем привлекательно. А следом за этой мыслью пришло и осознание того, что вообще-то этой ночью неизвестные жестоко расправились с его старшим братом, и он сейчас здесь… Точно! Лохматый тип с камерой! Где он?

Но ни во дворе, ни в открытом подъезде журналиста в черной куртке не оказалось. Да и прекрасной незнакомки уже след простыл. Рафу остались только нотка ее цветочных духов и воспоминание о том, как она пристально на него посмотрела при встрече. Может, девушка тоже подумала, что это было не просто столкновение у подъезда, а сама судьба? Эх, ни её, ни камеры брат Аразата не заполучил.

Приуныв, Рафаел сел на ступеньки и коснулся лица правой рукой. Только сейчас он осознал, насколько устал и вымотался. Ни машины, ни денег на кармане, ни идей, что делать дальше… Самым правильным в этой ситуации было бы отправиться домой и попытаться успокоить мать. Но молодому и горячему парню показалось, что он должен сделать нечто большее. Он должен найти убийц и сразу же отомстить, если получится. Но как? Вернуться на рынок и опрашивать там всех подряд, кто что видел? Может, камеры наружного наблюдения рядом с кафе поискать? Так менты, наверняка, уже все записи изъяли… Хоть к гадалке иди и у неё спрашивай, кто брата убил…

Стоп. Мысль про гадалку заставила Рафаела вспомнить об одном человеке, которому Аразат весьма доверял. Несколько месяцев назад брат спутался с неким колдуном. Он говорил, что этот маг помогает ему вести бизнес, привораживает удачу, защищает от сглазов конкурентов и так далее. Взамен криминальный авторитет давал кудеснику свою защиту и щедро платил. Раф не раз смеялся над братом, говоря, что тот пересмотрел «Битву экстрасенсов» и начал верить во всякую чушь. Однако разговоры про этого мага были запрещены дома, так как очень набожная мама категорически не приветствовала мистику, колдовство и прочие привороты. Аразат ей ничего не говорил, а сам часто навещал своего таинственного помощника, о чём Рафаелу было известно.

Что ж, заговоры и амулеты не спасли брата от смерти, но, может, хоть сейчас этот чародей окажется полезен. Не зря же Аразат ему столько платил — пускай отрабатывает свои деньги! Раф встал со ступенек, зная, куда сейчас направится. В логово колдуна, точнее, в конспиративную квартиру, которую старший брат снял специально для своего загадочного приятеля.

***

Не прошло и часа, как Рафаел стоял у массивной металлической двери в одной из старинных двухэтажек в центре города. Как-то Аразат приводил его сюда, чтобы познакомить со своим новым «партнером». Имя у этого ведьмака ещё такое странное…

— Нергал! — крикнул молодой человек, принявшись колотить кулаком в дверь.

Вторую часть псевдонима он даже не пытался вспомнить.

Пара секунд тишины, затем один за другим щелкнули три замка. Из квартиры выглянул мужчина с ястребиным лицом, черными глазами и волосами. Раф даже немного испугался его вида, но он же решил, что сегодня пойдет до конца, — отступать нельзя.

— Можно и не орать, — отрезал колдун. — Заходи быстро. За тобой не было «хвоста»?

— Ты свои шпионские штучки для телок оставь, а я по важному делу пришел, — ответил гость, проходя в квартиру, как к себе домой.

Несмотря на утренний час, здесь царит полумрак — обитатель жилища прикрыл окна черными шторами. В воздухе стоит сладкий запах благовоний, все тумбочки и полки заставлены различной колдовской атрибутикой: черепами, статуэтками, свечами, ритуальными чашами и кинжалами, картами таро и прочей мистикой. Книг в комнате тоже немало, одна стариннее другой. И, пожалуй, единственным атрибутом современного мира является ноутбук, стоящий на журнальном столике.

«Маг магом, а без Интернета никак», — усмехнулся про себя Рафаел.

— Зачем ты пришел, я в курсе. Аразата убили. Сочувствую, — коротко сказал обитатель квартиры.

Сам он одет в черную майку с логотипом какой-то сатанинской рок-группы и джинсы, хотя на шкафу пугающей тенью висит его черный балахон — ещё один обязательный атрибут колдуна.

— Что-то я не слышу в твоём голосе сочувствия, — иронично заметил гость, присаживаясь на кровать. — Ты моему брату многим обязан, но вряд ли хоть слезинки проронишь о нём.

— Да, он неплохо меня прикрыл. Нам всем его будет не хватать, — продолжил Нергал Эрешкигаль, усевшись за ноутбук. — Я уже привык к этой квартире и к тому, что сюда никто лишний не сунется…

— Аразат говорил, ты его своим колдовством защищаешь. Чё-то голимая у тебя магия, раз брата на его же территории замочили…

— Моя защита распространяется на магические вмешательства извне. Если бы ты был больше погружен в криминальный мир, то знал бы, что бандиты все средства используют, чтобы друг другу насолить. И к ведьмам ходят, и порчи насылают. Для меня всё это — семечки. Но мои обереги бесполезны против стволов. А твоего брата и его ребят расстреляли, да так, будто там целая бригада работала.

— Откуда знаешь? Третий глаз подсказал?

— Это называется Интернет. В новостях уже характер ранений, число жертв и даже первые версии опубликовали. Вот, читал как раз перед твоим визитом.

Раф усмехнулся.

— Да я был там с утра. Видел, как менты двоих журналистов-стервятников пустили внутрь кафе, а потом вышвырнули оттуда. Эти суки, вроде как, даже что-то успели снять. Я побежал за тем, у которого была камера, но упустил. Собака, оказался очень проворный…

— Ты про эту съемку говоришь?

Нергал повернул к гостю ноутбук с открытой страницей федерального новостного сайта, а в центре экрана — видео с места происшествия.

В ролик под названием «Жестокая расправа в кафе в центре Ростова-на-Дону» попали забрызганные кровью стены и пол, а также двое следователей, осматривающих всё это безобразие. Рафаел закусил губу. Зачем он преследовал того журналиста, если через час видео с его камеры стало и так доступно всем?

— Я хочу знать, что там произошло, — перевел тему молодой человек. — Кто это сделал, сколько их было, зачем приходили и куда потом ушли. Давай, раскладывай свои карты, или кости, или что там у тебя — мне без разницы. Того, кто это сделал, я найду и убью. Не менее жестоко. Хочешь отдать дань уважения моему брату — найди мне этих мразей всех до одного.

— Похвальный настрой, да только я не гадалка, чтобы по картам тебе имена убийц называть. Мы по-другому поступим. Сейчас шумиха чуток поутихнет, и сходим туда. На месте лучше удастся понять, что там произошло. Хорошо, если кровь ещё не всю успеют смыть, это будет большой плюс.

— Когда? — отрезал гость.

— Сегодня вечером.

— Там ментов ещё будет дохрена…

— Ну уж с несколькими полицаями я справлюсь, — загадочно улыбнулся Нергал.

— А сейчас что нам делать?

— Не знаю. Могу предложить выпить чаю.

От чая Рафаел гордо отказался. Он лег на кровать и попытался уложить события последних часов в своей голове. Маг начал что-то набирать на ноутбуке. И под мерный стук клавиш гость провалился в сон. Отдых ему был крайне необходим после такой ужасной ночи…

***

Проснулся Раф от того, что его растолкали. Открыв глаза, молодой человек увидел колдуна в полном боевом облачении. Нет, тот не выглядел чародеем из сказок, скорее, обычным металлистом: кожаная куртка, кепка, обрезанные перчатки на руках, рюкзак за спиной — всё черное.

— Подъем, уже вечер, — скомандовал Нергал. — Пора узнать, что случилось с твоим братом.

Парню жутко хотелось есть, но слово «брат» сработало, как секретный код, — он снова оказался готов бежать, куда угодно, и нарываться на всех подряд, только бы узнать, кто убил Аразата.

Не задавая лишних вопросов, Раф двинулся следом за магом. Вот только, когда они подошли к злополучному кафе, запал молодого мстителя несколько поугас.

На месте оказалось, что возле входа в подвальное помещение дежурят двое полицейских. Один — обладатель солидного брюшка, второй, очевидно, молодой салага. Их оставили бдеть на случай, если убийцы вернутся на место преступления. Ну и чтобы лишние зеваки и журналисты не совались в «кровавое» кафе.

На часах полвосьмого, уже смеркается, но людей на улице всё ещё прилично. Многие любопытно озираются на здание, где недавно была убита целая толпа народу, некоторые даже останавливаются и фотографируют охраняемый вход в подвал.

— Ну и как мы пройдем мимо тех двоих? — неуверенно спросил Рафаел.

— Те двое — не проблема. Не хочу, чтобы прохожие нам мешали, — ответил маг.

— Ну так колдуй, — шепнул парень, не найдя более уместного предложения.

— Уже. Погоди немного…

Раф даже не понял, шутит Нергал или нет. Он следил за полицейскими и не заметил, как чародей достал из кармана куртки некий амулет, зажал его в кулаке и начал что-то нашептывать прямо в эту безделушку. Каких-то двадцать-тридцать секунд, и на улице как будто резко потемнело. Кружащие вокруг люди инстинктивно стали отходить туда, где больше света. Один за другим они начали вспоминать о своих неотложных делах, мол, дома ждут родные, кот не накормлен и так далее. Брат Аразата не поверил своим глазам. Неужто эта зловещая пелена, что опустилась на перекресток рядом с кафе, — дело рук его товарища?

— Это ты сделал? Вау… Я думал, что ты шарлатан и только на картах можешь…

— Эх, если бы я был шарлатаном, стал бы мне платить твой брат? — иронично вздохнул маг. — Да и раз я шарлатан в твоих глазах, какого черта ты поперся ко мне за помощью? Реально думал, что я убийц Аразата по картам тебе назову?

— Ладно, убедил, что ты настоящий колдун. Давай, делай своё дело, а то у меня мурашки по коже от этого места…

— Это тебя заклинанием задело, ты же обычный магл.

— Кто? — переспросил Рафаел.

Но Нергал уже закончил разговор. Он уверенно направился к парочке полицейских, которые тоже стали подозрительно оглядываться, почувствовав неладное вокруг себя, но, в отличие от прохожих, не смогли просто взять и уйти с перекрестка.

— Добрый вечер. Простите, я не местный. Не подскажите, как пройти к Ворошиловскому мосту? — обратился колдун к толстому копу, который явно старше по званию.

— А карты в телефоне тебе нашто? — грубо ответил ему страж порядка, но всё же махнул рукой на восток. — Туда иди.

— Посмотрите на меня. Неужели я похож на человека, у которого есть телефон? — задал дурацкий, на первый взгляд, вопрос человек в черной куртке.

Полицейскому эта реплика тоже показалась странной. Мельком оглядев прохожего, он сразу понял, что перед ним не бомж. А раз человек прилично одет, значит, и телефон у него с собой должен быть. Сейчас же все на гаджетах. А раз есть телефон, значит, и электронные карты в нём имеются. Нынче же в каждом утюге встроена навигация. Так чего этот странный мужик выпендривается?

— Слышь, тебе чё надо? Документы твои проверить, может? — угрожающе сказал полицейский и пристально посмотрел прохожему в глаза.

А тому только это и надо было — близкий зрительный контакт.

— На самом деле, Ворошиловский мост мне нафиг не сдался, — медленно проговорил маг. — Меня интересует это кафе. Я бы хотел туда войти.

— Нельзя. Приказ — никого туда не пускать! — вступил в разговор молодой коп.

Но Нергал продолжил говорить со старшим по званию, заглядывая ему в глаза и не обращая внимания на салагу.

— Очень надо туда войти. Разрешите нам, — произнес он размеренным, тягучим голосом.

— Мужчина, вы похоже… — начал молодой полицейский, но тут напарник остановил его взмахом руки.

— Хорошо… — немного заторможено сказал пузатый коп «металлисту». — Можете пройти, но ничего там не трогайте…

— Дверь, наверняка, закрыта… — добавил Нергал.

— Хорошо, я вам её сейчас открою, — кивнул полицейский и действительно пошел отпирать кафе.

Его младший товарищ застыл с открытым ртом.

— Какого… — начал произносить он.

Но маг успел воспользоваться этим замешательством и заглянул в его распахнутые от удивления глаза.

— Всё в порядке. Мы — следователи. Нам можно зайти.

— Так бы сразу и сказали… А то Ворошиловский мост… — пролепетал молодой страж порядка.

Наблюдавший за этой картиной Рафаел был готов в любой момент сорваться и бежать — ему казалось, что менты вот-вот повалят мага, который втирает им откровенную дичь, на землю и скрутят, как цыпленка. Но те послушно повиновались незнакомцу, стоило тому заглянуть им в глаза.

— Ты чё, и гипнозом владеешь? — прошептал молодой человек своему спутнику.

— Твой брат нередко пользовался этой моей способностью, когда ему надо было «расколоть» кого-нибудь из конкурентов или, наоборот, своего проверить на верность. Повторяю, я не гадалка с базара, я — профессиональный маг.

Рафаелу стало страшно. Хоть этот колдун типа на его стороне, но что мешает ему вот так же загипнотизировать своего товарища? Да кого угодно! Аразат, действительно, имел дело со страшным человеком.

Нергал вошел в открытое кафе и чуть было не силой затащил туда своего спутника. Закрыв дверь, он отметил, что раньше на ней висел колокольчик с противным звуком, а сейчас его нет. Похоже, менты сняли, чтобы не мешал работать.

И вот двоих мужчин окутала тьма помещения. Маг тут же полез в свой рюкзак. Раф уже приготовился, что оттуда появится что-нибудь ужасное, но это оказался обычный фонарик. Правда, когда перед ним в луче белого света неожиданно появилось ястребиное лицо Нергала, молодой человек снова испугался не на шутку.

— Ты бывал здесь много раз. Где тут включается свет? — спросил чародей.

— В-вон там, где сцена…

— Иди, включай, а я тебе посвечу.

Нергал направил фонарь внутрь помещения, осветив столы, стулья, диванчики и барную стойку. Оба пришлых тут же отметили, что кровь отмыта далеко не везде. Уж со стен её точно не пытались убрать. Рафаел от страха даже поднес руку ко рту.

— Чего ты боишься? Ты ж днем видел видео отсюда, — подал голос колдун.

— Так то было на компьютере, а теперь всё это вживую…

— Давай, включи свет — будет не так страшно.

— А ты прям совсем не боишься…

— Да я полжизни провел на кладбищах и чаще всего ночью. Я в старинный склеп зайду без страха, в подземную гробницу спущусь. Что мне это твоё кафе? — усмехнулся маг.

— Но ведь тут недавно убили пятнадцать человек…

— А мы пришли узнать, как и почему. Марш к выключателю!

Рафаел дрожащими руками достал свой телефон, включил на нём собственный фонарик и отправился к импровизированной сцене. Слова компаньона подействовали на него — он же пришел сюда разобраться в убийстве брата. Разве можно бояться темноты в таком важном деле?

Выключатель щелкнул, и помещение наполнилось светом от люстр. Правда, спокойнее от этого не стало. Кровь на стенах и столах приобрела багровый оттенок, сделав кафе ещё более зловещим, чем когда оно обреталось в темноте. Нергал выключил свой фонарь и прошелся по заведению, разглядывая кровавый антураж. Под конец он даже присвистнул.

— Мда… Ты прав, вживую это лицезреть — то ещё удовольствие. Настоящая резня… — сказал колдун, но в глазах его отразилось откровенное восхищение.

— Не смей радоваться! Здесь убили моего брата! И всех верных ему людей. И ни в чём не повинных женщин… — разгневался Раф.

— Я не радуюсь. Я предвкушаю интересную работу. Раньше мне доводилось исследовать места массовых убийств, но только произошедших задолго до моего там появления. А тут свежая кровь, воздух аж дрожит от ауры боли и страдания…

— Что это ещё за аура?

— Та самая, что поможет нам пролить свет на произошедшее здесь…

С этими словами маг снял с плеча рюкзак и аккуратно достал оттуда нечто завернутое в ткань. По форме предмет похож на небольшой мяч, но, когда чародей снял с него тряпку, Рафаел охнул — это оказался настоящий человеческий череп!

— Ч-что это? — выдохнул он.

— А вот теперь не мешай. Отойди к двери и будь на стреме, если кто-то захочет войти. Эта «голова» поможет нам разгадать тайну того, что здесь произошло.

Рафу уже стало всё равно, страх в его сознании достиг своего лимита, и теперь он почувствовал себя готовым на что угодно, только бы поскорее закончить и убраться отсюда. Парень попятился в сторону выхода, а маг в это время откинул рюкзак и медленно опустил череп на пол. Положив ладонь на свой загадочный артефакт, мужчина начал тихо бурчать, чтобы его спутник не расслышал слов.

— Интересненькое место, граф. Как вам? Вы видите, как пролилась эта кровь?

Несколько секунд ничего не происходило, но потом Нергал услышал тихий шепот.

— Места казней всегда одинаковы… Что ты хочешь знать?

— Как убили этих людей? — спросил маг у черепа.

— Пистолетом. Не люблю это оружие, совсем никакого изящества…

— Одним пистолетом — и столько крови?

