электронная
108
печатная A5
472
18+
Единственное желание

Бесплатный фрагмент - Единственное желание

Книга четвёртая

Объем:
352 стр.
Возрастное ограничение:
18+
ISBN:
978-5-4490-9029-4
электронная
от 108
печатная A5
от 472

18+

Книга предназначена
для читателей старше 18 лет

Для тех, кто не прочь вспомнить…

Мои славные друзья и попутчики, вот мы и добрались до четвёртой части нашей истории. Путь пройдён знатный. Соблюдая сложившуюся традицию, предлагаю вспомнить, как развивались события.

Рыжая Настя, едва не погибнув от рук самой настоящей ведьмы, оказалась в параллельном мире. С её склонностью находить приключения даже там, где их нет, Анастасия, разумеется, оказалась в самой гуще событий.

Вместе с друзьями она участвует в походе на Север, цель которого — спасение всех южан от порабощения враждебным Герсвальдом.

Но великие миссии — это великие миссии. А вот жизнь личная куда ближе и важнее!

Когда тебя окружает столько славных парней, ты просто обречена на любовь к одному из них. Или даже не одному…

Настя оказывается втянутой в неоднозначные отношения с атаманом лесной вольницы Эливертом. С другой стороны, Рыжая упорно твердит себе, что сердце её навсегда отдано полукровке Кайлу.

Небеса не терпят фальши. Расплатой за все ошибки становится гибель Эливерта. Теперь, когда атаман срывается в бездонное ущелье, Настя полна раскаяния.

Вслед за этим горестным событием, на спутников Романовой обрушивается целая череда несчастий. Чужие Земли будто решили уничтожить друзей любой ценой. Путники теряют всех своих лошадей и снаряжение, попадают в плен в загадочный Чёрный Замок, едва не становятся добычей речных топчих, встречают безжалостных леснянок и даже сталкиваются с драконом.

Неожиданно они обретают новых союзников — могущественного Мага Чёрного Кристалла и его сестру Тайлли. Впрочем, особой радости от этого никто не испытывает. Особенно Анастасия. Ведь странный Хозяин вбил себе в голову, что Рыжая предназначена судьбой ему в жены. А Романовой сейчас меньше всего нужны эти симпатии. Она слишком подавлена горем и больше не верит в покровительство Великой Матери.

Но в жизни всегда есть место чуду! Лесные девы приносят найденного на берегу реки израненного атамана. По закону Чужих Земель его ждёт смерть, но Настя не может этого допустить. Ради его спасения она соглашается на жуткий обряд — путешествие за Грань Мира.

Пройдя подземелья Бездны и лабиринты воспоминаний, преодолев собственные страхи, сомнения и иллюзии, Эливерт и Настя оказываются перед Матерью Мира. Атаман получает прощение и возвращается в мир живых вместе с Рыжей.

Разумеется, Ворон не может продолжать путь в его состоянии. Друзья принимают решение оставить его на попечении леснянок, а сами отправляются к переправе, ведущей на Север.

Здесь они едва не расстаются с жизнью, столкнувшись с Всадниками Ненастья. Чудом уцелев, поддавшись нахлынувшим эмоциям, Кайл впервые целует Настю. Девушка на седьмом небе от счастья. Но радость омрачает сцена ревности, устроенная Хозяином.

Страсти всё накаляются. После очередного выяснения отношений рассерженная Настя требует обоих мужчин оставить её в покое. И пока она в одиночестве глотает слёзы, её похищают неведомые существа.

Теперь недавним соперникам придётся объединиться, чтобы её спасти…

Север

В небе над нами плывут облака

В свой заоблачный край.

Ты выбираешь дорогу надежды —

Что ж, выбирай…

Что мне теперь терять

Здесь, на закате дня?

Что я должна сказать?

Щит не сберёг меня…

В сердце моём — война

Между днём и ночью…

Не моя вина,

Что оно непрочно.

В час, когда пути

Ждут веленья рока,

Я хочу идти

По твоей дороге…

Кони мчатся в ночь,

Развевая гривы,

Сердце рвётся прочь

На краю обрыва…

Ты сказал «Прости» —

Это тоже значит «Прощай».

Йовин (Лина Воробьёва)

Племя Аспида

Если друг оказался вдруг…

Владимир Высоцкий

— Да поймите — заодно нам надо быть, заодно!

Наир вздохнул устало.

— Иначе и Дэини не спасём, и сами пропадём. А вы грызётесь, как псы цепные! Не надоело?