— Двумя. Убийца простреливал головы, шеи и сердца. Так, чтобы одной пули было достаточно для смерти жертвы. Отсюда и столько крови…

— Стоп. Убий-ца? То есть, это был один человек?

— Да. Девушка, если быть точнее. Но я бы обратил внимание на того, с кем она…

Колдун не дослушал ответ черепа, потому что в этот момент его испуганно позвал Рафаел.

— Н-нергал…

— Чего тебе? Я тут такое сейчас узнал! Там что, кто-то идет? — нервно спросил маг, не глядя на парня.

— Уже пришел…

Нергал бросил взгляд на Рафа, но тот стоит у закрытой двери весь бледный и испуганно таращится в сторону барной стойки. Колдун тут же повернул туда голову и сам опешил от увиденного — за баром стоит молодой человек в черной куртке и со взлохмаченной головой. Как и когда он там появился — абсолютно непонятно. Как будто бесшумно материализовался пару секунд назад.

— Интересная компания у вас тут, — сказал вновь прибывший. — Могу я присоединиться?

Маг встал с корточек, прихватив свой бесценный череп. Лицо и голос неожиданного гостя показались ему знакомыми. И вдруг он вспомнил, где встречал этого парня.

— Я знаю его, — одновременно сказали Нергал и Рафаел, после чего тут же переглянулись.

— Это тот пацан, что снимал сегодня здесь… У которого камера была… — уточнил брат Аразата.

— Да? Как интересно… А я вот знаю этого «пацана» по совсем другим обстоятельствам, — маг снова повернулся к внезапному гостю, прикидывая, чего от него можно ожидать.

— И я помню, господин Эрешкигаль, как вы меня похитили, угрожали мне пистолетом и пытались проникнуть в мой разум, — иронично отметил Игорь Бабичев. — А сейчас вы подозрительно ошиваетесь на месте массового убийства. Что, криминальное прошлое никак не отпускает?

— Я здесь потому, что этот молодой человек хочет узнать, кто убил его брата, — ответил Нергал, кивнув в сторону Рафаела. — Как видишь, я и на добрые дела способен. А вот что шаман забыл на месте преступления, не очень понятно. Ваш брат теперь убийства раскрывает?

— Чё вы оба несете?! — крикнул Раф, прерывая обмен любезностями.

Он выбежал на середину помещения, чтобы встать рядом с магом.

— Отвечай! Ты знаешь, кто тут это всё устроил?! — наехал парень на незнакомца, стоящего за баром.

В этот момент дверь в кафе отворилась, и с порога раздался мужской голос с небольшим иностранным акцентом.

— Я знаю.

Глава 3. Конечно бы, надо проще, но не прощают руки

Игорь бежал домой, как ошпаренный. Даже человек, которому ну очень приспичило в туалет, так не спешит в родную квартиру. На входе в подъезд он столкнулся с председателем ТСЖ — женщиной глубоко за сорок, которой всегда до всего было дело.

— Девушка, а вы к кому? — бросила она парню вслед.

Тот даже не сразу сообразил, что сейчас он выглядит, как спешащая куда-то красотка, черные волосы которой плащом струятся вниз по спине.

— Я тут живу… — пробормотала девушка, как ни в чём не бывало.

— Я уже далеко не первый раз вас вижу в подъезде, но на собраниях вы не появляетесь. Я думала, вы просто гостья, но наблюдаю вас тут уже два года, — продолжила пытливая женщина.

— Извините, но я очень спешу. Все вопросы потом, — бегло сказала брюнетка и скрылась в подъезде.

— Как я и думала. Живет с тем парнем из тридцать второй… — усмехнулась себе под нос председатель. — Не жена, явно… Сожительница. Но раз на вопросы не отвечает, значит, боится чего-то. Лишь бы не проститутка…

Тем временем, торопливая девушка забежала на пятый этаж, он же последний, открыла ключом тридцать вторую квартиру и тут же закрылась изнутри. После этого она просто растаяла. Рассыпалась на облако лепестков и травинок, а на месте неё остался стоять лохматый парень в черной куртке, который и был Игорем.

Несколько лет назад он стал таким. Поглотил великого духа земли из другого мира и получил способность принимать её облик. На самом деле, он как будто отдавал своё тело во владение мистического существа, но сам оставался в сознании. Оба разума могли общаться независимо от того, кто был «снаружи».

Изначально парочке не хватало взаимопонимания, потом Игорь отправился в шаманское путешествие и окончательно принял свою новую сущность. Трудно объяснить, что конкретно в нём изменилось. Если говорить утрировано, то его человеческую душу заменил великий дух, но при этом в одном теле остались два сознания. Они могли спорить, но действовали всегда заодно. Игорь овладел всеми чудесами, которые могла творить его новая «душа», и рядом трюков, доступных любому шаману. Ведь он стал иноходцем — человеком, способным общаться с духами и путешествовать с их помощью между мирами.

Вернув свой облик, парень первым делом достал из куртки камеру и подключил её к компьютеру. Действовать надо быстро: включить системный блок, раздеться, пока он грузиться, скопировать отснятое видео на жесткий диск, открыть программу, дающую прямой доступ к серверу телекомпании, создать там папку и поставить «заливаться» в неё добытый материал.

Только после этих действий Игорь сел в кресло и устало вздохнул. Процесс переброски видео запросил десять минут. Свою работу оператор выполнил, потом только останется закрыть все открытые окна и послать сообщение Эле, что всё готово.

— Самое время позавтракать… Хочешь кофе? — спросил парень сам у себя.

— Эту растворимую гадость, что ты пьешь по утрам? Избавь меня. Лучше чай, — ответил он сам себе, только женским голосом.

Так они и привыкли общаться. Духа земли зовут Териэль. Её прежний «партнер», в симбиозе с которым она провела несколько веков, был не прочь видеть её прекрасной девушкой. За много лет она трансформировалась в это состояние и характером, и обликом. Так что «новая душа» досталась Игорю уже в значительной доле очеловеченной — могла капризничать и иметь собственные вкусы.

— Мы не можем каждый раз пить только вкусный кофе из кафе. Для этого у нас мало денег. Но чтобы иногда баловать себя, приходиться работать и бегать по элиным поручениям, — сказал Игорь и принялся привычными движениями делать себе чай и бутерброд с колбасой.

— И ещё нас сегодня преследовал непонятный тип. Его ментальный след прямо пылал охотничьим азартом. А мы так и не узнали, чего он хотел, — ответила Териэль.

— Да, надо бы это выяснить. Но не сейчас.

— Почему?! Тебя не волнует, что кто-то хотел нас схватить?

— Волнует. Но этот мужик явно был обычным человеком. Не маг, не иноходец — и хвала духам. Потом его поищем.

— И чем же ты собрался зани… — начала было Териэль, но сама же осеклась. — А, понятно… Аня.

— Да, сегодня мы гуляем с Аней.

Игорь завтракал, его альтер-эго молчало. Копирование файлов на компьютере завершилось, и парень послал редактору заветное сообщение.

«Слава богу! Мне тут уже весь мозг вынесли!» — прислала Эля в ответ. Ну, другого от неё можно было и не ждать.

— Ты думаешь, что с Аней с тебя получиться? — продолжила Териэль, когда с работой было покончено.

— Не знаю. Но с предыдущими девушками я начинал отношения только потому, что не хотел быть один. А с Аней мы несколько лет общались душа в душу. Даже без всякой романтики и поцелуев мне было с ней хорошо. С кем ещё стоит пробовать, если не с ней?

«Анечка из верстки» была коллегой с прошлой работы Игоря. Она никуда не уволилась и продолжала трудиться на своём месте. Эта милая девушка была единственной, с кем Игорь общался из прежней редакции, не считая Элю, разумеется. Перестав работать вместе, бывшие коллеги ещё больше сблизились — теперь не нужно было бояться сплетен о служебном романе. А пару месяцев назад Аня ещё и развелась со своим мужем, и сердце девушки стало свободно. Так что дружеские разговоры с ней достаточно быстро перетекли в романтическое русло.

Казалось бы, идеальная ситуация, чтобы начать отношения. Но у Игоря имеется одно большое «но». И речь не о Териэль, хотя она косвенно связана с этой проблемой. Сам шаман совершенно не умеет любить… То есть, он знает, как устроить свидание, как увлечь девушку интересной беседой и завалить комплиментами, даже опыт совместного проживания у него уже есть — в этой самой квартире. Но для того, чтобы по-настоящему влюбиться, человеку нужна душа. А у этого шамана её функцию выполняет великий дух земли, который сам когда-то осмелился влюбиться и получил горький опыт.

Жить без отношений, конечно, можно. К тому же, у Игоря всегда есть с кем поговорить. Но парень отказался признавать то, что личное счастье для него навсегда закрыто. Вдобавок, полтора года назад ему сказали, что ещё не всё потеряно. Надо как-то пытаться найти выход из сложившейся ситуации, и вот она Аня стала идеальным кандидатом на то, чтобы попробовать разжечь чувства. Как раз в этот день Игорь договорился погулять с ней, и оба понимали, что это уже будет не просто встреча двух бывших коллег, а полноценное свидание.

— Тебе Аня не нравится? — спросил шаман своего духа-аватара.

— Мне она, по большей части, безразлична. Она добра к тебе, но больше плюсов я в ней не вижу, — честно ответила Териэль.

— Я просто подумал, что, если ты — моя душа, то мои чувства к ней должны транслироваться как-то через тебя… И если ты её не примешь, то у нас точно ничего не получится.

— Возможно. Ни я, ни ты, ни другие иноходцы не знаем, как это работает в симбиозе…

— В этой сфере мы не иноходцы, а первопроходцы, — пошутил Игорь.

— Да… Нам придется самим искать путь в данной ситуации.

— Ну вот. И Аня — отличный экземпляр, чтобы проверить некоторые мои теории.

— Не думаю, что называть девушку «экземпляром» — это залог долгой и счастливой любви.

Парень замолчал на несколько секунд. Его позитивный настрой тут же сменился тоской и гнетущими мыслями. Ляпнув ерунду без задней мысли, Игорь снова продемонстрировал, что искренние чувства являются для него чем-то неизведанным, а Териэль это ловко подчеркнула.

— Я работаю над этим… — мрачно пробурчал шаман.

***

Ростов гудел новостью о «кровавой бане» в одном из кафе, но на набережной Дона, как всегда, была легкая и романтичная атмосфера. Погода в этот сентябрьский день выдалась теплая и солнечная, парочки ловили момент, чтобы погулять, пока в городе задержались последние отголоски лета.

Игорь и Аня вышли из ресторанчика и отправились на променад вдоль реки. Людей вокруг становилось всё больше — явный признак конца рабочего дня. Но парень и девушка болтали о своём, не замечая прохожих. Они уже поговорили про последние новинки кино, про прошедший чемпионат мира по футболу, про коллег и общих знакомых. И вот разговор коснулся ночного происшествия.

— И вас пустили прямо туда? Как Эле такое удается? — удивилась Аня.

— Как пустили, так и выгнали. Но мы успели кое-что снять, — рассказал Игорь. — Кровищи там, конечно, было…

— Ой-ой, не надо! Не хочу это представлять! Я даже в кино на боевики и ужасы не хожу, а тут такое, да ещё взаправду… Жутко от того, что подобные вещи могут происходить в двадцать первом веке, да ещё совсем рядом.

— Даже следователи говорили, что это очень странное убийство. Вроде обычная криминальная разборка, но что-то в ней было…

— Не надо, Игорь, прошу! Это так мерзко! Пожалуйста, давай поговорим о чём-нибудь другом.

— Хорошо… — ответил парень и замолчал, придумывая другую тему.

Это оказалось не так просто, ведь они уже действительно обсудили всё, что имели общего.

— О чём угодно, но только не об этих ужасах… — сказала Аня, разрывая затянувшуюся паузу.

— О чём угодно? Окей. Расскажи мне, что произошло у вас с бывшим мужем.

— Ох, ещё лучше тема…

— Ну, я хотел бы знать.

— Ладно. Мне просто неприятно об этом рассказывать. Ты ни с кем не общаешься из нашей редакции, поэтому не знаешь, но некоторое время назад я заболела и перенесла небольшую операцию…

— Ох, прости. Всё нормально?

— Сейчас да. Если бы я промедлила бы с лечением, то могли бы быть неприятные осложнения. Это «по женской линии», понимаешь? Так вот, из-за этого всего мне месяца три-четыре нельзя было сближаться с мужчиной. Мой муж сказал, что всё понимает. Ходил со мной на обследования, поддерживал и не требовал никакого интима. Вначале всё было прекрасно, но потом я стала замечать, что ему тяжело воздерживаться.

— Вы, девушки, такое чувствуете на уровне интуиции…

— Ну да. Я просила его потерпеть немного, он соглашался, но я прямо ощущала его страдальческую ауру. А потом его неожиданно «отпустило». Он снова стал легким и позитивным, но вместе с этим у него появились и некоторые «дела», на которые он частенько уезжал то днем, то вечером. То друзья ему позвонят, то коллеги вечеринку соберут. Я, дура, сначала радовалась. Думала, пускай веселится, раз у нас с ним пока что всё на паузе. Но правда вскрылась быстро…

— Он нашел себе другую?

— Да. Девочку «чисто для постели», как он мне потом сказал. Он — красивый и умный парень. Ему это ничего не стоило. Подцепил какую-то стажерку на работе и ездил к ней на свидания пару раз в неделю. Подонок… Ещё пытался мне доказать, что те отношения для него ничего не значат. Мол, он просто развлекался, пока я болела, чтобы не докучать мне приставаниями. А когда я вернулась бы в норму, он бы бросил эту девицу, и у нас снова всё было бы, как прежде…

— Мда… «Мужская логика»… Очень подло, — вздохнул Игорь.

— Я, естественно, тут же его бросила, подала заявление на развод и съехала обратно к родителям. Уже два месяца прошло, а он всё умоляет вернуться к нему. Пишет метровые сообщения о том, как он раскаялся, как был не прав… Что давно послал эту девочку… Но у меня с его работы есть один знакомый. Я спросила у него, и тот сказал, что они почти каждый день уходят из офиса вдвоём с этой стажеркой. В общем, вранье на вранье и брехлом погоняет. Я в шоке от того, что связала жизнь с этим человеком! Но хоть всё это и было для меня большим стрессом, я очень благодарна судьбе, что она открыла мне глаза на него. Ты знаешь, я даже рада этой болезни, что приключилась со мной. Она помогла мне не потратить всю жизнь на мерзавца и лжеца.

Игорь промолчал, задумавшись о судьбе. Его прошлые приключения показали, что это не просто красивое слово из книжек. Судьба, а точнее Вселенная, действительно посылает людям знаки, показывает пути, сводит вместе тех, чьё знакомство способно что-то изменить. После того, как стал шаманом, парень начал видеть эти сигналы от мироздания. Вот только сейчас он как раз пытается пересилить судьбу. Ему ведь уже давно сказали, что без души пытаться полюбить — пустое занятие. Но он отчаянно ищет способы обойти это правило Вселенной.

— Давай присядем. Меня от всех этих воспоминаний трусить начинает, — прервала молчание Аня.

Она первая подошла к скамейке и села, начав копаться в своей сумочке. Это оказалась одна из тех лавочек, которые стоят у самой воды, и с них открывается вид на Дон и новый стадион, построенный на левом берегу реки. Игорь сел рядом. Девушка достала бутылочку минералки и сделала глоток, чтобы успокоиться.

— Ты сильно нервничаешь из-за всего этого? — спросил её парень.

— Да. Я бы уже забыла и смирилась, но он продолжает мне писать каждый день. Раньше ещё и звонил, но я его заблокировала. Не дает, подлец, прийти в норму и отпустить ситуацию. Прости, что я порчу нам встречу своими нервяками, но ты сам захотел послушать, что у меня произошло.

— Всё в порядке. Я исправлю свою ошибку. Дай мне руку.

Игорь положил свою левую руку на скамейку ладонью вверх. Девушка не сразу поняла, что ей предлагают.

— Это зачем?

— Положи свою ладонь в мою ладонь, и я помогу тебе успокоиться.

— Ой, да ладно, я уже пришла в норму…

— Просто положи.

Аня посмотрела на руку Игоря, как будто ищет в ней какой-то подвох. Но, не найдя ничего подозрительного, отложила воду и сделала, как сказал молодой человек. Ладонь парня оказалась теплой и приятной на ощупь. Но, кроме чисто тактильного ощущения, появилось и что-то ещё. От этого прикосновения по руке девушки потекла расслабляющая энергия. Несколько секунд она пыталась понять, что это за явление, и за это время совсем забыла про своего бывшего мужа и его предательство.

— Лучше? — спросил Игорь.

— Да, очень приятно… У тебя такая нежная кожа. И пальцы тонкие, как у музыканта. Но даже не это… Я тебя коснулась, и мне сразу стало спокойнее… — ответила Аня.

— Вот и отлично.

— Что это? Это какая-то специальная техника? Биоэнергетика?

— Нет, — улыбнулся Игорь. — Всё гораздо прозаичнее. Просто ты мне нравишься, а прикосновение дает нам понять, что нам хорошо друг с другом. Я имею в виду, что мы с тобой могли бы быть не просто друзьями и коллегами. Мы в переписке как-то постоянно крутимся вокруг этой темы, но всё никак не дойдем до неё. Пора бы мне уже признаться, что я хотел бы стать для тебя больше, чем просто хорошим знакомым.

— Ты готовил эту речь, да? — улыбнулась в ответ девушка.

— Нет, просто говорю как есть. Я с недавних пор понял для себя, что врать и лукавить вообще не стоит. Лучше всегда говорить прямо и честно.

— Спасибо большое. Я всегда считала тебя добрым и открытым парнем. Не скрою, общение с тобой хорошо помогает мне отвлечься от всего произошедшего и просто двигаться дальше. Но я не уверена, что готова сейчас для новых отношений. Понимаешь? Мои мечты о счастливой семье недавно рухнули. Я очень сильно доверяла этому человеку, и все свои жизненные планы уже расписала на двоих. Должно пройти время, прежде чем я смогу так же довериться кому-то другому.

— Ну, именно потому я и здесь. Чтобы помочь тебе забыть всё плохое и найти новый путь. Самый лучший способ перешагнуть через неудачные отношения — начать новые. Только надо сделать правильные выводы из предыдущего опыта, чтобы не наступить на те же грабли.

— Ты такой рассудительный, — снова улыбнулась Аня. — Ты мне тоже очень нравишься как парень. Просто я себя чувствую сейчас такой уязвимой… И, как ты сказал, ещё не сделала выводы из произошедшего. Я сейчас, скорее, обиженная девочка, которая хочет, чтобы её пожалели. Было бы очень глупо начинать новые отношения из-за одиночества или душевных ран. Надо немного прийти в себя и понять, чего я на самом деле хочу.

— Тогда можно я просто буду рядом в это время? Чтобы ты всегда могла взять меня за руку и успокоиться. Пусть лучше, пока ты уязвима, рядом будет тот, кто не хочет нагло пользоваться твоим состоянием, а желает тебе добра и счастья.

— Боже, Игорь, ну ты просто говоришь всё то, что я хочу услышать в этот момент! Ты там через руку и мысли читать умеешь?

— Нет, конечно. Я просто говорю то, что думаю. Мне самому было бы неприятно осознавать, что я для тебя — лишь способ забыть твоего бывшего. Пусть ты откроешься новому парню только тогда, когда твоё сердце успокоится и придет в норму. Но в этот момент я хотел бы быть этим парнем. Понимаешь?

— Спасибо. Ты действительно очень хороший.

— Самое трудное для девушки, пережившей предательство, поверить, что не все мужчины — сволочи и паскудники. Хорошие парни есть, их просто надо разглядеть среди общей массы…

— Я поняла тебя, Игорь, и полностью поддерживаю твоё предложение, — Аня снова засияла улыбкой, давая понять, что их мысли совпали, и больше ничего говорить не надо.

Парень уловил её интонацию и замолчал, обратив взор на красивый вид прямо перед ним.

Солнце потихоньку клонилось к закату, людей вокруг становилось всё больше и больше. Говорить на личные темы стало несколько неудобно, но руки молодой пары всё так же касались друг друга. Игорь двумя пальцами погладил ладонь Ани, и она погладила его в ответ. Это был хороший знак. Пускай они ещё не начали встречаться, но уже есть отличный задел на то, чтобы дружба переросла в нечто большее. Они, наверно, ещё минут пятнадцать наслаждались прикосновением рук, но потом девушка встала и предложила пройтись по набережной в обратную сторону. Игорь улыбнулся и согласился, хотя, его бы воля, он ещё час не разрывал бы тактильный контакт.

***

Чтобы не профукать достигнутый успех, на обратном пути парень не заводил разговоров об отношениях. Они с Аней снова болтали о кино и общих знакомых. Закат превратил небо над городом в чудесную картину. Можно было ещё и ещё наслаждаться этим моментом, но девушка стала всё чаще поглядывать на часы.

— Хорошее свидание получилось, мне понравилось, — сказала она, когда пара дошла до того места, где Буденновский проспект пересекается с набережной.

— О, так это было прям свидание? Мы ведь даже не поцеловались, — иронично заметил Игорь.

— Ахах! Тебе сразу сто удовольствий подавай — и за ручку подержаться, и поцеловаться. А как же растянуть процесс узнавания друг друга и получать от него удовольствие?

— Да я шучу. Я не надеялся особо…

— Давай в следующий раз, — неожиданно легко сказала Аня.

— О! Обещаешь? Ну тогда, когда же мы встретимся в следующий раз?

— Сейчас я по вечерам хожу на танцы, но в субботу свободна. Давай сходим на этот новый фильм, о котором ты рассказывал?

— Замечательно! Я возьму билеты на вечерний сеанс. Во сколько лучше?

— Смотри, как загорелся, стоило пообещать ему поцелуй, — ехидно отметила девушка. — Лучше в районе восьми. А сейчас мне пора бежать, танцы уже скоро начнутся.

— Давай я провожу тебя до остановки?

— О, я уже не успею, если пойду на автобус. Я вызову такси.

Аня достала из сумочки телефон, чтобы заказать машину через приложение.

— Ты могла бы раньше сказать, и мы бы успели дойти до остановки… — отметил Игорь, пытаясь казаться заботливым.

— Могла бы. Но мне хотелось спокойно пройтись с тобой по набережной. Закат был такой красивый… Но уже смеркается, пора бы и честь знать.

Несмотря на расставание, Игорь обрадовался. Даже имея свои дела, Аня не хотела убегать с этого свидания и оттягивала конец до последнего. Ну а то, как они быстро договорились на новую встречу, говорит о хороших перспективах.

«Кто молодец? Я молодец!» — весело сказал парень про себя.

«Стой. Сосредоточься. Ты чувствуешь это?» — прервала его мысли Териэль.

«Что такое?»

«Магия… Кто-то творит магию неподалеку. Через амулет».

Игорь закрыл глаза, чтобы сосредоточиться на шаманском чутье. Действительно, средней руки заклинание только что было прочитано на одной из улиц ближе к центру города. Попытавшись более точно определить место волшебства, парень похолодел — магия творилась возле того самого кафе, где минувшей ночью расстреляли пятнадцать человек. Снова что-то неладное с этим зданием, но на этот раз уже не бандитские разборки, а колдовство. Маги? Зачем? Что им там надо?

— Машина приедет через три минуты, — Аня веселым голосом вернула Игоря в реальность. — Ты же постоишь со мной?

— Прости, срочное дело нарисовалось, — спешно ответил парень, понимая, что говорит странные вещи.

Если бы он хотя бы достал телефон и сделал вид, что там ему пришло важное сообщение. А так может показаться, что он неожиданно решил убежать, хотя ещё минуту назад никуда не торопился.

— Прости меня, пожалуйста! Я вдруг срочно вспомнил о кое-чём важном! — сказал Игорь, а ноги уже понесли его в сторону проклятого кафе. — Я напишу, как закажу билеты!

— Л-ладно, — только и смогла вымолвить Аня, которая, естественно, не поняла такой внезапной перемены настроения парня.

Проклятые маги… Плевать бы на них с высокой колокольни, но после того, что группа колдунов устроила полтора года назад, за ними нужно пристально следить. А конкретно сейчас в Ростове нет ни одного сильного шамана. Ворона, которая считается негласным лидером среди иноходцев, наказала Игорю, чтобы он приглядывал за городом, пока рядом никого нет. Остальные её подопечные разбрелись кто куда, пытаясь выследить реальных магов и понять их планы. Ведь за смелыми действиями колдунов в начале 2017 года могут последовать новые провокации.

Суть в том, что настоящие маги, а не шарлатаны, сектанты или телеэкстрасенсы, всегда держатся каждый сам по себе и только мечтают урвать друг у друга кусочек силы и знаний. В компании с умелым колдуном может быть только его ученик. Но если такие извечные конкуренты вдруг объединяются в группы из трех и более человек — жди беды. В прошлый раз они атаковали из-под тяжка, вдобавок, у них были деньги, оружие и набор редких артефактов. Правда, ту группировку ждал полных крах. Но почему бы магам снова не объединиться для своих злодеяний? Ведь их явно кто-то спонсирует и направляет. Та же госпожа Калиостро, хоть и чудом осталась жива в результате своих происков, могла собрать новую команду спустя полтора года.

Конечно, одно-единственное заклинание в большом городе ещё не означает повторения прошлых событий, но то, что оно прочитано рядом с местом массового убийства, уже говорит о многом.

Игорь побежал со всех ног. Маг, как появился, может и так же неожиданно скрыться. Прохожие шарахались от несущегося вверх по улице парня, машины останавливались и сигналили, когда шаман выбегал на дорогу, но тому было всё равно. Иноходец обострил все свои чувства, в том числе и подаренные Териэль, чтобы ни в кого не врезаться. В этом состоянии, он предвидел, как будет двигаться машина или человек, на пару секунд вперед. Столкновения можно не бояться — лишь бы не упустить цель.

И вот то самое кафе. Перекресток выглядит странно. Как будто сумерки сгустились в этом месте сильнее, чем на соседних улицах. Подбегая к злополучному зданию, Игорь почувствовал, что не очень хочет находиться здесь. В голову тут же полезли мысли, что он зря оставил Аню, и надо бы к ней вернуться.

— Заклинание отворота. Кто-то пришел сюда и не хотел, чтобы рядом ошивались лишние люди, — сказал шаман своей внутренней спутнице.

Он остановился, не добегая до входа в заведение, и увидел двоих полицейских, дежурящих у двери.

— А этих, похоже, нейтрализовали другим способом…

— Сосредоточься, и войдем в ментальный план. Посмотрим, что здесь произошло, — ответила Териэль.

Игорь сглотнул. Входить в ментальный план посреди города — далеко не самый приятный процесс. Шаман получает возможность видеть «следы» эмоций всех людей, которые прошли в определенном месте в течение двух-трех дней, но эта картина, ожидаемо, оказывается мешаниной из разноцветных «нитей», оставленных сотнями прохожих. Чтобы выцепить из этого хаоса, кого-то конкретного, нужно очень сильно сосредоточиться, а сознание, привыкшее опираться всего на пять органов чувств, каждый раз оказывается не готово к данной форме восприятия окружающего мира.

Первый делом шаман проверил, живы ли полицейские. Но они оказались в порядке, только их нынешние ментальные следы очень слабые — результат гипноза или заклинания забвения. А рядом с копами показались всего две свежих «нити». Одна явно принадлежит магу, а вторая…

— Тот самый утренний преследователь, — заключила Териэль. — Кто-то не хотел его сразу выследить, а теперь этот парень снова в центре событий.

— Нам надо попасть внутрь, — проигнорировал её замечание Игорь.

— Так вон же дверь. Что сделаем с полицейскими?

— Нет, нужно войти тайно и не спугнуть мага. Через его действия можно будет понять, что им тут надо. А, может, и то, что здесь произошло ночью.

— Стой. Ты хочешь пройти землей? — удивилась дух.

— Да. Мы же это так долго тренировали.

— Но у нас только один раз получилось. И там, где не было асфальта и фундамента, — возразила Териэль. — К тому же, мы в центре города, Мать-Земля здесь молчит, она не ответит нам.

— Когда я впервые заговорил с Матерью-Землей, мне сказали, что я никогда не буду одинок, покуда стою на ней…

— У нас может получиться, только если мы не допустим ни одной ошибки.

— Ситуация исключительная, нам придется рискнуть.

Игорь подошел к той части здания, где располагался запасной выход из кафе. Им редко пользовались, и старая дверь почти всегда была закрыта на массивный железный замок. Но парень не собирался выламывать её. Он присел возле бетонного приступка и положил на него свою ладонь. Шаман воззвал к земле, что покоится под сооружением. Живущий в нём дух тоже является духом земли, поэтому зов иноходца «прозвучал» очень мощно. Если бы Игорю нужно было расколоть стену или фундамент, он бы это сделал. Но парень задумал другое. Он попросил Мать-Землю пустить его в своё тело…

Иноходец — это тот, кто ходит по-иному. Он ходит путями духов, ведомый ими. Опытный шаман может не только исчезнуть в одной точке и появиться в другой, но даже путешествовать между различными мирами. Конечно, если рядом есть духи, готовые помочь ему в этом.

Но в больших городах духов почти не встретить. Там люди оторваны от природы и живут в своём рукотворном царстве, где нет места потусторонним созданиям. И всё же, в нашем мире земля — это единый великий дух. Она есть везде, сколько бы люди не прятали её под асфальт и бетон. С ней Игорь не может разговаривать по-человечески, как с Териэль. Но именно потому, что Териэль была великим духом земли в своём мире, парню гораздо легче общаться с большой матерью, чем другим иноходцам.

Обычно шаманы просят о переносе кого-нибудь поменьше — лешего, водяного или буревика. Но попасть в подвал здания в центре городе может помочь только земля. Испытывая трепет от её размеров и величия, Игорь «нырнул» в землю, как в черный океан из плотной грязи. Ни звука, ни света, ни возможности вдохнуть. И никакой быстрой телепортации. Нужно прорваться через эту твердь, которую для тебя одного эксклюзивно лишь на минуту превратили в вязкую жидкость. Зато для своих оппонентов шаман появился в кафе совершенно неожиданно, как будто материализовался из воздуха. И это мало отличалось от истины, ведь он появился в подвальном помещении буквально из-под пола.

Глава 4. А впереди моё проклятие, всё так же хочет со мной войны

— Я знаю.

Пожилой, но всё ещё крепкий мужчина в дорогом костюме болотного цвета вошел в кафе и закрыл за собой дверь. Как его пропустили полицейские, осталось загадкой. Но в отличие от первого внезапного гостя, этого визитера никто не узнал.

— А ты ещё кто такой?! — крикнул Рафаел, нервы которого уже были на пределе.

— Молодой человек, при нашей с нами разнице в возрасте вам следует обращаться ко мне на «вы». Я бы научил вас манерам, да только цель моего визита в ваш город — не уроки этикета, а вот этот мужчина, — пожилой джентльмен с явным немецким акцентом в голосе показал тростью на Нергала.

Тот продолжил демонстрировать невозмутимый вид, но внутри серьезно занервничал. Кто этот загадочный иностранец, он уже почти догадался, но главный вопрос в том, что именно солидному господину нужно от ростовского колдуна.

— С кем имею честь? — спросил молодой маг.

— Герр Эрешкигаль, позвольте представиться — Генрих Нойманн. Я ищу вас в Ростове уже несколько дней. Признаюсь, вы неплохо так залегли на дно. Но ваши общественные связи всё равно позволили мне выйти на вас.

— Намекаете на Аразата, владельца этого заведения? — уточнил Нергал.

— Мир праху его, несговорчивый был мужчина. И гордый, — говоря это, представившийся иностранец прошел внутрь помещения и присел на ближайший диванчик.

Огромное бурое пятно запекшейся крови его ничуть не смутило.

— Что вы сделали с ним? — продолжил расспрашивать ростовский маг.

— Вы как будто телевизор не смотрите. Да по всем новостям уже показали, что я с ним сделал. Колдун вашего уровня, проведя диагностику этого места, должен был уже понять, что тут произошло. Тем более, у вас в руках один из артефактов моей личной коллекции. Уж он-то вам точно мог рассказать всё в деталях.

Нергал медленно наклонился, подобрал рюкзак и засунул череп внутрь. Сказанное иностранцем ему категорически не понравилось. Пряча волшебный предмет, он специально потянул время, чтобы придумать, как действовать дальше.

В этот момент снова «ожил» Рафаел, который наконец-то понял, о чём говорят старшие.

— Стопэ! Так это ты тот самый хрен, который всех здесь вчера поубивал?! — крикнул он пожилому мужчине.

— Технически, это произошло ещё сегодня. Полагаю, вы — родственник Аразата. Скорблю о вашей утрате, — ответил немец без какой-либо скорби в голосе. — Если бы он по-хорошему согласился раскрыть мне место пребывания этого господина, я бы оставил всех в живых. Но он проявил глупость отказаться от моего щедрого предложения и начал размахивать оружием. Тогда я решил устроить здесь маленькую казнь, чтобы герр Эрешкигаль сам пришел сюда. Как видите, не пришлось ждать и суток.

Раф нервно вдохнул пару раз, собираясь с мыслями, а потом из его рта полился отборный поток нецензурных слов, вперемешку на русском и армянском языках. Благо, эта яркая речь была недолгой, ведь во время неё парень бросился на убийцу своего брата, готовый порвать его голыми руками.

И порвал бы, без всяких сомнений, но таинственный иностранец поднял свою трость с навершием в виде черепа, и молодой человек застыл прямо над ним с занесенными для ударов кулаками. Через пару секунд по хрипам и конвульсиям Рафаела остальные присутствующие догадались, что некая невидимая сила держит его за горло и прочие части тела. Жизнь парня оказалась полностью во власти иностранца. Магу стоит только пожелать — и в то же мгновение разгоряченный брат Аразата рухнет замертво на мраморный пол, лишь недавно отмытый от крови.

— Признаться, я думал, что для этого маленького ресторанчика достаточно убийств на сегодня. Но ещё одной смерти явно не хватает, — сказал Нойманн, смотря при этом на Нергала, а не на свою жертву.

— Убийств, и правда, хватит. Ваши магические разборки уж что-то слишком похожи на кровавые жертвоприношения, — на этот раз голос подал Игорь из-за барной стойки.