— Мне? Заодно с этим? Нет уж! Никогда! — Кристайла перекосило от отвращения. — Если с ней беда случится, так и знай, полукровка, от тебя горстка пепла останется!

— Раньше я тебе твою башку белую снесу! — огрызнулся Кайл. — Молись, чтобы с Дэини всё обошлось!

— Да хватит собачиться! — неожиданно грозно рявкнул лэриан. — Я сам вас порублю на куски! Обоих! Устроили…

— Тссс! — Северянин упал в мокрую траву.

Следом нырнули под куст Хозяин и «сын леса». Притаились, вслушиваясь в отдалённые шорохи.

Звуки стихли. Кайл приподнялся, вглядываясь в редкие просветы густого подлеска. Осторожно поманил рукой своих спутников и беззвучно двинулся вперёд. Проворно вскарабкавшись на верх каменной россыпи, мужчины укрылись в широкой расщелине.

— Нашли… — чуть слышно произнёс Кристайл.

— Стойбище, — согласно кивнул полукровка, внимательно оглядывая всю низину, утыканную неказистыми хижинами.

Наир дёрнулся резко и вцепился в плечо Северянина, молча указывая в центр этого своеобразного поселения.

Он слышал, как судорожно выдохнул Кайл, как зло, но почти беззвучно, выругался Маг Чёрного Кристалла.

— Что эти твари затевают? — прошептал Наир через пару мгновений.

— Сам не видишь? — огрызнулся Хранитель Кристалливора. — Лучше давайте думать, как нам подобраться к Дэини! Гнев Огня использовать нельзя. Могу зацепить и её.

— Надо их отвлечь, — тотчас предложил Северянин. — Разделимся! Я покажусь им, вроде как случайно. Они наверняка захотят меня изловить. И вот тут можно будет добавить огоньку. А когда большая часть бросится на нас… Наир, на тебя вся надежда! Ты должен освободить Дэини и увести её отсюда. И очень быстро. Времени у тебя не будет совсем. Беги со всех ног!

— Ты видел, сколько их здесь? Они вас на куски разорвут! — испуганно замотал головой лэгиарн.

— Это не твоя забота! — холодно одёрнул его Хозяин. — Вытащишь мою драгоценную Дэини и беги без оглядки, и её обратно не вздумай отпустить! Знаю я её безрассудство! А когда там останутся только аспиды… — маг ухмыльнулся недобро.

***

Насте всё казалось, что она спит. Потому что такая дрянь может только в страшном сне привидеться. Ах, Рыжая, Рыжая, а ведь думала страшнее ос-переростков уже ничего не бывает! Но Долина Ветров богата на сюрпризы…

Из невысоких землянок, похожих на перевёрнутые глиняные миски, выползали не то змеи, не то ящерицы. Кишащая орда серых чешуйчатых тел, гибких хвостов, вытянутых плоских голов. Те, что притащили её в это логово, передвигались на задних лапах — несколько неуклюже, но почти как люди. Твари, которые надвигались на неё сейчас со всех сторон, напоминали гигантских варанов — опирались на четыре лапы, изгибались всем телом, неторопливые и абсолютно бесшумные. И эта завораживающая тишина вокруг только придавала нереальности происходящему.

Временами в глазах всё расплывалось и меркло, а к горлу подступала тошнота. Отчего-то дико ныли запястья.

В очередной раз вырвавшись из полузабытья, Рыжая начала припоминать, что похитившие её змееподобные монстры вынудили её хлебнуть какую-то горькую, как полынь, жижу. Должно быть, поэтому она себя чувствует так странно.

Настя запрокинула голову. Теперь ясно, и откуда эта боль в руках.

Девчонку привязали к столбу на возвышении в центре поселения. Она болталась, не доставая земли. И грубые толстые верёвки безжалостно впивались в нежную кожу.

А вокруг расселось жуткое змеиное племя. Нетерпеливо выскальзывают из хищных пастей раздвоенные длинные языки. Пустые голодные глаза уставились на беспомощную пленницу, не мигая. Время от времени нервно взлетают и опадают хвосты, подрагивает серая чешуйчатая броня. Твари будто ждут какой-то знак…

Знак, что пора приступать к трапезе? Да, очень может быть!