Оба мага повернули головы к нему.

— А вы кто, молодой человек? Обслуживающий персонал? — поинтересовался иностранец ровным голосом.

— Я тот, кому не нравится, что соперничающие колдуны решили, будто люди для них — всего лишь мясо, — смело ответил парень.

— Тогда, может, спасете этого несчастного? А то я как раз собираюсь свернуть ему шею.

— Как раз этим и занимаюсь.

— Стоя в баре? Хотите кинуть в меня бутылкой текилы? — усмехнулся мужчина.

Но улыбка недолго светилась на лице иностранца. В следующую секунду нечто черное, похожее на тонкую тень, вылезло из-под стоящего рядом стола и тут же обвилось вокруг волшебной трости. «Щупальце» потянуло предмет вниз, и магу пришлось бороться, чтобы не выпустить свой артефакт из рук. Из-за этой неожиданной атаки немец на несколько мгновений потерял концентрацию на заклинании, и тело Рафаела рухнуло на пол.

Нергал не стал считать ворон — схватил парня за воротник и оттащил подальше от второго колдуна. Тот, впрочем, довольно быстро совладал с ситуацией — прошептал пару слов, череп на его трости мгновенно раскалился и опалил неведомое «нечто». После этого таинственная субстанция уползла обратно под стол.

Иностранец уже серьезно взглянул на Игоря, но тот точно не произносил никаких заклинаний и даже руки держит на виду — обе уперты в стойку бара.

— Не заклинание и не помощь сообщника… И то, и другое я бы сразу почувствовал. Я догадываюсь, кто вы, юнкер. Хотя и удивлен, что вы ворожите в черте города, — сказал Нойманн, изучая Игоря взглядом. — Трудно сражаться с шаманом, потому как его действия очень и очень трудно прочитать. Вы ведь не колдуете в полном смысле этого слова…

— Всё верно. Поэтому вам лучше убраться из этого кафе и из этого города, — ответил молодой человек из-за бара, хотя и без уверенности в том, что он может так дерзко говорить с этим заезжим магом.

Действительно, Игорь не знает границ возможностей врага. Но и немец не знает, что умеет шаман. Это единственное, что может сыграть на руку в данной ситуации. Ведь маги очень осторожны — не любят рисковать своей головой, не просчитав действий противника наперед.

— Смелые слова, юнкер. Но я предвидел, что встречу здесь кого-то из вашей братии, поэтому прихватил в дорогу хорошего телохранителя, — спокойно заявил иностранец. — Соня, можно тебя попросить войти? Тут образовалась одна проблемка…

После слов мага дверь снова открылась, и на пороге показалась девушка в черном кожаном плаще и черных очках. Рассмотреть гостью не представилось возможным, потому как она сразу же достала пистолет из-за пазухи и направила его на барную стойку. Раздался выстрел. Нергал, и так присевший на корточки, чтобы на него меньше обращали внимания, и вовсе рухнул на пол рядом с Рафом. К счастью для колдуна, мишенью оказался не он, а парень в дальнем конце зала. Тот, в свою очередь, каким-то чудом успел спрятаться за стойку, и пуля разбила бутылку водки, которая стояла на полке аккурат за его головой.

Девушка-стрелок не стала терять ни секунды. В несколько прыжков она добежала до бара, чтобы прикончить цель, но молодой шаман уже успел юркнуть в подсобное помещение, куда не достает свет из зала. Киллерша ринулась за ним. Там, собственно, бежать оказалось некуда: маленькая кухня, склад на три квадратных метра и коридорчик, ведущий к запасной двери. У парня, наверно, был шанс выскочить через неё на улицу, но, как только убийца скрылась следом за ним в подсобке, оттуда раздались ещё три выстрела. А в таком узком помещении вряд ли можно увернуться от стрельбы практически в упор.

Нергал приподнял голову, пытаясь оценить, что произошло. Неужто этот пацан сдох? Никакой шаманский фокус не помог бы ему против пуль. Хотя, во время прошлой встречи этот же шаман сумел обезвредить его самого, вооруженного пистолетом, и тоже, кстати, в подвале.

— Наконец-то мы сможем поговорить без посторонних, герр Эрешкигаль, — добродушно сказал Нойманн. — Видите, сколько смертей происходит только из-за того, что я хочу с вами пообщаться. Пора бы закончить эту «порку младенцев» и обсудить важные вещи…

Вальяжную речь иностранца прервал грохот, раздавшийся в подсобке, как будто там завалили целую полку с посудой. Немец, который был уверен, что его помощница уже разобралась с маленькой проблемой в виде дерзкого шамана, обеспокоенно глянул в сторону бара. Оттуда ещё раз донесся грохот, а в следующую секунду из-за стойки вылетело нечто, напоминающее огромную черную взбесившуюся мочалку.

Непонятное создание рухнуло на пол в центре зала и начало безумный «брейкданс». Нергал и Нойманн, каждый со своей точки наблюдения, не сразу поняли, что это блондинка борется с неким существом — то ли зверем, то ли человеком, — которое состоит из сплошных черных волос. У «чудища» невозможно даже разобрать, где голова, а где конечности, поэтому и трудно дать определение, что это такое. Ошалевшему Нергалу оно показалось похожим на чудо-юдо из старого кукольного мультика про барона Мюнхаузена.

Своими черными щупальцами «нечто» обвило руки нападавшей так, что она не может направить на него пистолет. При этом довольно впечатляюще, что девушка не выронила оружие из рук и не палит во все стороны в надежде случайно попасть во врага. Она продолжает упорно бороться с монстром без единой эмоции на лице, будто каждый день убивает таких созданий на завтрак, обед и ужин.

В своём бешеном танце парочка «подмела» почти весь пол в кафе, а затем черная тварь отпустила киллершу и бросилась за дверь — на улицу. Не теряя ни секунды, даже на полслова для своего босса, загадочная Соня поднялась на ноги и выбежала вслед за чертовщиной. Нойманн удивленно посмотрел на дверь, за которой скрылась его телохранительница, потом по-стариковски покачал головой и снова повернулся к Нергалу.

— Встаньте, молодой человек. Я надеюсь, у вас больше нет раздражающих знакомых, которые будут нам мешать.

Ростовский маг воздел себя на обе ноги и отряхнулся, пытаясь казаться таким же спокойным, как и немец. Получилось не очень. Колдун так и не понял, что на самом деле сейчас увидел. Неужели демона? Последняя встреча с демонами стала для него сущим кошмаром, который ещё долго не давал спать по ночам.

— Садитесь, и поговорим, как разумные люди, — Нойманн показал коллеге на диванчик, стоявший по другую сторону его стола. — Вы — человек рассудительный. Думаю, вы уже осознали разницу в наших способностях, поэтому не станете выкидывать дурацкие фокусы, как эти молодые люди.

Нергал глянул на Рафа. Тот, похоже, потерял сознание и лежит себе спокойно на мраморном полу. Ему же лучше. А чтобы немецкий гость про него не вспоминал, надо бы действительно отвлечь его беседой. Молодой мужчина прошествовал через зал и уселся прямо напротив иностранца.

— Дайте угадаю. Вы — коллега, а может даже, и начальник Марии Калиостро, — решил он взять инициативу на себя.

— Скажем так, это я проспонсировал её поездку в Россию и снабдил рядом редких артефактов, — ответил Нойманн. — Она, в некотором роде, моя ученица, и мы с ней, как и все настоящие маги, озабочены воссозданием заклинания телепортации. Несколько лет назад у неё появилась безумная идея: поехать в какую-нибудь глушь, где нет других сильных магов, похитить там парочку шаманов и под пытками заставить их раскрыть секреты перемещения сквозь пространство. Такие методы не в моём стиле, но мысль была занятная, поэтому я позволил моей протеже действовать самостоятельно и снабдил всем необходимым. «А вдруг ей, и вправду, удастся что-нибудь разузнать?» — думал я. Пусть не сам секрет, но хотя бы какую-нибудь зацепку…

— Мария рассказала вам, чем кончилось это предприятие?

— Да. Очень жаль, такая красивая женщина была, а теперь инвалид… Однако её рассказ слишком фантастичен даже для меня. Демоны, которые утащили её в ад и там жестоко насиловали и калечили… Глядя на неё, конечно, начинаешь верить в эту историю. Но я всё-таки хочу услышать вашу версию событий. Вы ведь тоже были с ней и остались целы.

Нергал подозревал, что нечто подобное произойдет. Когда он видел Марию в последний раз, она предупредила его, что трагедия их магической группы привлечет к себе более могущественных колдунов. Поэтому мужчина так старательно скрывался в последние месяцы — не от полиции или шаманов, а именно от тех, кто явится вслед за Марией. И вот этот день настал…

Если сидящий напротив иностранный колдун является учителем госпожи Калиостро, дал ей говорящий череп, Нить Ариадны и прочие артефакты, значит, он совсем на другом уровне, нежели Нергал. Противиться такому сильному магу крайне опасно — остается только повиноваться. Иначе отправишься вслед за Аразатом и его бандой. Кровь на стенах кафе является немым свидетелем того, на что способен этот учтивый джентльмен.

— Мы познакомились с Марией в две тысячи шестнадцатом году в Москве, — начал Нергал. — Сначала по Интернету общались, потом она прилетела и лично протестировала мои способности. Рассказала, чему может научить, и пообещала хорошие деньги за помощь. Я думал, мы справимся вдвоём, но она сказала, что нам предстоит похищать людей, а для этого нужна команда побольше. Три месяца мы искали молодых магов и проверяли, насколько сильны их способности. Взяли троих ещё совсем зеленых колдунов, но которые действительно хоть что-то умели. Аревик, Ратмир и Алексей…

На последнем имени глаза немца сузились. Нергал понял, что он всё-таки угадал, за чем именно этот человек приехал в Ростов.

— Алексей Ларин… Занятный парень, который придумал идею, как использовать похищенных вами шаманов и Нить Ариадны, — сказал Нойманн. — Если я не ошибаюсь, он, как и вы, вышел из этой истории невредимым…

— А если я не ошибаюсь, то ваша истинная цель — совсем не я, а он. Потому как именно он раскрыл секрет телепортации.

Немец кивнул.

— Всё верно, — подтвердил он. — Если верить рассказу Марии, то этот Алексей не просто вернулся из ада, но пользовался при этом магией собственного производства. Она говорит, что видела, как он создал настоящий портал.

— Лично я такого не видел. Но если это так, то он единолично присвоил себе то, ради чего мы все рисковали жизнями! — Нергал сжал кулак до хруста.

— Понимаю ваше негодование. Я тоже солидно вложился в это предприятие, а в итоге не получил ничего, кроме убытков и покалеченной ученицы. Поэтому я и хочу, герр Эрешкигаль, чтобы вы помогли мне восстановить справедливость.

— Как?

— Помогите мне найти Алексея Ларина. Вы несколько месяцев работали с ним рука об руку. Любая информация о нём и его контактах будет мне полезна. Пусть он перемещается с помощью телепортации, но я тоже не лыком шит, как говорят в России.

— Вам нужны его контакты?

— Родственники, возлюбленные, друзья… К кому-то же он должен возвращаться, несмотря на то, что получил самую желанную силу во вселенной.

Нергал усмехнулся. Потом засмеялся в голос, даже голову закинул назад.

— Хотите найти его друзей?! Одного вы только что упустили! — иронично заявил молодой маг.

— Объяснитесь, — холодно потребовал Нойманн.

— Гениальный план Ларина родился после того, как он поговорил с одним из наших пленных. Оказалось, что он был дружен с тем шаманом, которого мы схватили. И вместе с ним на пару они нас всех обманули! И шаманом этим был как раз тот парень, которого вы пару минут назад приказали пристрелить своей помощнице! Если, конечно, у неё получилось. А то мне показалось, что он сумел сбежать.

— Не надо иронии, молодой человек. От Сони никто не сбежит. Хоть этот ваш шаман и обладает какими-то особыми навыками, она его всё равно догонит.

— Ага. Догонит и вышибет мозги, как Аразату. А этот пацан является единственным известным мне ключом к местонахождению Ларина.

***

Проскользнув в подсобку кафе, Игорь сразу понял, что бежать ему некуда. Сосредотачиваться, чтобы выйти из помещения так же, как и вошел, не было времени. Ещё один вариант — используя энергию земли, выбить запасную дверь. Но за ней будет улица с прохожими. Не хватало ещё, чтобы девушка-стрелок кого-нибудь случайно ранила. Жертв эта приезжая парочка явно не считает.

Да и побега изначально не было в планах шамана. Забежав в коридорчик, он оказался в абсолютно темном закутке, где моментально растворился во мраке. Это особый прием, доставшийся ему от Териэль. На самом деле волосы парня мгновенно отросли, почернели и заполнили всё пространство вокруг. Обычный человек с ходу не смог бы отличить темноту подсобного помещения от этой массы волшебных черных локонов, похожих на живые растения.

Парню едва хватило времени, чтобы скрыть своё присутствие, так как уже в следующую секунду и коридорчике появилась смертоносная девица со своим пистолетом. Другой стрелок на её месте просто пальнул бы несколько раз в темноту, понимая, что здесь негде особо прятаться — хоть одна пуля да попадет в жертву. Но киллерша не стала разряжать обойму просто так. Она мигом сняла свои черные и принялась оценивать обстановку. И хотя искомую цель девушка не обнаружила, но успела понять, что тьма вокруг неё — это не отсутствие света, а нечто живое и бесформенное.

Она сделала шаг назад и направила пистолет прямо перед собой, ища в этом «сгустке» уязвимое место. Но «сгусток» не стал ждать, пока она прицелится, а бросился на неё сам, первым делом хватая за руки. Девушка выстрелила три раза, но волосы-щупальца уже успели отвести её пистолет в сторону.

Началась борьба. Игорь понадеялся, что от испуга или от тряски убийца выронит своё оружие, но она держала его крепко и уверенно. То, что пришлось сражаться с непонятной шелковой массой, пытающейся опутать её, точно осьминог, девушку, казалось, вообще не волнует. Она просто оценивала количество конечностей у противостоящего ей существа и пыталась отстрелить их, попутно прикидывая, где у этого чуда-юда голова.

Потасовка переместилась в кухню, где было чуть больше места, там шаман и киллерша обронили всю имеющуюся посуду. Сбить девушку с ног не получалось — узкое помещение просто не давало сделать этого. В итоге Игорь вытолкнул противницу обратно в широкий зал и попытался прижать к полу. Но Соня оказалась невероятно ловкой, двигалась быстро, проворно и ни на секунду не забывала, что у неё в руке пистолет.

Борясь с ней, Игорь понял, что на них сверху смотрит обескураженный Нойманн. Ещё чуть-чуть — и маг, которого явно ошеломил внешний вид молодого шамана, придет в себя и поможет своей подружке каким-нибудь заклинанием. А драться сразу с двумя противниками весьма неразумно. Парень даже с одной опрокинутой на пол девушкой не мог справиться, как бы позорно это не звучало.

Увидев мельком, что спасительная дверь совсем рядом, он бросился к ней и рванул наружу. По ту сторону оказались двое полицейских, но на черное чудище они не обратили никакого внимания. Похоже, что оба загипнотизированы до состояния зомби. Игорь тут же вспомнил, что он не хотел выводить убийцу на улицу к обычным прохожим, да и себя в таком виде ему не следует показывать людям. Хватило уже одного памятного случая в Кумженской роще… Поэтому он не побежал вдоль дороги, а зацепился локоном волос за фонарь и, точно Человек-паук, закинул себя на крышу здания.

Парень ожидал, что выбежавшая следом за ним девушка откроет огонь по нему, но так будет стрелять хотя бы в воздух, а не вдоль улицы, где под пулю могут попасть прохожие. Однако Соня не сделала ни одного выстрела зазря. Оценив обстановку, она бросилась карабкаться наверх по навесу ближайшего магазина и трубам. Причем без всяких подручных средств и волшебных волос. И хотя здание двухэтажное, девушка очень быстро добралась до крыши. Игорь даже не успел отбежать на какое-либо приличное расстояние.

«Она подготовлена, как спецназовец, и вообще не боится ничего сверхъественного!» — сказал парень про себя, так как его легкие, только и могли, что судорожно глотать воздух.

«Помнишь, что я говорила, когда мы пытались ощутить ментальный след убийцы в кафе? Она вообще не испытывает никаких эмоций, — ответила Териэль. — Ни страха, ни сомнений, ни ярости. Она просто берет и делает то, что нужно в данный момент. Она даже стреляет только тогда, когда почти уверена, что попадет, — экономит патроны».

«Ну, она явно не человек! Кто это может быть? Голем, гомункул? Кого ещё там маги могут вылепить?»

«Она — идеальное оружие. И мы до сих пор живы только потому, что не дали ей шанса просчитать, как нас убить».

Этот диалог произошел в голове у Игоря, пока он бежал по крышам прочь от преследовательницы. Когда-то в юности парень увлекался паркуром, и сейчас школьное хобби оказалось как нельзя кстати. Но нормальную форму шаман так и не принял. На улице уже успело стемнеть, и он понадеялся на то, что облик черной бесформенной массы помешает девушке-стрелку прицелиться в него.

Но загадочная Соня не стала палить вслед шаману. Вместо этого она постаралась сократить расстояние. И, нужно признаться, у неё это быстро получилось. Какой там паркур по крышам — она точно тренировалась на армейской полосе препятствий!