Настя чувствовала себя героиней какого-то приключенческого фильма, угодившей к каннибалам. Ещё немного, и принесут большой котёл, чтобы её сварить, или запалят костёр, прямо здесь, в центре круга…

Забавно, но Романова совсем не боялась. Должно быть, одурманивающий яд притупил это чувство. Вместо страха Рыжая сейчас ощущала только брезгливость и досаду. Брезгливость — поскольку неизвестные науке пресмыкающиеся выглядели поистине отвратительно. Досаду — поскольку вернуться из Бездны, чтобы погибнуть вот так, став пищей для «герсвальдских крокодилов», казалось несуразным и глупым.

«Великая Мать, помоги! Снова я встряла! Умоляю, не дай им меня сожрать! Не дай умереть вот так!»

По оцепеневшему серому племени внезапно словно покатилась волна. Все разом вскинули головы, зашевелились. Часть из них спешно бросилась к лесу, толкая друг друга и озлобленно щелкая челюстями. На миг Насте показалось, что в зарослях мелькнул силуэт человека.

Надежда, вспыхнувшая в сердце, тотчас сменилась ужасом. Если ей не почудилось, и друзья пришли её спасти, то Настя погубит их всех. Мерзких змеюк слишком много!

До Насти долетел шум, который теперь она бы уже не перепутала ни с чем — яростные звуки боя. Настя задёргалась в своих путах, стремясь оглянуться и увидеть, что там происходит. Но тщетно.

Неистовый окрик слился с рёвом пламени. Настя спиной ощутила жар. Ухнуло, будто позади что-то взорвалось.

Крис! Конечно, это он! Сейчас Хозяин подкоптит этих тварей. Держитесь, гадины!

Теперь уже всё стойбище всполошилось. Зашипело свирепо, заметалось. Но вместо того, чтобы смыться, часть змеиного полчища кинулась в атаку на врагов. А остальная часть…

Сначала Рыжая решила, что сейчас они просто разорвут её, дабы не допустить спасения пленницы. Но те, что поначалу сомкнулись вкруг неё кольцом, внезапно разбежались в стороны, словно открывая «живые врата».

И Настя забыла о попытках увидеть своих спасителей и их битву с злобными ящерами. Её глазам предстало куда более захватывающее зрелище.

По коридору, образованному змеиным племенем, прямиком к Насте стремительно приближалось нечто… Нечто такое, отчего хотелось громко закричать. Но голос осип от ужаса.

Гигантская змеиная голова. Размером со слона. И это только голова! Уродливая жуткая башка с крючковатым наростом, похожим на клюв черепахи. На загривке — колючие шипы.

Огромное, гибкое тело поднялось величественно над припавшей к земле серой братией. Распахнулся кожистый капюшон кобры. Исполинская тварь раззявила пасть, и чёрный раздвоенный язык, подрагивая, пробежался по телу Насти.

И вот тут она заорала так, как никогда прежде.

***

Сначала всё шло, как задумали.

Разделились. Каждый занял нужную позицию.

Кайл сделал вид, что случайно наткнулся на двух бреангахнунов. Разумеется, тут же снёс им обоим головы. Чем вызвал яростную атаку их сородичей. Огромная часть стаи бросилась к полукровке. Он увёл их чуть в сторону, где спину могли прикрыть гранитные скалы. И начался бой.

Чуть погодя в него ввязался Владетель Кристалливора. Дождавшись, пока полукровка соберёт вокруг себя побольше зубастых ящеров, Кристайл нанёс удар с тыла.

Словом, план сработал великолепно.

Ещё немного, и на двух наглых налётчиков ринется всё змеиное племя. И Наиру не составит труда увести Дэини туда, где ей ничего не будет угрожать.

Когда над лесом поднялась рогатая змеиная голова, Кайл едва не выронил меч. Потрясение оказалось столь сильным, что он чуть-чуть не поплатился. Один из бреангахнунов почти достал его — челюсти щёлкнули в опасной близости. Кайл чудом успел отскочить и разрубить уродца.

В стороне в очередной раз полыхнуло огнём. Бреангахнуны кинулись в рассыпную.

Кристайл неожиданно оказался рядом, тоже взирая ошарашенно на новое чудовище.

— Это что за…

— Это и есть Аспид. Я всегда думал, он просто — легенда, — тихо отозвался Северянин.

— Посмотрим, чья легенда страшнее! — зло откликнулся белоголовый маг.

В руках его вспыхнул огненный шар, тотчас сметая подбиравшихся змеелюдов.

В это мгновение дикий истеричный женский крик врезался прямо в сердце.

— Давай, Северянин, сам с этими разбирайся! — Повелитель Тёмных Стихий небрежно кивнул на многочисленное вражеское племя. — Задержи их хоть на время! Аспида я беру на себя.