Хотя, погоня и так не могла продолжаться долго. Цепочка зданий почти кончилась, а за ней расположилась освещенная улица с людьми, машинами и магазинчиками. Поняв это, Игорь спрыгнул с крыши дома, но не на внешнюю людную сторону, а в темный дворик, где никого не было. Его смертоносная преследовательница, спрыгнула следом буквально через четыре секунды. Один за другим они приземлились вначале на низенькую пристройку, а затем на землю.

Когда Соня оказалась внизу, она тут же вытянула руку с пистолетом и стала искать глазами свою жертву. Все двери вокруг закрыты, бежать из этого замкнутого пространства просто некуда. Можно только спрятаться в один небольшой закуток. Блондинка бросилась туда, готовая выстрелить в любой момент…

— А-а-ай! Мамочка, прошу! Пожалуйста, не надо! Что я вам сделала?! — заверещал оттуда девичий голос.

Приглядевшись, киллерша увидела в полумраке другую девушку — в домашнем платье, тапочках и с длинными черными волосами, заплетенными в хвост. Бедняжка прижалась к стене, дрожит и пытается закрыться руками от направленного на неё пистолета.

Соня сделала шаг назад и ещё раз оглядела всё пространство дворика. Ни беглеца, ни мест, где он ещё мог бы спрятаться, она не увидела. Убийца осмотрела каждый темный уголок, и сомнений не осталось — сейчас в этом замкнутом пространстве есть только она и эта случайная свидетельница, а изначальная цель как сквозь землю провалилась. И хотя этот враг Нойманна оказался очень странным, но в первые секунды боя, когда целилась в человека, стоявшего за барной стойкой, Соня точно запомнила, что это был парень.

Будучи помощницей мага, она видела немало фокусов, но не когда человек просто проваливается сквозь землю. Убийца спрятала пистолет за пазуху и вернулась к плачущей девушке. Та продолжила дрожать и закрываться руками от свалившейся с неба убийцы.

Соня подошла к ней очень близко и даже, кажется, понюхала, чтобы развеять свои сомнения.

— Нет, нет, пожалуйста… Не трогайте меня… — прошептала напуганная ростовчанка.

Но чутье охотницы подсказало, что здесь что-то не так. И это что-то оказалось запахом. Когда она боролась с противником на полу в кафе, то успела изрядно надышаться им. И хотя «создание» было больше похоже на некое волосатое животное, зверем оно не точно пахло. Скорее, источало запах шампуня с горными травами, только без химических ноток — одни ароматы природы. И волосы этой девушки сейчас пахнут так же. Совпадение?

Соня не стала тратить драгоценные секунды на раздумья и сомнения. Приняв решение, она снова потянулась за пистолетом, но почувствовала на рукоятке те же самые мягкие волосы, с которыми боролась совсем недавно. Отпрыгнув от подозрительной девушки, убийца не сразу поняла, что к ней под плащ залезла «ожившая» коса брюнетки. Чудеса продолжились. Черные волосы незнакомки, точно щупальце, вытащили пистолет из нательной кобуры Сони, а сама зареванная девица поймала его рукой и тут же направила на киллершу. От её умоляющего вида не осталось и следа.

— Опасные игрушки у тебя, малышка, — сказала Соне Териэль.

Это Игорь успел поменять облик за три секунды, стоя в темноте.

Однако, внезапная смена ролей убийцу ничуть не напугала. Она тут же выхватила из другой кобуры второй пистолет и направила на противницу. Та сразу поняла, что тыканья друг в друга пушками, как в американских фильмах, тут явно ждать не стоит. Ведь Соня всё делает быстро, четко и без лишних слов. Не нужно быть великим аналитиком, чтобы понять это по её манере ведения боя.

Териэль попытался отпрыгнуть в сторону, но девушки целились друг в друга практически в упор.

Раздался выстрел. От громкого звука шаман оглох. Падая, он подумал, что его тело словило пулю, но ещё не почувствовало боли из-за шока. Сам-то он точно не стрелял. Однако, рухнув на землю, иноходец ощутил удар о камни… А значит, огнестрельной раны у него нет. Но разве могла девушка-снайпер не попасть в него в упор?

Подняв глаза, Териэль увидела, что Соня держится за висок, как будто слушает сообщение от кого-то в наушнике. Но, конечно же, маг и его помощница не пользовались электронными средствами связи — это оказалась мыслеречь.

«Цель не убивать, а доставить ко мне живой!» — скомандовал девушке Генрих Нойманн.

Получив приказ, блондинка перехватила пистолет за ствол, и саданула брюнетку по голове рукояткой оружия. Лицо киллерши не выразило никаких эмоций. Но как можно было не удивиться, когда после удара противник потерял не только сознание, но и женский облик, превратившись из красивой черноволосой девушки в обычного на вид русого парня?

Глава 5. Произошедшая не на Земле, а в параллельном мире, где всё такое фэнтези

Капитан Кутейро дель Росс сурово смотрел в огонь костра, как будто ждал, что оттуда может кто-нибудь ненароком выпрыгнуть. Бред, конечно, но однажды в его практике уже был подобный случай, и кончилось всё неимоверно плохо. Магический констебль Старокеримского края только чудом божьим не потерял свой пост после того инцидента. Да что там пост — можно было запросто и головы лишиться. Но старший инквизитор Хортон его пощадил.

Правда, после того случая у капитана стало вдвое больше работы. Его гоняли, как вестовую лошадь, по всему краю, где происходил хоть какой-нибудь инцидент, связанный с магией. Ведь колдуны, которых офицер упустил, могли вылезти где угодно. Хотя самый странный из них уверял, что они уйдут и никогда больше не покажутся…

В любом случае, дель Росс потерпел крупную неудачу и с тех пор должен был восстановить свою честь и доказать компетентность в вверенном ему священном деле. То был тяжелый год для всех ведьм и колдунов Старокеримского края. Где бы они не вздумали творить волшбу, там сразу же появлялся работающий без устали господин Кутейро и не оставлял камня на камне, пока не находил богомерзкое отродье. Естественно, со временем все ворожеи и ведуны притихли и затаились, боясь даже полслова заклинания произнести.

На самом капитане такой трудоголизм тоже отразился. Он похудел, осунулся, его взгляд стал злым и недоверчивым. Это был уже не тот благородный воин и доблестный офицер, каким его знали ранее. Кутейро превратился в фанатичного и вредного служаку, который ни себе, ни другим спуска не давал.

И вот сейчас он со своим отрядом уже четвертую неделю прочесывает болота вдалеке от торгового тракта в поисках бейлданского колдуна. Того самого, что считается самым сильным и опасным в крае, но уже много лет уходит от инквизиции и самого капитана. Нынешняя поисковая группа дель Росса состоит из десяти солдат, каждый второй — новичок, потому что большая часть ветеранов погибла в том самом инциденте со странными магами больше года назад. Пришлось взять новобранцев и быстро в походных условиях обучить их тому, чем служба в инквизиции отличается от простой солдатской доли.

Но из «старой гвардии» у капитана остался неизменный помощник — бывалый вояка по имени Гнут. Знающий своё дело, отважный и не менее острый на язык копейщик. Единственный, кто не боится нарушить субординацию и сказать командиру всю правду в лицо. И вот он как раз сдал свой пост другому часовому и подошел к костру, чтобы перекусить и поспать.

— А вы, вашбродие, опять и глаза не сомкнули, — обратился солдат к капитану, снимая шлем. — Я, конечно, понимаю вашу озабоченность. Сам стал бояться костров. Но как же вы будете нами командовать, если не выспитесь и не отдохнете?

— Это тебя не касается. Делай свою работу, — сурово ответил дель Росс.

— Да, моё дело маленькое. Только маршируй за вами, рискуй жизнью да подвиги совершай. Но я ж тоже не лаптем деланный — понимаю, что к чему. Я же вижу, что вы себя изводите за весь тот сыр-бор произошедший. Вы раньше себя в могилу загоните, чем поймаете ентого колдуна проклятого. На вас уже лица нет…

— Заткнись, Гнут, сделай милость! Раз такой проницательный, то молчи в тряпочку. На мою честь тебе плевать, это я не сомневаюсь, но ты хотя бы за своих погибших товарищей должен хотеть отомстить!

— Да я-то хочу… Но не тем, чтобы себя в могилу загнать. Нам бы вернуться домой да дельный план составить, как и где ентого колдуна изловить. А не прочесывать каждую кочку на болоте. Оно тут такое огромное — можно до гробовой доски по нему бегать, а башни паразита не найти.

Кутейро не стал отвечать. Он уже всё сказал, что хотел, а свои планы можно обсудить с отцом-инквизитором, но никак не с болтливым Гнутом. Но старый вояка, похоже, не собирается ставить точку в разговоре. У него что-то ещё чешется на языке.

— Я того, енто… Ну, некрасиво, как баба, сплетни распускать… Но просто весь город об этом уже говорит. Вы и сами могли какие-то слухи услышать. Мол, ваша жена из-за того, что вас дома неделями не видит, начала подозрительно много времени проводить с сыном бургомистра. Ну, тем самым сморчком, который вечно ей комплименты подозрительные делал…

— И что? Это как-то относится к нашей миссии? — спокойно переспросил капитан.

— Да нет, ясный-красный. Но у меня знакомый солдатик есть в магистрате. Он мне незадолго до нашего похода в кабаке зуб давал, что видел, как ваша жена вечером с этим чинушом к нему домой шла, а утром от него выходила. Такие дела…

— Я ещё раз повторяю: это как-то относится к нашей миссии? Тебе моя жена помогает малефиков да ведьм ловить?

— Да нет… Я просто намекаю, что мы слишком часто пропадаем на миссиях. Мне-то плевать, на мою уродливую старуху никто не позарится. А у вас жена — красавица. И она, по ходу, не собирается в одиночестве скучать, пока вы отсутствуете…

— Спасибо за донос, Гнут. Но, во-первых, мои семейные проблемы — не твоего ума дело. А во-вторых, даже если я — позорный рогоносец, мне сейчас гораздо важнее восстановить воинскую честь и наказать колдунов. Если я этого не сделаю, я сам себя уважать не смогу. И этот позор для меня гораздо страшнее, чем гулящая жена. Всё, баста! Этот разговор окончен.

Гнут почесал затылок и отправил последний кусок солдатской лепешки себе в рот.

— Мда, не прокатило… Ничем вас от работы не отвлечь, — вздохнул он. — Вы и раньше были трудоголиком до мозга костей, а щаз так вообще в фанатика превратились. Сильно вашу честь растеребенели енти маги, из костра выпрыгнувшие…

— Кончай разглагольствовать и ложись спать. Если план придумаешь, как колдуна изловить, тогда говори, не молчи. Тебе жалованье платят не за бабские сплетни. Миссия превыше всего.

— Да я енто всё понимаю, — сказал Гнут, заваливаясь на боковую. — Я лишь хочу донести мысль, что вы себя не бережете. С таким рвением вы и себя в гроб загоните, и нас вместе с собой. Мне-то чё? Я за вами и в огонь, и в воду. А вот парней жалко. Они ещё даже женами не обзавелись…

Кутейро не стал ничего отвечать. Никто не говорил, что служба в инквизиции — простое дело. Это не стражником у ворот быть, чтобы полдня зевать, а остальные полдня задницу чесать. За ловлю ведьм платят хорошее жалованье, но нужно быть готовым по лесам и по болотам в поисках этих дряней бродить. Слежка, засады, погони — вот она работа под началом магического констебля. Прибавь сюда постоянный риск попасть под сглаз или проклятие, столкнуться с гарпией или кикиморой — вот тебе и высокая зарплата.

Капитан поворошил угли палкой и поспешил перестать думать о том, что ему наплел Гнут. Раньше офицер держался за свою должность, чтобы иметь хорошие деньги и купить новый дом для себя и супруги. Сейчас ни жалованье, ни дом, ни жена уже не имеют значения. Он должен доказать инквизиторам, что верен богам и своему делу, и не может допустить того, чтобы его подчиненные погибли напрасно. Для этого, в идеале, надо бы изловить всех таинственных беглецов, но их, похоже, действительно след простыл. А вот знаменитый бейлданский колдун — это достойный трофей. Его головой можно искупить, если не всю вину капитана, то хотя бы большую её часть.

Вокруг стоит душная ночь. В воздухе висит влажный смрад болота. У костра, кроме Кутейро и Гнута, разлеглись ещё шестеро бойцов, двое других стоят в дозоре в разных концах лагеря. Еще пара дней, и провиант у отряда кончится. Надо уходить из этой проклятой земли и найти хотя бы деревню, чтобы запастись едой, иначе поиски нельзя будет продолжать. Но капитана всё не покидает чувство, что ещё немного, и они найдут башню колдуна. Обязаны найти, иначе целый месяц окажется потраченным напрасно.

Маленький «хор» посапывающих солдат дополнился мужицким храпом Гнута. Дель Росса этот звук откровенно раздражает. Он мешает сосредоточиться на мыслях, но если сейчас разбудить старого вояку, то снова придется слушать его надоедливую болтовню.

Несколько минут капитан мучительно взвешивал, какое из двух зол хуже, но вдруг храп солдата неожиданно прекратился. Кутейро мысленно возблагодарил богов, однако в следующую секунду сработал его боевой инстинкт. Что-то здесь не так… Пропал звук не только от Гнута, но и вообще от всех солдат. Ухающая вдалеке сова тоже замолчала. Мир вокруг вообще перестал издавать звуки, только костер немного потрескивает. Капитан захотел обернуться, но не смог пошевелиться — его тело застыло в сидячей позе, будто его удерживает неведомая сила.

Устроивший это враг не заставил себя долго ждать. Из темноты к огню вышел человек в темном плаще и остроконечной шляпе. Гость аккуратно обошел спящих солдат и, подойдя к костру, снял свой головной убор. Кутейро получил возможность рассмотреть его лицо и безмолвно ахнул. Это же он! Один из тех колдунов, что год назад выпрыгнули из огня! Тот самый, у которого была демоница-помощница. Единственный, на кого амулет отреагировал красным светом, что означает прямую принадлежность к богомерзкой магии.

— Приветствую вас, капитан. Разрешите присесть рядом? Сразу скажу, что я пришел не драться, а поговорить. Заклинания, наложенные на вас и ваших бойцов, не опасные. Это просто страховка, чтобы вы меня выслушали, а не стали кидаться с копьями наперевес.

— Ублюдок, это же ты… — Кутейро понял, что он может говорить, но только не в полный голос, а еле-еле разжимая зубы.

Его неожиданный собеседник тоже заговорил тихо, но, так как он сел рядом с капитаном, то они смогли прекрасно друг друга слышать.

— Да, я. Тот самый, — буднично ответил гость. — Жалко, что тогда погибло так много ваших ребят, но вы же сами их погнали за нами. Если бы послушали моего друга, то мы бы вас просто отпустили и смылись. Ну а вы захотели настоящего боя. Вот и получили, что хотели. Зачем нас-то винить? Мы — честные ребята.

— Честные? Помниться, вы клялись, что уберетесь из наших краев, если сбежите в лес. А что сейчас? Вот он ты — снова колдуешь на моей земле!

— Об этом я и пришел поговорить. Мои друзья сразу убежали прочь из вашего мира, а меня судьба свела здесь с другим человеком. Тем самым, которого вы называете бейлданским колдуном.

Глаза капитана округлились от ярости, но двинуться он так и не смог. Какой же силой обладает этот молодой чародей?!

— Этот человек оказался очень амбициозным магом и погиб вскоре после нашей с ним встречи, — продолжил ночной гость. — Если интересуют подробности, он хотел захватить того самого демона, которого моя знакомая выпустила на вас, и не справился. Мир праху его, но факт остается фактом, его уже больше года нет на этом свете. Даже трупа не осталось. Я пришел вам это сообщить. Вы зря гоняетесь за ним по болотам.

— Но ведь есть ещё ты, — со злобой прошипел капитан.

— Да. Я заполучил его башню и его книги. Можно даже сказать, что я — новый бейлданский колдун. И это вторая важная вещь, ради которой я пришел к вам. Поймите, констебль: я вам не враг. Ни лично вам, ни вашему городу, ни инквизиции в целом. Я не похищаю людей, не пью кровь девственниц и не призываю чертей из Преисподней. Я просто провожу исследования в своей маленькой башне и никого не трогаю. Мне не хочется бегать от вас или воевать с попами. Я за то, чтобы мы были просто добрыми соседями. Можете вернуться домой и спокойно объявить, что победили колдуна, а я буду тише воды, ниже травы в своей берлоге, и мы с вами никогда больше не встретимся.

— Ты сбрендил?! Кто поверит, что я истребил колдуна, без доказательств…

— Этот вопрос я уже продумал.

Гость достал из-под плаща сумку и открыл её. В свете костра Кутейро увидел, что внутри лежит отрубленная голова неизвестного мужчины.