Кайл только кивнул коротко, решительно шагнув вперёд — между магом и бреангахнунами.

— Говорят, он только огня и страшится! — крикнул вдогонку Крису полукровка.

— Хорошо бы… — чуть слышно выдохнул маг и прибавил шагу.

Жуткая змеюка, показавшись публике во всей красе, стремительно двинулась к привязанной у столба Насте с намерениями вполне понятными. Хозяин не собирался позволить ему осуществить задуманное. И не только он…

Наир, которому велено было затаиться и ждать нужный момент, узрев, какой оборот принимает дело, тоже поспешил на помощь Рыжей.

Лэгиарн понимал, что шансов одолеть громадную змею у него нет. А ещё не стоило забывать про врагов помельче! Они тоже время даром не теряют. Но «сын леса» не мог просто безучастно смотреть, как его подругу сжирают у него на глазах.

Наир выхватил стрелу. Отличный карметский лук бил с такой силой, на которую не способно оружие, изготовленное на Юге. Стрела вонзилась почти в глаз Аспида. Наир всегда стрелял без промаха, но змей оказался слишком вертляв и скор. А вот чешуя на шее куда прочнее — от неё стрела отлетела, как горошина. Проворно, будто кузнечик, Наир спрыгнул с каменистого откоса и побежал наперерез Аспиду.

С другой стороны, расчищая себе дорогу испепеляющим пламенем, мчался милорд Кристайл.

***

Могучий Аспид, Тысячелетний Змей, привык к почтению. Племя бреангахнунов склонялось к земле в благоговении всякий раз, когда он являл им своё величие. Обречённые на смерть от ужаса и изумления лишались чувств. И Прародитель Серого Племени, пожирая свою безропотную жертву, в полной мере ощущал свою власть и несокрушимую мощь.

И вдруг — сопротивление.

Стрела! Его уколола стрела, пущенная жалким двуногим.

Смешно и нелепо. Что ему до этого? Он, Могучий Аспид, и он — непобедим! Но его уязвила эта глупая попытка помешать обряду, оскорбила непочтительность.

Тот, кто посмел поднять оружие на Тысячелетнего Змея, должен ответить! Тот, кто дерзнул напасть на Серое Племя, расплатится за это жизнью!

Жертва — юная дева ­ у ритуального столба — манила сладостным запахом… Но это подождёт. Сначала покарать наглецов!

Гибкое и мощное змеиное тело развернулось, играя кольцами, и потекло в сторону лэгиарна.

***

Наир, не сбавляя шага, выстрелил ещё дважды, потом в руке его сверкнул клинок.

Твари, замершие при приближении Аспида, беспокойно закрутили головами. И устремились вслед за Прародителем, яростно шипя на чужаков, испортивших обряд жертвоприношения. Но прежде чем племя, жаждущее разорвать Наира на куски, достигло лэгиарна, в спины им ударило смертоносное пламя.

Аспид обернулся, с шипением распахнув пасть, огромную, как пещера. В этот миг Наир нанёс свой первый удар клинком — совершенно бесполезный и безобидный. Но Аспид взъярился, и метнувшийся огромный хвост едва не смёл «сына леса».

Бреангахнуны тотчас ополчились на Кристайла. Новый залп огня отбросил их на несколько метров. Отступать змеелюды не собирались, но теперь норовили атаковать сбоку, не заходили в лоб.

Владетель Чёрных Земель пугнул их ещё разок огненным шаром и, подскочив к ритуальному столбу, одним движением срезал путы Рыжей. Настя безвольно упала в объятия мага. Ноги слушались с трудом.

— Держись, милая моя! — заботливо проворковал Хозяин.

— Крис! — испуганно ахнула Настя.

Маг понял сразу, выпустил пошатнувшуюся девчонку из своих рук и с разворота швырнул сгусток пламени.

— Дэини, прячься за меня! — крикнул маг, не оборачиваясь, постепенно пробираясь ближе к месту поединка Аспида и Наира.

«Сын леса» вертелся юлой, ускользая от ядовитых клыков и хвоста, щёлкающего словно кнут.

Настя озиралась по сторонам. Ящеры теперь опасались подходить слишком близко к Тому, В Чьих Жилах Огонь. Но и сдаваться не собирались.

А у Рыжей, наконец, появилась возможность увидеть Кайла. Лучше бы она не смотрела в сторону рыцаря…

Вокруг Северянина сгрудилась такая толпа чудовищ, что лишь чернявая голова иногда поднималась над этой сплошной серой массой. И без конца взлетал и опускался клинок. Кайлу приходилось туго — на него ополчилась, пожалуй, большая часть змеиного племени.

У Наира был только один противник. Зато какой!

Хвостом, напоминавшим стенобитное орудие, Аспид подсёк прыткого лэгиарна и швырнул об камни. Наир со стоном прокатился по земле, не в силах от боли даже встать на ноги. Змей щёлкнул челюстями, нависая над беднягой. Чёрный зев опускался неотвратимо.

Сверкнули серебряными искрами тонкие клинки, и Кристайл нанёс первый удар. Отточенные лезвия лишь слегка оцарапали чешую, крепкую, как рыцарские латы. Но Аспид снова отвлёкся, и это дало шанс Наиру выжить.

Бессмертный отполз в сторону, поднялся кое-как, не без помощи Насти. Хотел было снова ринуться в бой, несмотря на то, что на ногах держался едва-едва… Магу Чёрного Кристалла явно требовалась помощь, и о собственной безопасности «сын леса» думал меньше всего. Аспид, разъярённый не на шутку, накинулся на Хозяина с двойным остервенением.

Но Владетель Кристалливора, затылком угадав намерения лэгиарна, грозно рявкнул:

— Уводи Дэини! Делай что велено!

Кристайл наступал на гигантскую бестию. Серебристые крылья мечей рассекали воздух, не давая ни секунды отдыха могучему противнику.

Наир, словно опомнившись, вцепился в Настю, потащил её прочь, к каменному откосу, к границе стойбища.

На пути у них оказалась пара серых змеелюдов, и лэриан отпустил Рыжую, отбиваясь от чудищ.

— Бежим! Бежим скорее! — призвал Наир, разделавшись с врагами.

— Нет! Я их не брошу! — замотала головой Настя.

— Мы только мешаем! — в отчаянии закричал «сын леса». — Он не может дать волю Огню, пока мы здесь!

Настя только беспомощно оглянулась назад. Головой она понимала, что друг прав, но сердце отчаянно взвыло — как же так, бросить своих, сбежать?

— Убирайтесь! Живо! — прорычал Повелитель Тёмных Стихий.

И Наир, вцепившись мёртвой хваткой в Анастасию, уволок её вверх по каменной россыпи.

Настя ждала, что их станут преследовать. Но ящеры, что кинулись ловить беглецов, сгорели в магическом пламени.

Наир бросился в лес, не разбирая дороги. Ещё трижды ему пришлось отбиваться от бреангахнунов. Потом всё стихло. И лишь пульс стучал в висках, да собственный топот и хриплое дыхание нарушали тишину.

Остатки Серого Племени сейчас были поглощены схваткой с Северянином и Хозяином. Если кто-то и гнался за Настей и лэгиарном, то пока чаща надёжно скрывала преследователей.

***

Аспид, Тысячелетний Змей, разгневался не на шутку. Белоголовый двуногий посмел выйти против его детей с огнём!

Огонь — единственное, чего Прародитель боялся, что он ненавидел больше всего на свете…

Пора прекращать этот фарс! Пора покарать чужаков за дерзость!

Змей ринулся на мага, словно камень, выброшенный из катапульты. Кристайл отскочил назад — проворный, гибкий, быстрый, одним прыжком взлетел на возвышение ритуального столба.

Аспид надвигался на него неотвратимо, как время. По обе стороны от Прародителя, щелкая зубами, подступало Серое Племя бреангахнунов. Мечи в руках Повелителя Тёмных Стихий внезапно исчезли. Маг оглянулся мимолётно на полукровку, что отчаянно сражался из последних сил на скалистом возвышении. Он медленно поднял руки над головой, и Тысячелетний Змей решил, что противник просит пощады.

Аспид не щадил никого и никогда! И если чужак рассчитывает на милосердие, то он слишком глуп…

На красивых губах Хозяина блеснула нехорошая улыбка.

И Прародитель Серого Племени вдруг понял свою ошибку — это ему стоило молить о пощаде.

Всепоглощающий и всепожирающий, ненасытный Гнев Огня с рёвом пронёсся над стойбищем бреангахнунов, в единый миг обращая в пепел всё живое и неживое. Взвился над лесом, вздыбился охваченный пламенем гигантский Тысячелетний Змей, Великий Аспид, что не боялся ничего в мире подлунном. Обугленное тело качнулось и рухнуло вниз, погребая под собой скрюченные тела своих детей.