— Вот. Представите своим инквизиторам вот эту голову. Только не подумайте на меня плохо, это был не мирный крестьянин, а главарь банды лесных разбойников. Они бесчинствовали в соседнем лесу, нападали на беззащитных путников, и на меня тоже бросились, когда я гулял в окрестностях. Понятно дело, я для них оказался слишком крупной рыбой. Заметьте, я вам даже помог — избавил ваш край от преступной банды. Но голова этого парня нам пригодится. Я на неё несколько заклинаний наложил, так что ваши амулеты точно загорятся красным, когда вы их поднесете к этой башке. И давайте ещё мою магическую шапку на неё натянем, она действительно принадлежала бейлданскому колдуну. Для убедительности. План такой: вы приносите инквизиторам эту голову и выдаете её за того, кого вы много лет искали. Так как колдун уже давно мертв, то никаких пакостей простым людям от него уже точно не будет. Если вам сразу не поверят, то со временем поверят, так как новых происшествий не последует. Вы станете героем Старого Керима, не потеряв ни одного бойца. И волки сыты, и овцы целы. А главное, нам с вами не придется драться.

Пока молодой маг говорил, капитан сверлил его злобным взглядом.

— Ты мне ещё денег предложи, чтобы я точно решил поиграть в твои бесовские игры, — прошептал офицер. — Ты думаешь, я таких, как ты, ловлю из-за наград и одобрения начальства? Не бывает добрых колдунов! Пока у тебя есть башня и заклинания, ты будешь представлять угрозу для людей! Говоришь, никого не похищаешь и девственниц не режешь? Так это только потому, что ещё молодой. А я не мальчик уже давно. Я видел таких, как ты, во множестве. Дай колдуну щепотку власти — он захочет жменю! А если получит жменю, то дерзнет и на целый мешок! Магия развращает и даже добропорядочного человека может превратить в кровожадную гниду! Щаз ты, может, и добренький такой от того, что только начал колдовать, а дай тебе пяток лет с магическими книгами наедине — и выйдет второй бейлданский колдун, если не второй Мортеций!

Ночной гость немного помолчал, а потом решил резюмировать сказанное.

— Мне не с руки вас переубеждать, капитан. Я предложил вам мир и возможность бескровно заработать авторитет. Но вы, как и в тот раз, выбираете красивое сражение вместо разумного договора.

— Мне не о чем договариваться с магами. Ваши слова такие же гнилые, как и ваши души!

— Вспомните, к чему привел ваш непреклонный героизм в прошлый раз. На те же грабли наступаете ведь.

Колдун встал и пошел прочь от костра, оставив капитану сумку с отрезанной головой и свою шляпу.

— Пусть мои подарки побудут у вас. На случай, если вы всё-таки начнете думать головой, а не тем местом, на котором сидите, — сказал он на прощание. — Знайте, если вам всё-таки повезет найти мою башню, я не пощажу ваш доблестный отряд. Вы все умрете в страшных муках.

Человек в плаще ушел в темноту, а через пару минут капитан понял, что заклинания колдуна рассеялись. Сначала на него обрушились все ночные звуки, вместе с храпом Гнута, а затем офицер ощутил, что может свободно двигаться.

Кутейро, правда, не стал вскакивать, будить солдат и гнать их в погоню за магом. Он пододвинул к себе сумку с отрезанной головой, оглядел её со всех сторон и поднес к ней свой волшебный амулет. Камень в драгоценности загорелся красным светом. Это значит, что подаренная мерзость действительно несет на себе отпечаток магии. В сочетании со шляпой её определенно можно представить, как останки чародея. По регламенту, правда, констебль должен привезти инквизиторам всё тело колдуна, даже если оно было разрублено в бою. Но можно, конечно, придумать, какую-нибудь дикую историю, в результате которой от преступника осталась только одна голова. Но тогда нужно, чтобы все его солдаты подтвердили эту байку и не раскололись на допросе инквизиторов. А такое практически невозможно…

Дель Росс сунул к мертвой голове шляпу мага и закрыл сумку. После капитан встал и бросил «подарки» ночного гостя к своим вещам. Он решил пройтись, чтобы подышать свежим воздухом. Ну как свежим — обычным болотным воздухом.

Один из дозорных на краю лагеря обернулся к нему и выставил перед собой копье, приготовившись к схватке.

— А, это вы, вашбродие. Слава богам! А то я испугался, что враг нападает сзади, — сказал солдат, совсем ещё молодой парень по сравнению с капитаном.

— Да я просто пройдусь вокруг. Не могу сосредоточиться на мыслях, когда Гнут храпит.

— Вас понял! Я на посту.

— Бди, солдат, — сказал Кутейро, а потом тихо добавил. — Всё равно от твоего дозора никакого толка…

***

Катя сидела, а точнее полулежала в кресле, которое раньше принадлежало хозяину магической башни. Оно, собственно, и сейчас принадлежит ему, только хозяин сменился. Когда Алексей отправлялся на вылазки и не брал её с собой, суккубу становилось очень одиноко. Ведь пыльные книги и жуткие ингредиенты для зелий её абсолютно не привлекали, а, кроме них, в логове бейлданского колдуна ничего и не имелось.

Когда повелитель отправлялся на свои прогулки, демоница впадала в анабиоз и тихо поскуливала от тоски, развалившись в его кресле, стоящем в библиотеке. Ослушаться мага и выйти наружу она не может, так как её связывает заклинание порабощения. А заняться чем-то полезным дитя Преисподней априори не способно, ведь на её родине демоны отродясь ничем подобным не промышляли. Только утоление собственного энергетического голода занимает их мысли.

— Пошел куда-то гулять, меня не взял… — заскулила Катя. — «По важным делам», видите ли… А я тут просто для мебели, значит… Я знаю, почему он уходит… Ему скучно постоянно сидеть с одной девушкой… Он же красавчик, может охмурить любую… Вот и бегает наружу за разнообразием… А я — сиди и жди его тут, как преданная собачка, умоляй каждый раз прикоснуться ко мне! Я же отдаю ему всю себя… Зачем ему ещё кто-то? Неужели в этом паршивом мирке есть девицы, которые способны лучше меня удовлетворить мужчину? Нет-нет, это просто для разнообразия… Проклятая мужская природа, зовущая самцов обладать как можно большим количеством самок! Ох, господин, пусть я буду девяносто девятая в твоём списке любимых женщин, но приди и возьми меня, так страстно желающую твоего тепла!

Последнюю фразу демоница прокричала на всю башню, но ничего не изменилось. Книги и артефакты библиотечного этажа всё так же с укором смотрят со своих полок на единственное живое создание в этой башне.

На самом деле, чтобы Кате не было так скучно, Алексей перед уходом дал ей задание: спуститься в лабораторию и разобрать вещи из единственного сундука, до которого у него ещё не дошли руки. И суккуб прекрасно помнит об этой задаче, но она была озвучена как предложение, а не как приказ. Если бы не это обстоятельство, демонице пришлось бы идти и разгребать старье прежнего хозяина башни, а так она может отлынивать от работы, сколько угодно.

— Ладно, черт с вами, тупые книги! Я пойду и разберу эти тупые вещи в тупой лаборатории! Может, хотя бы тогда я заслужу немного его расположения! — взревела наконец Катя и спрыгнула с кресла. — Всё потому, что видеть вас больше не могу! Бесите, твари!

Действительно, книги, артефакты и зелья заботили Алексея Ларина гораздо больше, чем его демоническая подручная. Хотя он и давал ей то, чего она хочет. Правда, после любовных утех с суккубом любой мужчина почувствует себя, как выжатый лимон. Это если жив останется, что бывает довольно редко.

Поэтому молодой маг баловал свою рабыню, но весьма нечасто, по её меркам, — всего два раза в неделю. Тогда, когда ей хотелось по десять раз на день. Была бы её воля, пробуждение, завтрак, утренняя зарядка, дневная практика, обед, зельеварение, ужин, вечернее чтение и отход ко сну заканчивались бы горячим сексом. Это не говоря уже о том, что она устроила бы ночью. Если бы Алексей шел у неё на поводу, то ни на шаг не продвинулся бы в изучении магии. Да и умер бы, наверное, уже через денек-другой от бесконечных удовольствий. Во всём нужно знать меру — это первое и самое главное правило любого мага. Особенно того, кому удалось приручить суккуба.

Катя была одета в простую серую рубаху и льняные штаны. Так в этом мире одевался бы мальчик-простолюдин. Демоница могла бы легко ходить по башне полностью голая, но хозяин запретил ей отвлекать его от работы своей наготой, а одежда для неё здесь нашлась только такая. С Земли Ларин, конечно же, принес своей рабыне более подобающие девушке вещи, но не давал ей носить их в этом мире, чтобы с ними не случилось какое-нибудь недоразумение. А то в порыве страсти Катя любила на себе что-нибудь порвать, да и на хозяине тоже.

В своём образе мальчика-слуги демоница спустилась на второй этаж, где располагается лаборатория бейлданского колдуна, и вытащила из-под стола старый пыльный сундук. В её задачу входит достать из него все предметы и разложить их на столе, распределив по группам: свитки — к свиткам, посуду — к посуде, порошки к порошкам, непонятную хрень — отдельно. Катя уже много раз видела, как хозяин делает это, поэтому поручение весьма простое.

Вернувшийся маг должен будет заняться изучением содержимого сундука. Над каждым предметом он может корпеть по шесть-восемь часов, но обязательно докопается до его назначения. Суккубу даже захотелось заранее уничтожить пару-тройку вещей, чтобы уменьшить время, которое хозяин потом проведет в лаборатории. Но Ларин строго-настрого запретил рабыне что-либо ломать в башне без его приказа. Пришлось быть пай-девочкой и всё аккуратно разложить на столе.

Правда, в этот раз сундук оказался какой-то уж слишком загадочный. Ни один предмет из него, кроме двух коробок с порошками, не наводит на мысли о том, для чего он сделан. Какой-то камень с непонятными рунами, отдаленно похожий на ножницы металлический инструмент, простая деревянная дощечка, олений рог, жидкость в банке отвратительного цвета. Катя подумала, что Людвиг Истра сам не знал, для чего нужен этот хлам, потому и держал его в самом дальнем и пыльном сундуке.

Но вдруг демоница достала из ларца нечто заинтересовавшее её. Похоже, это рукоятка от давно сломанной волшебной палочки. Она сделана из кости и, естественно, покрыта рунами, но Катю привлекло другое. Основание магического инструмента оказалось округлым, абсолютно гладким и даже приятным на ощупь. Штука идеально легла в ладонь, её длина и толщина тут же напомнили суккубу об одной части тела её хозяина, которую она любит больше всего.

Голова демоницы быстро наполнилась разного рода фантазиями насчет того, как можно использовать данный предмет. Она облизнула его и уже собралась прямо тут применить рукоятку по новому назначению, как почувствовала в башне толчок волшебной силы. Внизу из предбанника стали доноситься звуки возни — это значит, что хозяин наконец-то вернулся. Радостная Катя уже почти было рванула на первый этаж, но на секунду остановилась, решая, что делать с её необычной находкой. Недолго думая, проказница заткнула таинственную штуку за пояс, пообещав себе обязательно вернуться к ней, когда повелитель снова отправиться по своим «важный делам». А пока суккуб вся принадлежит своему ненаглядному господину.

Она застала Ларина внизу, снимающим плащ.

— С возвращением, любимый! Ты даже не представляешь, как мне было здесь одиноко! Не бросай меня больше так!

— Катя, ну честное слово! Меня не было всего одну ночь, когда ты там успела затосковать? — слегка раздраженно отреагировал маг.

— Не важно, с кем мужчина хочет быть днем, а ночью он стремится к своей возлюбленной!

— Приехали! Ты что, где-то на полках бабские любовные романы нашла? Откуда эти афоризмы из подростковых цитатников?

— Я не знаю, о чём ты говоришь, любимый. Это вековая женская мудрость!

— Ладно, я немного устал, сейчас выпью чего-нибудь и отправлюсь спать, — отрешенно сказал маг, проходя в жилое помещение на первом этаже.

— Твой план не сработал?

Катя сразу уловила, что раздражение хозяина вызвано отнюдь не её навязчивостью.

— Да этот баран-капитан, похоже, ещё тупее, чем я о нём думал! Я преподнес ему такой классный план, чтобы он отвалил от меня и сам остался в выигрыше. Даже крутую шляпу Истры ему отдал. А он снова заладил про свою честь и неподкупность…

Алексей завалился на тахту, которую использовал в качестве кровати. Раньше Катя тут же умостилась бы к нему под бок, желая наполнить это ложе страстью и развратом. Но, пожив несколько месяцев со своим хозяином, она знает, что в такой момент ему лучше налить вина и дать выговориться. Сливаться с ней в любовном экстазе он сейчас всё равно не станет — только ещё больше разозлиться из-за приставаний.

— Есть лишь один шанс из тысячи, что этот солдафон внемлет голосу разума и примет моё предложение, — продолжил маг, принимая у рабыни кубок. — Я, конечно же, заколдовал голову так, что смогу услышать всё, что будет сказано рядом с ней. Принимаю ставки на его решение. Вот будет номер, если он послушается моего совета и прекратит эту бессмысленную гонку по болотам…

— А что если не прекратит? — спросила Катя.

— Ну тогда придется его грохнуть, когда он доберется до моей башни. Я не злодей, мне не нужно бессмысленных жертв. Я попробовал договориться по-хорошему, но если они от меня не отстанут, то инцидент с демоническим кинжалом для них повторится.

— Ты их всех убьешь, любимый?

— Ну да. Я уже столько смертоносных заклинаний выучил в этой башне. Солдат порешу быстро — они ни в чём не виноваты. А вот капитана изрядно помучаю. Это ж надо быть таким ослом!

— Может, лучше зомбировать его каким-нибудь заклинанием?

— Хах! Я думал об этом, но, боюсь, что тот напыщенный старый инквизитор быстро его расколдует. Короче! Чего я так много времени и сил уделяю каким-то придуркам? Захотят играть по-моему, значит, красавчики — останутся живы. Не захотят — пусть только попробуют сунуться к башне. Сразу вспомнят, почему нужно бояться бейлданского колдуна!

Ларин допил вино и стал устраиваться поудобнее, чтобы заснуть.

— А чем мы будем завтра заниматься? — обиженным голосом спросила Катя, понимая, что ей сегодня уже точно ничего не перепадет.

— Радуйся. Завтра рванем на Землю. Надо родителям показаться, что я живой и здоровый. Да и с Игорем было бы неплохо встретиться, последние новости узнать…

— Ух ты, мы отправимся к людям!

— Ну да, тебе раздолье будет… Только помни всё, чему я тебя учил касательно поведения на Земле. Притворишься обычным человеком, и никаких фокусов. Нам не нужно привлекать к себе лишнее внимание.

— Поняла, любимый!

— И не надо меня так вызывающе называть на людях. Особенно, при родителях. Зови просто Лёшей.

— Родителях? Ты собрался познакомить меня с ними?

— Ну да. Пусть думают, что с моей личной жизнью всё в порядке — меньше колотиться будут.

— Лёша, но ведь это будет значить, что я — твоя невеста!

— Ну да, разыграем этот спектакль. Только ты сильно на свадьбу не дави. На Земле парень и девушка не всегда сразу бегут под венец, зачастую долго встречаются, потом живут вместе, и только если…

Но суккуб уже не слушала своего хозяина. Она принялась прыгать по комнате, как ребенок, которому пообещали лучшую в мире игрушку.

— Это значит, что, попробовав других девок, ты всё-таки остановился на мне! Потому что нет никого лучше меня! — заверещала Катя.

— Каких ещё девок?! Я из башни выхожу только чтобы решить насущные вопросы, не по каким девкам не шастаю. Угомонись уже и дай мне немного поспать!

— Хорошо, любимый!

Суккуб улыбнулась во весь рот и убежала наверх, в библиотеку. Алексей даже немного удивился, почему она не стала требовать взять её прямо здесь и сейчас после такой приятной новости. Он ещё не знает, что теперь у Кати есть новая игрушка, которая на некоторое время отвлечет на себя её неуемное либидо. Хотя так, несомненно, будет лучше для всех.

Глава 6. Настанет утро, и нас накроет небо

Игорь очнулся в тот момент, когда его взвалили на стол. Однако он не стал подавать признаков жизни. Раз враги его до сих пор не пристрелили, значит, шаман им нужен живым. А пока они думают, что он в отключке, то, возможно, выболтают что-нибудь из своих планов. Огромную шишку от удара по голове пистолетом Териэль уже начала залечивать. Осталось прикинуться бессознательным овощем.

— Как видите, герр Эрешкигаль, моя помощница очень даже опытна. Такие противники, пусть даже и со скрытыми способностями, не могут ей противостоять, — раздался рядом голос Нойманна.

— Ладно-ладно, я уже понял, что вы с ней абсолютно на другом уровне, — ответил собеседнику Нергал. — Что касается меня, то можно я удалюсь? Как я уже сказал, этот парень — друг Алексея Ларина. Не знаю, насколько близкий, но я не смогу указать вам никого другого из его окружения. Можете пытать или заколдовать этого шамана, а я вам больше без надобности…

— Не спешите, мой друг. Моё время очень дорого, и я не буду тратить его на половинчатые результаты. Раз уж мне так повезло, и передо мной живой ключ к тайнам Ларина, то я предпочту вытащить из него всё и сразу.

— Так а я…

— А вы, как я знаю, прекрасно умеете проникать в чужие сознания. Мария говорила, что у вас исключительный дар. Я настойчиво попрошу вас заглянуть в голову этого юнкера и достать оттуда всё, что он знает о Ларине.