Атаковавшие Кайла бреангахнуны застыли, как громом поражённые. Не моргая, как истинные змеи, они глядели на своего мёртвого Прародителя, не осознавая, что произошло.

Воспользовавшись этим замешательством, Кайл отбросил ближайшего бреангахнуна и, рискуя сломать ноги, прыгнул вниз. Полукровка скатился по камням и в два счёта оказался рядом с Магом Чёрного Кристалла.

Дальше, и слов не требовалось! Оба бросились наутёк разом, не сговариваясь, молниеносно.

И тотчас вышедшая из ступора серая орда взвилась, зашипела и хлынула следом, словно вышедшая из берегов река. Бреангахнуны жаждали мести! Жаждали уничтожить тех, кто лишил их божества, их создателя. Они жаждали разорвать проклятых чужаков.

Кристайл и Северянин летели сквозь лесные заросли, молясь про себя о том, чтобы не выцарапать глаза. Мелькали деревья и кусты. Ломая с треском густые поросли, неслась следом погоня. Оглянуться возможности не было. Преследователи догоняли.

Чувствуя, что их вот-вот настигнут, Кристайл остановился на минуту, швырнул пару залпов огня, отогнал самых настырных.

Кайл неожиданно вскрикнул. Засады впереди Северянин не ожидал. Сразу несколько ящеров накинулись на полукровку, окружили. И Хозяин поспешил ему на выручку — пришлось снова взяться за клинки. Пока отбивались от этих, погоня снова замелькала по лесу. Кристайл видя, что у Кайла всего один противник остался, отвернулся, встречая упрямых преследователей новым залпом огня.

Бреангахнуны приостановились нерешительно, шипя и скалясь, на границе охваченного пламенем леса. Как бы сейчас не пришлось спасаться от лесного пожара…

Короткий резкий возглас отвлёк мага от созерцания огненной картины. Последний поверженный бреангахнун рухнул под ударом клинка Северянина, но сам Кайл, стиснув зубы, зажимал рану чуть выше колена. Сквозь пальцы медленно, словно нехотя, проступала кровь.

— Зацепил… гад… — растерянно обронил Северянин.

— Когтями? — зачем-то уточнил Кристайл.

Побледневший полукровка чуть качнул головой.

— Нет. Укусил.

— Это плохо?

— Плохо. Говорят, аспиды ядовиты.

— Идти можешь?

— Пока, да, — отозвался Кайл, делая пару шагов.

— Тогда бежим! Чего встал? — поторопил Повелитель Тёмных Стихий, заметив, что ящеры прорвались сквозь угасающую полосу огня.

Они снова бросились наутёк. Маг — впереди. Северянин — за ним следом, прихрамывая на правую ногу.

Кристайл увидел что-то вроде тропы, поднимавшейся на пригорок. Чуть примятые травы — кто-то здесь уже пробирался, наверное, Настя и Наир. Хозяин Кристалливора торопливо бросился вверх по склону. Досадливый стон заставил его обернуться.

Кайл заметно отстал. Похоже, нога его уже не слушалась вовсе. Он упал, попытался встать, снова рухнул.

Выдохнул, в отчаянии и ужасе глядя в глаза Кристайлу:

— Не могу! Немеет всё! Я ногу не чувствую!

— Проклятье! — прошипел белоголовый маг, спускаясь ниже, чтобы помочь.

Он вдруг замер, глядя вдаль…

В сырую низину торопливо наползало Серое Племя. Полукровка, беспомощно распростёртый на лесной тропе, в отчаянии дёргался, пытаясь хотя бы ползти.

Хозяин ещё раз посмотрел на неуклюжие попытки Северянина, и вдруг в лице его что-то переменилось. В красивых светлых глазах Владетеля Кристалливора промелькнуло что-то сродни озарения, и холодная надменная улыбка коснулась губ.

— Извини! — спокойно бросил Кристайл, отступая на шаг. — Всё честно. Каждый сам за себя!

Не оглядываясь больше, маг стремительно взбежал по склону, исчезая из вида.

***

Кайл стиснул зубы, взвыл от холодной ярости, злясь больше на себя. Руки ещё слушались, и он из последних сил продолжал ползти, цепляясь за пучки травы и корни деревьев. Обернулся, чувствуя, проклятые змеелюды уже совсем рядом. Серое Племя, видя беспомощность жертвы, окружало его неспешно — понимая, что рыцарь обречён.

Кайл сжал рукоять клинка немеющей рукой. Пусть так! Пусть смерть! Победить он не может, но может не сдаться! Хотя бы пару бреангахнунов он ещё с собой прихватит, прежде чем…

Кайл с ненавистью глядел, как всё ближе подступают ящеры. Он уже представил, как сейчас в его ослабевшее тело вопьются острые клыки.

Пламя пронеслось в опасной близости, даже немного опалив волосы. Обожжённые аспиды прыснули в разные стороны.

Через мгновение над Кайлом склонился белоголовый маг, злой, как разбуженный по зиме ронранейяк.

— Чтоб тебя, полукровка! — прошипел он, закидывая руку Кайла себе на плечо. — Проклятье! Давай хватайся! Помогай хоть чем-то!

Кристайл, с виду худощавый и субтильный, приподнял раненного с неожиданной силой, потащил почти волоком, без конца приговаривая, как он ненавидит лэгиарнов, смертных и в особенности смесков.

Пару раз ему приходилось бросать свою ношу и отгонять упрямо тянущихся следом бреангахнунов.

— Что со мной такое?! Ещё и десять дней не прошло, как с вами, людишками, связался, и во что я превратился? — ворчал маг, тяжело дыша. — Тот, Чьё Сердце — Камень! Слюнтяй мягкотелый! Откуда эта сентиментальность? Ну, скажи, зачем мне это надо? Сдох бы — и чудно! Под ногами не мешаешься, и у меня руки чисты. Не я же тебя! Сам виноват.

— Спасибо! — с трудом прошептал Кайл. Язык еле шевелился, рыцарь проваливался в какую-то безвольную дрёму. — Я — твой должник!

— Не благодари, полукровка! Не смей! — отозвался Кристайл ещё злее, чем до этого. — Ведь знаешь — я тебя бросить хотел…

— Но ведь не бросил…

— Думаешь, пожалел? — хмыкнул Хозяин. — Зря так думаешь! Просто она бы мне этого не простила. Никогда. Если бы я тебе позволил голову сложить вот так…

Кристайл тяжело вздохнул.

— До чего же ты тяжёлый! Давай, терпи! Не вздумай сдохнуть! Не хочу видеть её слёзы. Дэини всё равно моя! А ты… Ты мне не соперник. Мне нет нужды поступать бесчестно, чтобы избавиться от тебя. Слышишь меня? Проклятье! Не смей! Не смей закрывать глаза! Дыши, сволочь!

— Кайл! — пронзительный возглас долетел из кустов орешника.

Следом за криком из зарослей материализовалась Настя. С побледневшим лицом она неслась к почти бездыханному полукровке. За спиной у неё появился лэгиарн.

— Вот знал, что зря! Знал. И всё равно вернулся… — Кристайл от досады выпустил Северянина из рук. — Надеюсь, ты всё-таки окочуришься, смесок!

Та, Что Зрит

Послушайте!

Ведь, если звезды зажигают —

Значит — это кому-нибудь нужно?

Значит — кто-то хочет, чтобы они были?

Значит — кто-то называет эти плевочки

Жемчужиной?

И, надрываясь

В метелях полуденной пыли,

Врывается к богу,

Боится, что опоздал,

Плачет,

Целует ему жилистую руку,

Просит —

Чтоб обязательно была звезда! —

Клянётся —

Не перенесёт эту беззвёздную муку!

Владимир Маяковский

— Вот чуяло моё сердце! Чуяло! — сокрушённо качал головой Далард. — Кайл, друг! Эх, не уберёг тебя! Надо было идти с вами…

— Тебя там ещё не хватало! — фыркнул Хозяин. — Чтоб тоже аспиды тяпнули? Здоровущий, неуклюжий — по такому не промахнёшься! Нет, двоих я бы не утащил! Мне и так хватило от этих уродов отбиваться, да ещё приятеля твоего волочить.

— Как вам только вырваться удалось? — подивилась Льюна. — Бреангахнуны от своей добычи никогда не отказываются.

— Они за нами почти до этой лачуги гнались! — кивнул согласно Наир. — Те, что выжили…

— Да, обозлились твари немного, после того, как я гадину эту здоровую спалил, — ухмыльнувшись, подтвердил Маг Чёрного Кристалла.

— Что? Ты убил Тысячелетнего Змея? — глаза у лэфиарни на лоб полезли.

— Знаешь, про его возраст мы как-то поболтать не успели, — скривился Кристайл, — поскольку на нас всё Серое Племя ополчилось после его кончины.