Игорь рискнул приоткрыть один глаз и быстро определил, что его снова вернули в злополучное кафе. Он лежит на одном из столов, а маги стоят над ним, обсуждая свои дальнейшие действия. Киллерша, которую зовут Соней, встала у стены чуть поодаль, готовая выполнить любой приказ своего хозяина. Как и прежде, она не проявляет никаких эмоций и не встревает в разговор. Интересно, как она дотащила его обратно в кафе? На плечо что ли закинула?

— Вы знаете, когда этот тип попал к нам в руки, Мария тоже хотела, чтобы я вытянул из него побольше информации своими способностями, — продолжил Нергал. — Только это не простой парень с улицы, а шаман. Когда я подавил его волю и заглянул в сознание, там меня встретила весьма опасная сущность, от которой мне оставалось только бежать. Вы же видели, что он может превращаться в какую-то нечисть? Боюсь, что…

— Не бойтесь. На этот раз вы со мной, — перебил ростовского мага пожилой немец. — И нам снова поможет моя очаровательная ассистентка. Смело проникайте в сознание этого шамана, только установите ментальную связь с Соней. Если вам опять что-то встретиться внутри, она вас защитит.

— Полагаю, отказа вы не примете…

— Эх, герр Эрешкигаль, я не хочу говорить, что в случае отказа Соня отправит вас следом за Аразатом. Давайте, я лучше пообещаю вам денег и артефактов в благодарность за помощь. К тому же, мы оба маги и делаем одно дело — исследуем одну из самых важных тайн во вселенной. Ну а если вам плевать на знания, в чём я очень сомневаюсь, то сделайте это хотя бы ради Марии. Разве вы не хотите отомстить за неё?

Нергал не стал торопиться с ответом.

— Я сделаю это, чтобы отомстить за своё собственное унижение, — сказал он после паузы. — Ларин поступил подло, и я буду рад, если кто-нибудь поставит его на место. Хотя, не отправиться вслед за Аразатом остается моим главным приоритетом.

— Я рад, что мы так быстро нашли общий язык, — улыбнулся немец и жестом пригласил свою помощницу подойти к столу.

Молодой маг тем временем слегка размял ладони. Одну руку он положил на голову Игорю, второй боязливо коснулся лба Сони. Девушка в ответ не стала делать резких движений, а просто закрыла глаза.

— Ну, поехали… — произнес колдун, поняв, что никто не собирается вырываться из его рук.

Сознание Игоря и так немного плыло от боли в голове, а тут провалилось в кромешную тьму. Несколько секунд спустя парень ощутил себя стоящим посреди мрака. Оглядевшись, он понял, что это не материальный мир, а всего лишь ментальная проекция, созданная у него в голове.

— Так, так, так… Я думал, ты в отключке, а ты, оказывается, в сознании. И слышал всё, о чём мы говорили, — раздался отовсюду голос Нергала.

Игорь обернулся, ища его взглядом, но мага нигде не оказалось. Противник появился перед шаманом лишь тогда, когда сам захотел, — материализовался из пустоты в трех метрах поодаль.

— Ну, тогда нет необходимости что-то тебе объяснять, — молвил он. — Покажи мне всё, что знаешь об Алексее Ларине. Где он сейчас? Как на него выйти?

— Сам добудь эти знания, — нагловато ответил Игорь. — Ты же мастер копаться в чужих мозгах.

— О, я-то добуду. Но, если ты вдруг решил сопротивляться, то помни, что этот старикан нас обоих в два счета прихлопнет, если не получит то, за чем пришел.

— Я, в любом случае, не собираюсь вам ничего добровольно рассказывать.

— Ладно, тогда приступим к дознанию…

На этих словах проекция Нергала сделала пару шагов к Игорю. Скорее всего, маг собирался схватить своего оппонента, но вовремя остановился. Ведь прямо за спиной шамана во тьме загорелись два огромных зеленых глаза.

Колдуна передернуло — он уже видел этот таинственный взгляд, полный ненависти к своей персоне. Прошло время, но эта дикая сущность никуда не делась, она всё ещё живет в сознании парня, которого когда-то захватила в плен госпожа Калиостро.

Проекция Нергала нервно сглотнула, но на этот раз убегать колдун не стал. Вместо отступления он сосредоточился, и рядом с ним из мрака материализовалась ещё одна ментальная копия. Та самая девушка Соня… В данном измерении её глаза засветились холодным голубым светом, каким часто обозначают магический лед в компьютерных играх. И опять — ни слов, ни эмоций. Киллерша спокойно огляделась, изучая взглядом тех, кто окружает её в этом новом пространстве.

— Вот, о чём я говорил Генриху, — сказал ей Нергал, указывая на зависшие в пространстве над Игорем глаза. — Из-за этой твари я не могу проникнуть дальше и что-либо узнать. Можешь справиться с ней?

— Интересно, как? — заговорил шаман. — Здесь-то у неё нет пистолетов…

Маг благоразумно сделал шаг назад, но ничего не произошло. Девушка лишь продолжила сверлить Игоря холодным взглядом. Но вдруг из сумрачного пространства за её спиной раздался зловещий низкий голос. Оба молодых человека вздрогнули, мигом ощутив силу и опасность этой новой сущности.

— Что есть пистолеты? Оружие, — прорычал неизвестный. — Что есть это тело? Оружие.

Фигура Сони в ментальном пространстве расплылась, и из тумана, что составлял её, образовался новый образ — жуткий и даже мерзкий. У Игоря не нашлось аллегорий, чтобы его описать, но он сразу почувствовал ауру, присущую обитателю Преисподней.

— Что за черт?! — спросил шаман у своего духа-аватара, стараясь, чтобы остальные его не слышали.

— Ты уже и сам понял, что это демон. Теперь ясно, откуда у этой девушки такие выдающиеся способности, — ответила Териэль.

— То есть, это демон, принявший облик человека?

— Нет. Он как паразит на её душе. Девушка одержима. Её контролирует сущность из Преисподней…

— А я вас, между прочим, слышу, — прервал их жуткий голос. — В этом измерении я всесилен. Ваша связь впечатляет. Хотя мне уже доводилось видеть симбиоз человека с духом, но чтобы так срастись… Мне будет очень интересно вас сломать.

В ментальном пространстве повисла недолгая пауза. Пока Игорь придумывал, что сказать демону, Териэль материализовалась возле него в своём облике эльфийской богини. Том самом, в котором на ней фиолетовое шелковое одеяние с зелеными рисунками в виде листьев. Нергал отступил ещё на шаг. Такой враждебную сущность из головы шамана он ещё не видел.

— Справимся? — спросил Игорь у великого духа.

— У нас не остается выбора. Здесь и сейчас нас заставили драться с этим демоном. Плохо, что мы ничего не знаем о его способностях… — ответила Териэль.

— Всё одно — он будет пытаться выпить из нас энергию.

— У тебя её много. Это даст нам преимущество. Если у врага не найдется ответного козыря.

Демон начал терять терпение, его расплывчатая ментальная проекция, которая сохранила от облика Сони лишь светящиеся голубым глаза, стала разрастаться в пространстве.

— Вы такие самоуверенные! Вы же просто черви предо мной! — заревел он.

— Начали, — скомандовала Териэль, и её волосы-змеи метнулись в сторону создания из Преисподней.

Завязался сложный бой, в котором удары наносились энергией. Нергал смог понять лишь то, что таинственная подруга шамана пытается связать демона своими волосами, а тот изо всех сил вырывается. Но детально разобраться в происходящем у мага не получилось. Ведь обе сражающиеся стороны соединены друг с другом через его сознание, и сдержать это буйство энергии оказалось неимоверно сложно. Минуту, может, Нергал выдержал, а потом в его голове помутнело, и он разорвал связь, оторвав руки от противников в реальном мире.

После этого для Игоря всё «потухло». Он лишь почувствовал, что в сложном бою Териэль понадобилось очень много его энергии, и она даже не пыталась экономить. Опустошенный, шаман провалился в забытье, со страхом осознавая, что не увидел, чем закончилась схватка великого духа и демона-паразита.

***

Тяжелый кошмарный сон. Один из тех, когда хочешь поскорее убежать от опасности, а ноги, как назло, еле волочатся. Но что было таким пугающим, и от чего хотелось скрыться, Игорь так и не понял. В этом сне за ним не гнались ни монстры, ни маньяки — была только давящая тревога. Как будто кто-то близкий тебе гибнет, а ты ничего не можешь сделать.

Сквозь вязкую пелену кошмара шаману все-таки пришло осознание его страха. Что там с Териэль? Почему он отключился, так и не узнав, одолела ли она врага или нет? Что там был за противник? Этот таинственный немец или «старый знакомый» Нергал? Какая-то девушка с пистолетами…

Где Териэль? Почему он зовет, а она не отвечает? И почему его ноги не двигаются?

Усилием воли Игорь постарался сделать свой сон осознанным. Он знал, что при использовании определенных веществ шаманы могут свободно гулять по снам и заходить в них очень далеко. Ему же сейчас нужно хотя бы освободить ноги. В чём это они? Увязли в какой-то черной субстанции. Но она приятна на ощупь… Это же волосы Териэль! Но почему они такие тяжелые?

Он попытался распутать шелковые локоны, но от этих движений они стали ломаться, как сухая солома. Парню этот знак очень не понравился. Аккуратно на ощупь он стал двигаться туда, откуда растут черные волосы великого духа. Минута-две бесплодных попыток, и вдруг он увидел её.

Териэль лежит в стоге своих волос, словно мертвая. Она не двигается и не дышит. Забыв о том, что это сон, Игорь на секунду поверил в худший вариант развития событий — что его напарница проиграла битву и была повержена. Ноги, которые только недавно стали слушаться, подкосились, и он рухнул на задницу, даже не дойдя до тела нимфы в прекрасных фиолетово-зеленых одеждах.

***

Игорь открыл глаза и с облегчением понял, что чувство страха и отчаяния пробудило его сознание, — он больше не спит.

Сначала пришлось унять дыхание и успокоить бешено стучащее сердце. Потом он медленно провел взглядом по окружающему его пространству и понял, что всё ещё лежит на столе в том самом проклятом кафе. Однако ни немецкого мага, ни Нергала рядом нет.

Неужели они просто так ушли и бросили его здесь? Они ведь ничего не узнали о Лёше и его местоположении… Или всё-таки узнали?

Шаман попробовал привстать и тут же понял, что всё его тело страшно затекло. Он же лежал без движения на твердой поверхности несколько… Чего? Минут? Часов? Боль такая, будто его крепко избили. Но жалеть себя нет времени — нужно двинуться, встать и поскорее разобраться, в чём дело.

Для начала Игорь повернул лишь голову, чтобы полностью осмотреть помещение. Все лампы выключены, вокруг стоит полумрак. Магов действительно нет. Пропал и тот парень, что пришел с Нергалом. Больше, вроде, ничего необычного. А, нет… Из-за спинки соседнего диванчика что-то виднеется. Нечто лежит на соседнем столе. Колдуны что-то оставили.

Ощутив наконец, что кровь пробежала по всем его конечностям, и они способны двигаться, Игорь привстал и в темноте разглядел… Серьезно?

Сомнений нет — на соседнем столе лежит Соня. Та самая безэмоциональная киллерша, что сумела догнать его и обезвредить. А ещё раньше она устроила в этом кафе «кровавую баню», одна против нескольких бандитов…

«Она жива?» — спросил про себя Игорь.

Ответа от Териэль не последовало… Зато помощница мага как будто услышала его слова и тут же открыла глаза. В следующее мгновение она повернула голову и взглянула на парня, сверкнув глазами в полумраке.

В воздухе повисло напряжение. Какое-то время назад эти двое яростно сражались, вначале в реальности, потом на уровне сознания. А сейчас просто смотрят друг на друга.

Игорь ожидал, что убийца снова бросится на него. Может, её здесь оставили, чтобы она добила парня, когда он очнется? Хотя, странно. Почему бы не сделать это, когда противник в отключке? В разы проще ведь…

Но прошло несколько секунд, а Соня не схватилась за оружие и не бросилась врукопашную. Кажется, она ждет действий Игоря, дает ему право сделать первый ход. А первое, что захотел сделать парень, это слезть со слова и потянуться. Аккуратно, насколько это возможно, но не спуская глаз с противника, он выполнил первоочередную задачу. Киллерша тоже внимательно за ним наблюдает, но никаких враждебных действий не предпринимает. Она лишь поднялась и села на своём столе, не отрывая взгляда от шамана.

«Странно она себя ведет. Что-то изменилось», — подумал Игорь в надежде, что услышит какой-нибудь ответ от Териэль.

Но та молчит. Парня пробил озноб от мысли, что с его духом что-то могло случиться. Однако его черноволосая напарница обязана быть жива, иначе почему он сам тогда стоит тут и дышит?

Великий дух земли из зеленого мира является ни много ни мало его душой. Несколько лет назад он поглотил её тело, а она — его душу. С тех пор они были больше, чем связаны. Они стали единым целым. Разве что сознание и мысли у каждого остались свои собственные.

То, что Игорь сейчас жив, говорит о том, что и Териэль не исчезла. Но тогда почему она молчит?

Затянувшуюся паузу нужно как-то завершить. Шаман подумал, что неплохо бы что-нибудь сказать своей противнице, но стоило ему открыть рот, как он понял, что в горле жутко пересохло. Да, второе, чего очень захотелось после пробуждения, была вода.

Будучи ещё немного в прострации от всего происходящего, Игорь не нашел ничего более умного, чем показать пальцем на барную стойку и просто выдать из сухого рта звук «у». Соня никак не отреагировала на его действия. Лишь бросила короткий взгляд на бар, оценивая, что хочет сделать её противник. Шаман понял, что мешать ему никто не собирается, и осторожно поковылял к бару. Стоя за ним ранее, он видел, что там имеется небольшая раковина с краном.

Когда парень зашел в закуток бармена, девушка встала со стола и сделала пару шагов следом, однако бросаться на него не стала. Похоже, она просто следит, чтобы он не сбежал. Пошарив за стойкой, Игорь нашел в полумраке стакан. Пока он открывал кран и набирал воду, то прислушался к своим ощущениям. Нужно поскорее понять, насколько руки и ноги повинуются ему. Наконец он влил в горло немного живительной жидкости и только после этого почувствовал, что окончательно ожил.

На всякий случай, парень набрал и выпил второй стакан. Затем прокашлялся и всё-таки решил поговорить со странной девушкой.

— Что тут случилось? — спросил он. — Я имею в виду, почему мы тут одни? Где те двое магов?

Соня пристально посмотрела на него, но отвечать не стала. Она кажется роботом, но Игорь точно знает, что разговаривает не с андроидом, а с человеком, одержимым демоном. Интересно, есть ли у этой девицы своё сознание, или паразит из Преисподней полностью завладел ею?

— Я бы не хотел драться, не разобравшись, что происходит, — продолжил Игорь. — Да и ты, смотрю, не горишь желанием меня убивать. Так давай говорим.

Но девушка не прервала своего молчания.

— Чего ты хочешь? Ты выполняешь какой-то приказ? Кивни хотя бы…

Ответа не последовало. Шаман замялся, не понимая, что ещё ему предпринять, чтобы не нарваться на продолжение драки. Да и какой драки? Без способностей Териэль он не великий боец, особенно против натренированной убийцы.

Опустив глаза, парень разглядел во мраке пачку апельсинового сока. Вот так находка! Гораздо лучше воды из крана. Он достал сок с нижней полки, открыл и налил в свой стакан. Кисло-сладкий напиток придал ему новые силы. Наслаждаясь, краем глаза он заметил, что девушка немного облизнула губы.

— Хочешь? — тут же спросил Игорь, встряхнув в руках пачку с соком. — Давай я тебе налью.

Немного поискав в темноте, парень добыл чудом уцелевший бокал для вина. Он наполнил его почти до краев и поставил на стойку, жестом предложив своей молчаливой собеседнице тоже отведать живительного напитка. Девушка колебалась пару секунд, но всё же подошла к бару и взяла угощение. Она пила осторожно, продолжая одним глазом наблюдать за «барменом».

— Да у нас прогресс! — радостно сказал Игорь, когда она поставила бокал обратно. — Итак, ты будешь со мной говорить?

Но снова молчание и ноль эмоций.

— А если я сейчас захочу выйти отсюда и пойти домой? Ты меня остановишь? Или я здесь в плену?

Ответа не последовало. Тогда Игорь медленно вышел из-за барной стойки, держа руки на виду, и направился в середину зала. Соня прошествовала вслед за ним, но мешать никаким образом не стала. Тогда шаман сделал несколько шагов в сторону входной двери. И вновь киллерша молча пошла следом, не проявляя агрессии.

Парень, конечно, не хотел подвергать опасности людей, которые, возможно, идут мимо здания в этот момент. Но и оставаться внутри в полном непонимании происходящего он тоже не мог.

Поглядывая на Соню, он осторожно толкнул дверь и сквозь щель увидел лучи солнца. Атас! Уже утро! Тут шаман вспомнил, что у него в кармане есть телефон, который чудом не разбился после всего произошедшего. Он достал гаджет, включил его — на экране вместе с чудесным видом на горный пейзаж загорелись цифры «05:23».

Духи великие! Он действительно провалялся здесь всю ночь! Конечно, у магов нашлась тысяча причин, чтобы не оставаться рядом с ним, но неужели они просто бросили его отсыпаться? Зачем тогда оставили при нём свою ручную убийцу? Было бы логично, если бы она удерживала его здесь до возвращения хозяина, но девушка не мешает шаману покинуть кафе.

Собрав мысли в кулак, Игорь толкнул дверь сильнее и вышел наружу, щурясь от утреннего солнца. Он поднялся по ступенькам на уровень улицы и заметил, что киллерша тоже вышла следом за ним.

Но только парень собрался спросить, неужели она просто будет ходить следом, как их окликнул чей-то строгий голос.

— Эй, вы двое! Чего вы там делаете?!

Игорь глянул в сторону зовущего и увидел двоих полицейских, бегущих к нему со всех ног. Это уже другие сотрудники, а не зомби, которые стояли тут вчера, но вид у них ещё более грозный.

В любой другой ситуации парень остался бы на месте, спокойно показал паспорт, сказал бы, что он журналист, и наврал бы в три короба. Но сейчас в нём щелкнул какой-то детский страх — такой, когда тебя застают на месте преступления, и сразу же срабатывает рефлекс бежать.

Шаман рванул с места в карьер и, что есть мочи, помчался прочь от злополучного кафе. Не отставая ни на шаг, за ним побежала и киллерша.

— Стоять! — рявкнул полицейский и прибавил скорости.

Ноги ещё недостаточно хорошо слушаются Игоря, да и при полной силе он бы не смог убежать от двоих подготовленных стражей порядка. Новые копы, как на подбор, оказались атлетами и быстро нагнали подозрительную парочку.

Шаман инстинктивно свернул в закоулок — тот самый, где они с Элей вчера утром просматривали снятое видео. Обычно в подобной ситуации он бы отрастил длинный локон черных волос, зацепился бы им за какую-нибудь трубу и рванул на крышу здания. Если бы повезло, то преследователи не заметили бы его исчезновения — рефлекс посмотреть вверх срабатывает не сразу. Но в этот раз, забежав в тупик, парень с ужасом понял, что вырастить «лианы» из своей головы у него сейчас не получится. В данным момент он — простой ростовский пацан, убегающий от ментов. Как в той рэперской песне…

Рядом оказалась Соня, но она не стала искать пути отхода. Раз Игорь остановился, то и она встала на месте.

В следующую секунду в закоулок забежали полицейские. Они умело прикинули обстановку и бросились крутить парочку беглецов, заламывая им руки. Но тому, который выбрал своей жертвой девушку, не повезло. Даже из неудобной позы Соня ловко извернулась и саданула мужчину своим армейским ботинком прямо в лицо. Полицейский сразу же отлетел в сторону, а его товарищ, который было занялся Игорем, застыл, не ожидав такого поворота событий.

Секунда промедления могла стоить этому копу жизни. Соня молниеносно достала пистолет из-под плаща и направила его мужчине в голову. Шаман, который уже видел, на что способна киллерша, отреагировал быстрее полицейского. Он понял, что девушка хладнокровно выстрелит в тот же миг, как только прицелится. Угрожать и торговаться вообще не в её стиле.

— Нет! — крикнул Игорь, и что есть силы оттолкнулся ногами от земли, подкидывая висящего на нём мужчину вверх.

Раздался выстрел. Сонные голуби со всего квартала сорвались в небо.

Сердце шамана колотится, как бешеное. В первый миг он ощутил, что сам не ранен, во второй почувствовал, что хватка полицейского слабеет, в третий развернулся и увидел, что пуля угодила стражу порядка в плечо. Жить будет…

Не теряя ни секунды времени, парень уложил раненого копа на землю, схватил девушку за руку и потащил её прочь из закоулка. Это, правда, оказалось лишним — Соня и так, словно тень, последовала за ним. Почему, предстоит ещё разобраться, а сейчас главное — бежать, бежать!

Какое счастье, что в утренний час на улице ещё так мало людей. Бежать что есть мочи, туда, где их ещё меньше. Чтобы ни один случайный прохожий не запомнил их лиц. Быстрее! Быстрее! Ах, каким слабым чувствуешь себя, когда у тебя вдруг не осталось шаманских способностей…

***

Игорь остановился только тогда, когда чувство безопасности, навеянное старыми переулками Ростова, вошло в некоторое равновесие с его усталостью. Точнее, он не остановился, а просто перешел на бодрый шаг. В конце концов, парень и девушка убегающие со стороны, откуда раздался выстрел, будут выглядеть очень подозрительно. Но сейчас они уже удалились на такое расстояние, что отсюда прохожим выстрел мог показаться звуком лопнувшего автомобильного колеса, например.

Соня в таком же темпе пошла рядом. Её, похоже, ни выстрел в полицейского, не побег с места преступления, ни взгляды окружающих совсем не волнуют. Игорю же захотелось как-то сбросить напряжение, он начал задавать вопросы своей спутнице прямо на ходу.

— Значит, ты меня не сторожишь, а просто следуешь за мной? И если на тебя напасть, ты будешь защищаться, как привыкла? Ты сейчас меня спасала или себя? Отвечай же, ну!

Но девушка вложила руки в карманы плаща и просто сосредоточенно идет рядом. Может быть, она немая? Или заколдована не отвечать? Эти вопросы терзают Игоря по очереди с теми, которые касаются того, что теперь делать и куда идти. И в такой сложный момент он остался без Териэль и её трезвых советов! Как, оказывается, привыкаешь к тому, что у тебя всегда есть помощник и собеседник. Дьявол! Умные мысли в голову просто не лезут.

Игорь остановился, и его спутница, само собой, тоже сделала это. Парень понял, что никак не сможет решить, что делать дальше, пока не определит, друг ему эта девушка или враг. Почему она следует за ним и какой приказ получила от своего хозяина?

— Соня, — твердо сказал шаман, заглянув блондинке в глаза.

Он впервые назвал её по имени, если оно, конечно, настоящее.

— Чего ты от меня хочешь? — чеканя каждое слово, спросил парень.

И опять только молчание и пристальный взгляд. Это не совсем по-мужски, но Игорю захотелось ударить девушку — влепить хотя бы пощечину, чтобы сбросить с её лица эту маску безразличия. Его рука даже дернулась вверх, но шаман успел остановиться. Что-то во взгляде этой киллерши не дает ему воспринимать её как врага. Да, она оказалась жуткой занозой в заднице, но на её лице не отражается ни капли злобы или ехидства. Когда Игорь увидел демона, живущего в ней, то он был сгустком мерзости и порока. А она — никто. Белый лист, живая кукла, марионетка, обученная убивать.

Но рука уже поднялась. Нужно ей что-нибудь сделать, иначе будет выглядеть глупо. Игорь медленно поднес ладонь к лицу девушки, как будто решил дотронуться до её щеки. Жест, конечно, довольно интимный и позволен только между влюбленными. Но на то и расчет: как и любая девушка, которая видит парня впервые в жизни, блондинка должна оттолкнуть его руку.

Надо же, как нужное действие пришло на ум само собой, инстинктивно. Это же отличная идея! Если бы Игорь попробовал толкнуть киллершу или ударить её, она бы точно скрутила бы его в бараний рог. Или схватилась бы за пистолет, что ещё хуже. А на такое мягкое, даже романтичное прикосновение она ну просто обязана отреагировать, как обычная девушка. Ну же, снежная королева, оттолкни руку и скажи что-нибудь в духе: «Не трогай меня, козел!»

Но ничего подобного не произошло. Пальцы Игоря, не встречая сопротивления, приблизились к щеке Сони, пока наконец не коснулись её.

Как-то глупо останавливаться на этом, и парень продолжил движение. Его ладонь погладила левую скулу девушки, указательный и средний пальцы коснулись мочки её уха. Молодой человек настолько осмелел, что даже провел большим пальцем по губам блондинки. Ну это уже стопроцентный интим! После такого её остается только поцеловать, но Игорь благоразумно сдержался. Сейчас он трогает эту «машину для убийств» так, будто она — его девушка. А ведь ещё совсем недавно они сражались не на жизнь, а насмерть. Так что за человек эта киллерша? Что за странный приказ отдал ей её бессовестный хозяин?

— Соня, — повторил парень, но уже гораздо мягче. — Скажи мне что-нибудь. Пожалуйста. Даже если хочешь меня пристрелить — просто скажи об этом…

— Спасибо… — еле слышно сорвалось с губ блондинки.

На секунду её взгляд стал почти человечным. Она наконец подняла правую руку и убрала ладонь парня со своего лица. Ещё никогда Игорь не был так рад, что девушка запрещает ему себя трогать.

— Спасибо, что не дал убить того мужчину, — более твердо закончила девушка.

— Значит, ты всё-таки не любишь убивать. Это радует. Может, и я тогда останусь в живых. Скажи, тебе дан приказ разобраться со мной?

Но короткий контакт уже успел завершиться. Глаза Сони снова стали такими же холодными и сосредоточенными, как и раньше, и она продолжила играть в молчанку.

Однако Игорь всё равно обрадовался. Пусть и на пару секунд, но он почувствовал, что имеет дело не с демоном и не с хладнокровной убийцей. Всё-таки она человек и делает грязное дело против своей воли. Маги всегда любили использовать тех, кто слабее них. Посредством обмана, гипноза или злых чар. Есть шанс, что и эта девушка — всего лишь инструмент в руках колдуна.

Вдруг Игорю вспомнились слова её демона. «Что есть это тело? Оружие», — сказал он.

Одолеть такую умелую киллершу точно не получится. Но, возможно, есть шанс её спасти — вырвать из лап мага и подчиняющейся ему сущности.

Однако для начала шаман должен спасти другую красавицу. Ту, что является его душой, но сейчас, почему-то, не отвечает.

— Пойдем, — сказал Игорь Соне, и та беспрекословно двинулась следом за ним.

Глава 7. Духи великие, подскажите, как мне стоит её назвать

Генрих Нойманн не понял, что произошло. Несколько минут он наблюдал за сосредоточенным Нергалом, безэмоциональной Соней и оглушенным парнем, лежащим на столе. Все трое не подавали признаков жизни, пока колдуна-медиума вдруг не начало трясти. Лицо молодого мага исказилось в болезненной гримасе, затем он отпустил обоих ребят и схватился руками за собственную голову. А стоявшая до этого без движения киллерша рухнула на пол, как марионетка, у которой обрезали ниточки.

— Что случилось, герр Эрешкигаль? — спокойно спросил немец. — Подозреваю, что за информацию о Ларине всё-таки пришлось побороться.

Нергал застонал, потирая виски.

— Что касается Ларина, то я не узнал ничего, — признался он. — А эти чудики устроили драку в ментальном пространстве, которое я создал. И у обоих, как оказалось, есть могучие сущности, что живут внутри. Я не подписывался быть «полем битвы» для них.

— То есть, вы хотите сказать…

— Да я физически не выдержу быть проводником этого боя! Пусть лучше лупасят друг друга в реале…

— Я думал, мы договорились о содействии, — настоял иностранный маг.

— Ну, хотите — убейте меня. Потому что, если я продолжу быть ментальным проводником, у меня башка взорвется!

Немец присел на диванчик и крепко задумался. Обе его ладони устроились на навершии трости, выполненной в виде черепа. Прошла минута, другая… Голова Нергала уже перестала раскалываться и теперь наполнилась мыслями о том, как же ему всё-таки выпутаться из этой передряги. Не ровен час, старший коллега пришьет его от досады или за ненадобностью. Сейчас смерть подошла к молодому магу так же близко, как и в тот день, когда он встретился с лордом Диабелем из Преисподней. Он уже сполна ощутил, что этот Генрих Нойманн чертовски опасен. Но с демонами хотя бы понятно, чего они хотят, человек же гораздо коварнее.

— Вы думаете, я в замешательстве, герр Эрешкигаль? — подал голос немец. — Отнюдь, нет. Я просчитываю варианты, как мне поступить, и выбираю из них наиболее эффективный. У меня есть около десятка вариаций, в том числе, и погубить вас — заставить быть медиумом в битве моей подопечной и этого шамана. Но я никогда не трачу ресурсы впустую. И вы мне ещё пригодитесь. А пока можете быть свободны.

— Вот просто так могу взять и уйти? — осторожно спросил Нергал, боясь спугнуть удачу.

— Да, отправляйтесь домой, отдохните. И заберите с собой этого молодого человека, что лежит на полу. Если он вам друг, убедитесь, что я никогда его больше не увижу, так как при следующей встрече, я его точно убью. Также попрошу вас не уезжать никуда из города. Как только вы мне понадобитесь, я найду вас.

Уже было обрадовавшийся колдун снова помрачнел, но выказывать недовольства не стал. Он быстро поднял свой рюкзак, а затем подхватил лежащего без сознания Рафа за плечи и потащил к выходу. Естественно, пока он всё это делал, то продолжал украдкой следить за Нойманном. Тот не стал ждать ухода коллеги — время, в конце концов, тоже ресурс, который нельзя тратить впустую.

Иностранный маг встал с диванчика и стукнул пару раз тростью свою потерявшую сознание помощницу.

— Поднимайся, Соня. Неужели, способности этого шамана оказались для тебя такими сложными? Ни за что не поверю.

Девушка еле слышно застонала, но быстро пришла в себя и встала на ноги. Идеальная слуга снова готова выполнять приказы своего хозяина, хотя после ментального боя её явно пошатывает.

— Даю установку, — произнес немец. — Ты останешься с этим юнкером и будешь следовать за ним, куда бы он ни пошел. Рано или поздно он приведет тебя к Алексею Ларину, либо тот сам выйдет на контакт.

На этих словах Нергал уже дотащил Рафаэла до двери. Ростовскому магу осталось лишь открыть её и покинуть проклятое кафе вместе с братом Аразата. На улице можно будет вызвать такси и уехать с ним, убедив водителя, что просто везешь домой перепившего друга.

— Наша главная задача — захватить Ларина живым, — продолжил давать указания Нойманн. — Как только окажешься рядом с ним…

Тут иностранный маг прервался и оглянулся на Нергала, который якобы замешкался у двери.

— Что-то ещё, герр Эрешкигаль? — спросил он дружелюбно, но со сталью, звенящей в голосе.

— Нет-нет, мы уже уходим! — ответил колдун и оперативно вытащил тело товарища наружу.

Ему было очень интересно, как именно служанка немца должна будет захватить владеющего телепортацией мага, но собственная голова всё-таки как-то ценнее этих сведений.

***

В этот вечер Алексей Ларин был потрясен даже больше, чем во время своего первого попадания в Преисподнюю. Его Катя — та самая суккуб Ганирцейгеката, что ни минуты не могла провести без пошлых мыслей и приставаний, — на встрече с его родителями вела себя, как пай-девочка. Она сидела за столом, улыбалась, говорила предкам комплименты, была самой милотой и ни разу не прокололась.

Конечно, молодой маг не боялся, что его родители увидят у девушки рожки или хвост. Перед телепортацией на Землю он слегка зачаровал её облик, благо, сейчас он уже и это умеет. Глаза и ногти Кати стали вполне себе обычные, человеческие. Кожа сделалась чуть посветлее. Волосы из кроваво-алых превратились просто в ярко-рыжие, а за этой иллюзией удалось спрятать и рога. Хвостик скрывать не пришлось, его и так никто не заметил бы под очаровательным бежевым платьем.

Так что внешность — это ерунда. А вот то, что ненасытная демоница вела себя, словно дочь маминой подруги, оказалось по-настоящему неожиданным. Хотя, перед визитом домой Ларин практически приказал ей быть нормальной девушкой. Может, это магический контракт хозяина и слуги так на неё подействовал?

— А кем же ты работаешь? — елейным голосом спросила Катю мама Алексея.

— Я — психолог. Пока только стажер, но хочу начать свою собственную практику. Меня привлекает сфера взаимоотношений мужчин и женщин. Хочу помогать семейным парам решать их внутренние проблемы.

— Ох, да, это сейчас пользуется большой популярностью, — отреагировала женщина, явно вспомнив что-то, связанное со своим мужем. — А сама-то как? Думаешь обзаводиться семьей?

— Ну, это очень сложный вопрос. Но сейчас я точно знаю, что, кроме Лёши, мне никто не нужен.

— Ох, ну и хорошую же ты себе девушку нашел, сынок! — подключился более чем довольный отец. — И что она только в тебе такого нашла? Ты же из своей работы не вылезаешь. До тебя даже не дозвониться в обычный день.

Алексей хлебнул чая и почувствовал, будто это он здесь демон, что пытается казаться нормальным в мире иных существ.

— Вы зря так говорите! — вступилась Катя. — У Лёши столько положительных качеств! Он очень прилежный и заботливый. Я вообще никакие бытовые вопросы не решаю — он всегда всё сам. Я за ним, как за каменной стеной.

«Эта чокнутая уже начинает переигрывать», — подумал про себя молодой маг.

18+

Книга предназначена
для читателей старше 18 лет

Бесплатный фрагмент закончился.

Купите книгу, чтобы продолжить чтение.

Введите сумму не менее null ₽, если хотите поддержать автора, или скачайте книгу бесплатно.Подробнее