— Разумеется! Ты их Прародителя убил! — испуганно ахнула «дочь неба». — Такое аспиды не простят. Они будут вас преследовать, пока…

— Пока мы с ними не разделаемся! — грозно пообещал Крис.

— Нет, от них одно спасение — у лэфиарнов, — покачала головой Льюна. — В наши земли они войти поостерегутся.

— Размечталась! — процедил сквозь зубы белоголовый Владетель Кристалливора. — Обойдёмся без вашего гостеприимства! И так гадин всяких слишком много развелось — то леснянки, то драконы, то аспиды. Не хватало ещё лэфиарнов!

— Может, хватит болтовни? — одёрнула Настя назревающую ссору. — Время не ждёт — Кайла надо спасать!

— Знать бы ещё, чем ему помочь… — встревоженно вздохнула Тайлли, добавила чуть слышно: — Выглядит он совсем худо. Мне кажется, он… умирает.

Дэини очень захотелось накричать на неё за это, но слова застряли в горле.

— Погодите его хоронить раньше времени! — Льюна придвинулась ближе, деловито осматривая полукровку. — Яд аспидов не убивает сразу. Он парализует. Безусловно, если противоядие не найти, ваш Северянин скорее всего уже не проснётся. Но пока ещё есть надежда…

— Надо ж, какие богатые познания! Хотя чему удивляться? Со змеями вы — сородичи! — хмыкнул Крис. — Так скажи тогда, как помочь ему?

— Этого я не знаю, — холодно бросила Льюна. — Я воин, а не целитель.

— Воин? То есть те, кто стреляет в беззащитных женщин, теперь воинами называются?

— Заткнись, крысёныш! — прошипела лэфиарни. — Великий Маг Кристалливора! А что ты умеешь, кроме как убивать? Может быть, ты знаешь, как спасти этого вашего Северянина?

— Нет, не знаю. Но я и не делаю вид… — огрызнулся Хозяин.

— И я не делаю! — перебила его «дочь неба». — Я не умею лечить. Но я знаю ту, кто может помочь.

— Эши… — робко шепнула Настя.

— Да, я о ней говорю, — кивнула лэфиарни, уставившись на Рыжую бесстрастными серыми глазами. — Если есть в Долине Ветров кто-то, способный ему помочь, то это она.

— Ну, ты и дрянь! — криво усмехнулся Хозяин. — Нет, только гляньте! Или так, или этак! Исчезни в Бездне, Льюна! Мы не пойдём к лэфиарнам!

— Что ещё за Эши? — Далард словно очнулся ото сна. — Кажется, я уже это имя слышал…

— Эши из лесных дев… — тихо проронила белокурая красавица из Чёрного Замка. — Провидица. Целительница. Та, Что Зрит. Брат, нам не обойтись без неё!

— Да ты ничего не понимаешь, Тайлли! — воскликнул Крис. — Она тебя нарочно заманивает…

— Пусть так! Я не боюсь, — Кристайллина подняла светлые глаза и посмотрела в упор на тётку. — Они не причинят зла мне. Или тебе. Или любому из нас. Иначе пожалеют! Мы должны пойти к Эши, родной!

— Крис, мы пойдём к ней в любом случае — с вами или без вас! — решительно добавила Настя, не отрывая взгляда от бледного лица полукровки.

— Я не боюсь встречи с «детьми неба», — спокойно продолжила Тайлли. — Потому что ты со мной! Как и был всегда. Что это изменит, брат? Чего ты страшишься? Разве моё сердце станет меньше любить тебя, если научится любить ещё кого-то? Все лэфиарны Долины Ветров не заменят мне тебя! Но я должна увидеть мой народ. И мы должны спасти милорда Кайла!

— Да, а кроме Эши… — поддержала её Настя.

— Ох, почему я его не бросил, там, в лесу, этого вашего полукровку? — вздохнул Повелитель Тёмных Стихий. — Так! Верзила, оторви те две большие доски! Лучше три. Лэгиарн, давай верёвки! Что так смотрите? Вы его за ноги потащите? Живее! Дэини, дай плащ, да тот, плотный!

Кристайл с неожиданным воодушевлением принялся мастерить носилки, временами при этом ворчал, не отвлекаясь от дела.

— Учти, верзила, понесёте его сами! С меня хватит! Я лучше буду змеюк отгонять…

***

Бесплатный фрагмент закончился.
Купите книгу, чтобы продолжить чтение.
электронная
от 108
печатная A5
от 472